O homem e a mulher chegaram à churrascaria de Washington numa noite de maio de 2019 e ocuparam uma mesa no pátio, perto de onde cinco clientes já estavam sentados e pareciam estar se divertindo. As jaquetas foram tiradas, risadas foram ouvidas e vinho foi servido. Um cigarro pendia da mão de um homem.

Mas houve outra coisa que se destacou: entre os cinco estavam o senador Robert Menendez, de Nova Jersey, e sua futura esposa, Nadine Menendez.

O casal que chegou atrasado parecia estar em um encontro. Ela estava usando um vestido preto e, durante a refeição, ele deu a volta na mesa e usou uma câmera para, aparentemente, tirar uma foto dela.

Mas, na realidade, como mostrou o depoimento no tribunal na terça-feira, ele estava fotografando as pessoas atrás dela, sentadas à mesa do senador. O casal era membro de uma equipe de vigilância do FBI e sentou-se deliberadamente perto de Menendez e seu grupo, que também incluía um funcionário do governo egípcio.

Os investigadores disfarçados do FBI também usaram câmeras escondidas para fotografar e gravar em vídeo as pessoas sentadas à mesa. A investigadora, Terrie Williams-Thompson, testemunhou que, a certa altura, ouviu a Sra. Menendez, referindo-se ao senador, perguntar ao grupo: “O que mais o amor da minha vida pode fazer por vocês?”

A cena extraordinária de um senador dos EUA sob vigilância do FBI em um restaurante sofisticado, Morton’s The Steakhouse, não muito longe do Capitólio, foi detalhada pela Sra. Williams-Thompson em depoimento no Sr. julgamento federal por corrupção em Manhattan.

Williams-Thompson disse que ela e um parceiro conduziram vigilância por cerca de duas horas no restaurante. O comentário ouvido pela Sra. Menendez teve destaque no caso da promotoria.

Os Menendezes e dois empresários de Nova Jersey – Wael Hana e Fred Daibes – foram acusados ​​de conspiração para dar ao senador e sua esposa ouro, dinheiro, uma Mercedes-Benz e outros subornos no valor de centenas de milhares de dólares em troca da concordância do senador. direcionar ajuda e armas para o Egito e interferir em casos criminais em Nova Jersey.

Um acusação arquivado no ano passado diz que o jantar na churrascaria foi uma das várias reuniões que a Sra. Menendez organizou para seu marido e autoridades egípcias.

O julgamento do Sr. Menendez, Sr. Hana e Sr. Daibes em sua quarta semana; O julgamento da Sra. Menendez foi adiado pelo juiz Sidney H. Stein para julho porque ela está sendo tratada de câncer de mama. Todos os quatro réus se declararam inocentes.

Sr. Menendez, que entrou com pedido na segunda-feira para concorrer à reeleição ao Senado como independente, disse aos repórteres em espanhol ao deixar o tribunal na noite de terça-feira: “Todos os dias mostramos a verdade. Todos os dias mostramos-lhes a nossa inocência.”

Os promotores também apresentaram na terça-feira o depoimento de Anna Frenzilli, uma agente especial do FBI que executou uma busca autorizada pelo tribunal em um cofre pertencente à Sra. Menendez em um banco de Nova Jersey.

Dentro da caixa, ela testemunhou, os agentes encontraram 10 envelopes – alguns com “Nadine” escrito neles – contendo quase US$ 80 mil em dinheiro e passaportes vencidos para ela e seus dois filhos.

Durante um interrogatório do agente Frenzilli, um dos advogados do Sr. Menendez, Avi Weitzman, aproveitou o depoimento dela em uma aparente tentativa de distanciar o senador das negociações financeiras de sua esposa, um aspecto central do A estratégia de defesa do Sr. Menéndez. Durante o julgamento, seus advogados consideraram Menéndez como alguém com pouco dinheiro e ansiosa para colecionar itens de luxo, como o Mercedes, e disseram que Menendez nada sabia sobre seus problemas financeiros e pedidos de dinheiro a amigos.

Weitzman observou que o livro de registro do banco mostrava que apenas a Sra. Menendez havia aberto a caixa. Ele perguntou à agente Frenzilli se ela já tinha visto o nome do senador em algum dos envelopes ou encontrado algum passaporte pertencente ao Sr. Menendez na caixa.

Não, respondeu o agente.

Um desses envelopes, no qual alguém rabiscou “US$ 10.000”, continha DNA que correspondia a uma amostra retirada do Sr. Daibes, um dos co-réus do senador, de acordo com o depoimento de terça-feira de Charity Davis, examinador forense de DNA do FBI. .Daibes é acusado de pagar propina aos Menendezes em troca dos esforços do senador para ajudá-lo em um caso de fraude bancária.

Mas foi o testemunho sobre a vigilância do FBI sobre Menendez e outros na mesa do seu restaurante que pareceu à maioria dos membros do júri composto por seis homens e seis mulheres.

Durante o interrogatório, Williams-Thompson, em resposta a perguntas de outro advogado do senador, Adam Fee, disse que não tinha visto nada que sugerisse que Menendez e seus colegas estavam cientes da vigilância do FBI ou estavam tentando evite ser observado.

A Sra. Williams-Thompson, uma veterana de quase duas décadas na agência, testemunhou que, quando conduzia a vigilância, seu trabalho era se misturar ao ambiente. Ela normalmente usava calças Capri ou jeans, tênis e uma camisa – para “vestir-se bem”, disse ela. Se ela estivesse seguindo alguém em um campus universitário, ela se vestiria como uma estudante: “jeans, mochila, todos os nove metros”, disse ela.

Ela também estudou os padrões de vida dos indivíduos que ela foi designada a seguir: a que horas eles saíam de casa ou do escritório, quão rápido ou devagar eles dirigiam, pequenas coisas cotidianas sobre seu comportamento, disse ela.

Ela disse que na noite de 21 de maio de 2019, ela e outro investigador, Damein Ragland, foram designados para vigiar “um sujeito de Nova York” que havia chegado à área de Washington, cujo nome ela não sabia na época. Não ficou claro no tribunal a quem ela se referia, exceto que não era o senador.

Ela sugeriu que o FBI tinha mais de uma equipe de investigadores dentro e fora do Morton participando da vigilância. (Sua equipe era composta por mais de meia dúzia de pessoas, disse ela.)

Ela e Ragland se passaram por um casal em um jantar e foram levados ao restaurante pelo líder de sua equipe, que se passou por motorista do Uber.

Eles receberam uma descrição do assunto e também viram uma fotografia.

A Sra. Williams-Thompson disse ao júri que ela e o Sr. Ragland usaram codinomes e mantiveram suas identidades em segredo, até mesmo do pessoal de Morton.

“Não queremos estragar nosso disfarce”, explicou ela. “Precisamos ter certeza de que, se um ato for cometido, não precisamos que eles saibam que o FBI está lá, porque então não será cometido.”

Eles agiam como clientes comuns para manter seu disfarce tanto com a equipe do Morton quanto com as pessoas da mesa ao lado. “Jantamos como eles”, disse Williams-Thompson.

Quando uma promotora, Lara Pomerantz, perguntou se eles haviam comido, a Sra. Williams-Thompson respondeu: “Claro que comi. Foi bom também.”

“Isso faz parte da integração”, acrescentou ela. “Você come? Vou comer.”

O juiz Stein interrompeu: “Espero que o FBI tenha pago pela sua refeição”.

“Ah, sim, senhor, eles fizeram.”