Na noite das eleições, quando você pode começar a saber quem ganhou?

Na Grã-Bretanha, nas últimas duas décadas, houve uma resposta surpreendentemente boa logo após o encerramento das urnas, às 22h.

É quando três grandes emissoras revelam os resultados da votação nacional. O trabalho de uma equipa de estatísticos e cientistas políticos que entrou em acção algumas horas antes, produziu nos últimos anos uma imagem cada vez mais precisa dos resultados eleitorais antes de os votos terem sido contados.

Nas últimas cinco eleições gerais britânicas, as sondagens à saída previram quantos dos 650 ou mais assentos parlamentares seriam reivindicados pelo partido vencedor, com uma média de quatro assentos. Da última vez, em 2019, o partido vencedor ficou com apenas três cadeiras a menos.

Aqui está um guia sobre o que esperar e como funciona.

É uma pesquisa com eleitores logo após terem votado. O britânico procura os eleitores literalmente quando eles saem do local de votação: os trabalhadores de campo pedem a mais de 20.000 pessoas em cerca de 130 locais de votação em todo o país que preencham réplicas de boletins de voto. Desde 2005, tem havido uma única sondagem de boca de urna em cada eleição geral britânica, paga por três grandes emissoras, a BBC, a ITV e a Sky.

Nem sempre foram. Nas eleições gerais de 1992, a sondagem à boca da BBC previu que nenhum partido conquistaria a maioria geral dos assentos parlamentares, antes dos primeiros resultados mostrarem rapidamente que os Conservadores estavam no bom caminho para manter o controlo. As sondagens à saída de algumas eleições anteriores foram ainda mais distantes.

A principal mudança, dizem os envolvidos, ocorreu na década de 2000, quando as emissoras reuniram os seus recursos numa abordagem estatística iniciada pelos académicos David Firth e John Curtice. Seu sucesso ajudou a transformar o Professor Curtice em uma estrela das transmissões eleitorais.

As anteriores sondagens à boca-de-urna procuraram reunir uma amostra representativa dos locais de votação em cada eleição, utilizando os totais de votos na amostra para prever as quotas de cada partido noutros locais.

A sondagem de novo estilo ainda procura uma amostra representativa, mas também regressa, na medida do possível, sempre aos mesmos locais de votação. Agora, em vez de se concentrarem nos totais, os investigadores podem fazer comparações diretas e examinar como a votação mudou.

Utilizando modelos estatísticos, projectam então como as mudanças que encontram se irão reflectir nos distritos de todo o país, com base numa análise mais aprofundada da demografia e dos resultados eleitorais anteriores em cada área.

O foco nos mesmos locais é o aspecto crítico, de acordo com Jouni Kuha, professor de estatísticas sociais na London School of Economics que trabalha na equipa de sondagens à boca das urnas desde 2010.

“Há menos ruído nos dados quando você olha para as mudanças do que se você estivesse tentando estimar as ações em si”, disse ele em entrevista por telefone.

De acordo com o professor Firth, pouco mudou desde o repensar do início dos anos 2000. “Mesmo o software que escrevi em 2001-2005 ainda está sendo usado”, disse ele por e-mail.

Tal como acontece com todas as estimativas estatísticas, a sondagem de saída britânica apresenta uma margem de erro: cerca de 20 lugares.

Numa corrida acirrada, 20 lugares podem ser muito. Em 2015, após cinco anos num governo de coligação com os liberais democratas centristas, os conservadores de centro-direita conquistaram inesperadamente uma pequena maioria parlamentar. A sondagem desse ano subestimou o seu desempenho em 15 assentos – dentro da margem de erro esperada, mas o suficiente para sugerir erradamente que ainda poderiam precisar da ajuda de outro partido para governar.

As pesquisas de opinião sugerem que a corrida deste ano não será acirrada. Ainda assim, permanece um elemento de sorte. Existe sempre a possibilidade de as assembleias de voto seleccionadas se tornarem pouco representativas.

“As pessoas pensam que existe alguma magia”, Professor Curtice disse ao The New York Times recentemente. “Mas somos tão bons quanto os dados.”

Em 2019, escrever pouco antes das pesquisas de boca de urna enfrentou uma grande mudança no mapa eleitoral da Grã-Bretanha, O professor Firth observou: “Não há nada nos novos métodos que garanta uma precisão tão bizarra!”

O maior desafio é a pressão do tempo. Na Grã-Bretanha, a maioria das pessoas vota pessoalmente no dia das eleições, e é um dia útil, por isso há um aumento de votos no início da noite. Isso deixa uma pequena janela antes das 22h para que os dados sejam coletados e analisados.

O redistritamento em grande parte do país desde 2019 também pode revelar-se uma dificuldade desta vez.

Especialistas dos EUA abordar as pesquisas de boca de urna com cautelae há boas razões para isso.

A principal sondagem de boca-de-urna da América, conduzida por um consórcio de organizações noticiosas – principalmente emissoras – e pela Edison Research, procura atingir um conjunto mais amplo de objectivos num conjunto de condições significativamente mais difíceis.

Em vez de uma única pergunta em um boletim de voto simulado, os eleitores entrevistados normalmente recebem 20 perguntas que reúnem dados demográficos e temáticos. Os resultados são usados ​​para ajudar os vencedores dos projetos, mas também para facilitar uma análise mais ampla sobre por que as pessoas votaram daquela maneira na noite das eleições.

E há uma grande barreira à replicação da abordagem britânica: o voto ausente e o voto antecipado são muito mais comuns nos Estados Unidos. Sobre 41 por cento dos votos foram expressos dessa forma em 2016 e 70 por cento em 2020, em comparação com 21 por cento nas últimas eleições britânicas. A sondagem à saída dos EUA reflecte isto através da utilização de um inquérito por telefone, e-mail e texto, bem como de conversas pessoais com os eleitores.

“Por mais que nosso trabalho em 2004, 2016 e 2020 tenha atingido erros específicos em estados e raças específicas, o erro médio geral nas pesquisas é menor do que era décadas atrás”, Joe Lenski, cofundador da Edison Research, anotado em uma entrevista de 2021 com o American Enterprise Institute. “A verdadeira questão é educar sobre o tipo de precisão que você pode ou não exigir desses dados.”

As reclamações sobre as pesquisas de boca de urna são ainda mais altas em outros lugares. As eleições gerais da Índia deste ano registaram uma grande volatilidade no mercado de ações e alegações de negligência eleitoral da oposição depois que as pesquisas de boca de urna previram erroneamente uma grande maioria para o atual BJP. Em vez disso, o partido foi forçado a um governo de coalizão.

A noite eleitoral é normalmente menos turbulenta e uma fatia dos telespectadores na Grã-Bretanha irá desligar a cobertura da TV assim que a votação de saída for concluída.

Mas ainda pode render momentos divertidos. Durante a transmissão eleitoral da BBC de 2015, o ex-líder liberal democrata Paddy Ashdown desprezou a projeção de que seu partido ficaria com apenas 10 assentos, abaixo dos 57. “Se esta pesquisa de boca de urna estiver correta”, disse ele, “eu publicamente, coma meu chapéu em seu programa.

No final, os Liberais Democratas conquistaram oito cadeiras e a BBC apresentou ao Sr. um bolo em forma de chapéu.

Para o professor Kuha e equipe, os momentos-chave já aconteceram minutos antes do prazo final das 22h. “É uma experiência muito estranha para um acadêmico que está acostumado a escalas de tempo muito diferentes”, disse ele. “Então é meio estressante, mas emocionante.”