Na semana passada, os militares russos abriram uma nova frente na sua invasão da Ucrânia.

Ao lançar uma ofensiva na região de Kharkiv, as forças russas avançaram rapidamente vários quilómetros, conseguindo reocupar várias aldeias que foram libertadas durante a bem-sucedida ofensiva da Ucrânia em setembro de 2022. Ainda não alcançaram a principal linha de defesa a leste da cidade, que é controlada por brigadas mais bem equipadas e mais experientes do que as mais próximas da fronteira. Mas a situação é grave.

Ao ameaçar a segunda cidade mais populosa da Ucrânia, a Rússia espera fixar os recursos ucranianos na região, expondo a frente noutros lugares. A prioridade imediata da Ucrânia é estabilizar a linha da frente e impedir um grande avanço russo, o que poderá ser capaz de fazer. Mas está a lidar com uma série de desafios que se acumularam desde o ano passado e que não serão resolvidos rapidamente. Apesar do recente falecimento do projeto de lei de ajuda no Congresso, que libertou milhares de milhões de dólares em assistência a Kiev, é provável que as coisas piorem antes de melhorarem.

O objectivo da Rússia não é tomar Kharkiv, mas ameaçá-la avançando em direcção à cidade e ameaçando-a com artilharia. Embora a Rússia não tenha forças para atacar a cidade, a operação foi concebida para criar um dilema. As forças ucranianas já estão relativamente sobrecarregadas; ao atrair as reservas e melhores unidades da Ucrânia para a defesa de Kharkiv, o ataque russo enfraquece outras partes da linha da frente. A Rússia continua focada na ocupação do restante da região de Donetsk, no leste, procurando tomar os principais centros de trânsito e centros populacionais.

Nos últimos dias, algumas unidades ucranianas já foram transferidas de Donetsk para Kharkiv, e parece que a Ucrânia está a enviar batalhões individuais para reforçar outras partes da frente. Isto corre o risco de deixar as forças ucranianas em Donetsk ainda mais vulneráveis ​​se a Rússia comprometer as suas reservas nessa direção. As forças russas também estão a exercer pressão perto de Kupiansk, a leste de Kharkiv, e na região sul de Zaporizhzhia. As incursões ao longo da fronteira nas regiões de Sumy e Chernihiv podem estar por vir.

A ofensiva russa surge num momento de vulnerabilidade para a Ucrânia. Desde o outono passado, o país enfrentou três problemas inter-relacionados: falta de munições, mão-de-obra e fortificações. A Ucrânia fez progressos na melhoria das suas fortificações durante a Primavera, e o pacote de ajuda dos Estados Unidos deverá aliviar a sua escassez de munições. Mas a mão-de-obra da Ucrânia continuou a deteriorar-se, especialmente onde é importante: na sua infantaria.

A contra-ofensiva da Ucrânia no Verão passado culminou principalmente devido ao desgaste da sua infantaria, e desde então tem lutado para substituir essas perdas. Na prática, isto significa que muitas vezes há poucos soldados nas trincheiras e não há infantaria suficiente para desenvolver uma rotação sustentável, correndo o risco de exaustão ao longo do tempo. Isto também cria um efeito pernicioso de desencorajar outros a se voluntariarem. Muitas brigadas ucranianas estão fracas e muitos soldados têm mais de 40 anos.

Para ser claro, a Ucrânia não está sem homens. A situação é a consequência de escolhas políticas, de um sistema de mobilização frágil e de muitos meses de intransigência política antes da recente aprovação de uma série de leis de mobilização. Estas leis visam alargar o número de soldados, reduzindo o recrutamento idade de elegibilidadepunindo aqueles que tentam fugir do serviçopermitindo alguns condenados para servir e fornecer incentivos para voluntários. Eles prometem resolver o problema de mão-de-obra da Ucrânia, mas muito dependerá da forma como forem executados. A situação, de qualquer forma, levará meses para melhorar.

Na falta de forças suficientes e com um défice de munições, os militares da Ucrânia respondem aos avanços russos deslocando as suas melhores brigadas e unidades de elite pela frente. Esta abordagem de combate a incêndios, que aconteceu durante as batalhas de Bakhmut e Avdika, significa que as melhores unidades não têm tempo suficiente para descansar e se regenerar. A Ucrânia também recorre ao envio de batalhões individuais de forma fragmentada para reforçar partes da frente sem o resto da sua brigada. Estas são soluções de curto prazo que trazem consequências a longo prazo, à medida que estas unidades se degradam com o tempo.

Em contraste, a Rússia conseguiu resolver os seus problemas de mão-de-obra no ano passado e agora recruta aproximadamente 30.000 contratar militares por mês. Muitos destes recrutas dificilmente são soldados ideais e também estão na casa dos 40 anos. Mas esta vantagem física – combinada com artilharia, drones e ataques com bombas planadoras – deu à Rússia uma vantagem quantitativa.

Contudo, as vantagens da Rússia não são necessariamente decisivas. A qualidade das suas forças, juntamente com as perdas de liderança, limitaram a capacidade da Rússia de conduzir operações de maior escala – é por isso que as forças russas lutam para transformar avanços em avanços e não têm sido capazes de obter ganhos mais significativos. A Rússia também está a queimar equipamento, a maior parte do qual provém do armazenamento, e enfrentará escassez de equipamento em 2025.

Mesmo com a aprovação da lei de ajuda dos EUA, a Ucrânia enfrenta um ano difícil. A assistência americana deu tempo à Ucrânia e dá certeza sobre os recursos que estarão disponíveis. O financiamento poderia ser suficiente para a Ucrânia manter e, na melhor das hipóteses, restaurar o potencial ofensivo das suas forças armadas. Oferece uma oportunidade. Mas o futuro depende do que o Ocidente – que desempenha um papel significativo na formação, inteligência e outras formas de apoio – e a Ucrânia puderem fazer com isso.

Se a Ucrânia conseguir limitar a Rússia a ganhos modestos este ano, então a janela de oportunidade de Moscovo provavelmente fechar-se-á e a sua vantagem relativa poderá começar a diminuir em 2025. Não se trata apenas de a Ucrânia obter munições ou armas do Ocidente, mas também de gerir eficazmente as forças, colmatar o défice de mão-de-obra de longa data e estabelecer defesas adequadas. A Ucrânia terá de se defender e, ao mesmo tempo, trabalhar para reconstituir as suas forças armadas. Nos próximos meses, muita coisa estará em jogo.