Durante meses, cresceram as preocupações de que a guerra em Gaza pudesse desencadear um segundo conflito entre Israel e o Hezbollah, a milícia bem armada que é vagamente aliada do Hamas e sediada do outro lado da fronteira norte de Israel com o Líbano.

Os dois lados trocaram ataques repetidamente desde o início da guerra em Gaza, em Outubro, matando civis e combatentes no Líbano e em Israel, com a maioria das vítimas civis no Líbano. As hostilidades também forçaram mais de 150 mil pessoas de ambos os lados da fronteira a abandonarem as suas casas e procurarem abrigos temporários. Isso pressionou o governo israelita para tornar o norte do país novamente seguro para os residentes, empurrando o Hezbollah para trás da região fronteiriça.

Aqui está uma olhada no Hezbollah à beira de uma nova luta e por que isso ainda pode ser evitado.

O Hezbollah se opôs a Israel desde o início do grupo. Foi fundada na década de 1980, depois de Israel, em resposta aos ataques, ter invadido e ocupado o sul do Líbano, com a intenção de erradicar a Organização para a Libertação da Palestina, então sediada no país.

Mas Israel rapidamente se deparou com um novo inimigo, cujos guerrilheiros rapidamente se tornaram eficazes em atormentar as forças israelitas, muito mais bem equipadas: o Hezbollah, um movimento popular muçulmano xiita que fez da expulsão de Israel do Líbano um objectivo importante.

Em 2000, Israel retirou-se do Líbano, tornando o Hezbollah um herói para muitos libaneses. Combateu novamente Israel em 2006, lançando uma operação militar contra o seu vizinho do sul que levou a um contra-ataque feroz. Nessa guerra, Israel fez chover bombas no sul do Líbano e em Beirute, a capital; os combates mataram mais de 1.000 libaneses.

No entanto, os militares israelitas nunca conseguiram dominar o Hezbollah em 34 dias de guerra, permitindo que o grupo e o seu líder, Hassan Nasrallah, emergissem como estrelas num mundo árabe cansado de ser derrotado por Israel.

O Hezbollah logo se aliou ao Irã e se tornaram parceiros próximos.

Embora o grupo mantenha um número grande e leal de seguidores entre os muçulmanos xiitas devido aos serviços sociais e ao poder político que lhes oferece – bem como às tácticas autoritárias que utiliza para reprimir qualquer dissidência – muitos libaneses vêem o grupo como um obstáculo ao progresso que continua ameaçador. arrastar o país para uma guerra indesejada.

O Hezbollah, considerado um grupo terrorista pelos Estados Unidos e outros países, evoluiu de uma força de combate para uma força política dominante, acumulando influência significativa no governo do Líbano.

Hoje, o Líbano encontra-se num impasse político, mas poucas mudanças importantes podem ocorrer sem a aprovação do Hezbollah.

O Líbano dificilmente pode permitir-se um novo conflito com Israel.

O país está a sofrer de anos de uma crise económica que deixou inúmeros libaneses na pobreza e de uma crise política que privou os cidadãos de muitos serviços básicos. Os ataques na fronteira deslocaram cerca de 100 mil civis libaneses, privando muitos dos seus rendimentos e das suas casas, e custaram ao país milhares de milhões de dólares em perdas de turismo e receitas agrícolas, dizem as autoridades libanesas.

O Líbano também pode contar com menos apoio internacional, com a sua antiga potência colonial, a França, distraída por política interna, disse Emile Hokayem, especialista em segurança do Médio Oriente no Instituto Internacional de Estudos Estratégicos. Outros estados árabes e o Irão, que injectaram dinheiro na reconstrução do Líbano depois de 2006, estão menos dispostos ou menos capazes de ajudar.

“Já era difícil em 2006, quando a situação económica e a posição internacional do Líbano eram consideravelmente melhores”, disse o Sr. Hokayem. “O país não está em condições de lidar com este conflito.”

Até mesmo alguns dos constituintes muçulmanos xiitas, tradicionalmente leais ao Hezbollah, no sul do Líbano, questionam o preço dos actuais combates. Como resultado, dizem os analistas, Nasrallah sabe que precisa agir com cautela. Ele disse que o Hezbollah não quer um conflito mais amplo, ao mesmo tempo que alerta que os seus combatentes estão preparados para um – e que Israel enfrentará graves consequências se isso acontecer.

“Se a guerra for imposta, a resistência lutará sem restrições, regras ou limites”, disse Nasrallah num discurso há duas semanas.

Uma guerra Hezbollah-Israel também poderia transformar-se numa guerra regional mais ampla que diminuiria os combates em curso. Um tal conflito poderia atrair o Irão, bem como os Estados Unidos, que tem sido trabalhando para evitar nova escalada.

Embora o nervosismo tenha aumentado com a frequência e a letalidade dos ataques de cada lado, Israel, Hezbollah e Irão não querem uma guerra plena, dizem analistas e autoridades dos EUA. No entanto, a única forma quase certa de evitar isso, dizem eles, é acabar com os combates em Gaza com um acordo de cessar-fogo entre Israel e o Hamas, cujo ataque de 7 de Outubro levou à guerra no enclave.

Através de vídeos de propaganda e ataques calibrados, o Hezbollah tem repetidamente mostrado sinais de uma arsenal aumentado que, segundo os analistas, é capaz de infligir graves danos às cidades israelitas. As suas forças também são testadas em batalha após anos de combates contra os rebeldes na Síria, para onde o Hezbollah enviou milhares de combatentes durante a guerra civil daquele país para ajudar a apoiar o governo do Presidente Bashar al-Assad, um aliado próximo do Irão e do Hezbollah.

Os combatentes das milícias apoiadas pelo Irão no Iraque também poderão juntar-se à luta se Israel atacar o Líbano, disse Hokayem, o especialista em Médio Oriente.

As estimativas variam sobre quantos mísseis o Hezbollah possui e quão sofisticados são os seus sistemas. O World Factbook da Agência Central de Inteligência afirma que o grupo pode ter mais de 150 mil mísseis e foguetes de vários tipos e alcances. Também estima que o grupo tenha até 45 mil combatentes, embora Nasrallah tenha afirmado ter 100 mil.

Mas analistas e autoridades israelitas dizem que o arsenal do Hezbollah é consideravelmente mais perigoso do que o do Hamas devido aos seus mísseis guiados com precisão, que podem atingir infra-estruturas críticas e activos militares israelitas.

O Hezbollah também exibiu drones explosivos que podem escapar do Iron Dome de Israel, o sistema de detecção e abate projetado para proteger o país de foguetes e mísseis. O grupo também parece ter mísseis antitanque que voam muito rápido e muito baixo para serem interceptados pelo Iron Dome.

Nasrallah alertou no seu discurso há duas semanas que o Hezbollah tinha usado até agora apenas uma pequena fracção das suas armas. Se necessário, disse ele, o Hezbollah poderia lançá-los contra “um banco de alvos” em ataques de precisão.

“O inimigo sabe que deve nos esperar em terra, no ar e no mar”, disse ele.

Alguns em Israel têm receio de expor o seu país a tal arsenal. Mas outros argumentam que Israel deve fazer alguma coisa antes que o Hezbollah se fortaleça.

“A situação em que os israelitas se encontram é que o Hezbollah parece ter atingido um nível de capacidade em que não vale a pena para os israelitas iniciarem um conflito maior”, disse Sam Heller, analista da Century International baseado em Beirute.

Euan Ward relatórios contribuídos.