Dos subúrbios do Nordeste às grandes cidades da Costa Oeste, um assunto surpreendente está provocando medidas eleitorais, ações judiciais e brigas acirradas entre os pais: a álgebra.

Durante décadas, os alunos foram obrigados a aprender a resolver a variável x e a encontrar a inclinação de uma reta. A maioria conclui o curso no primeiro ano do ensino médio. Mas às vezes os melhores alunos podem matricular-se mais cedo, normalmente na oitava série.

Os caminhos duplos inspiram alguns dos debates mais acesos sobre equidade e oportunidades acadêmicas na educação americana.

O preconceito e a desigualdade mantêm as crianças negras e latinas fora do caminho acelerado? As escolas secundárias deveriam eliminar a álgebra para nivelar o campo de jogo? E se os alunos mais destacados perderem a oportunidade de se desafiarem?

As questões são tão complicadas porque a álgebra funciona como uma encruzilhada crucial no sistema educacional. Os alunos que são reprovados têm muito menos probabilidade de se formar. Aqueles que o iniciam cedo podem cursar cálculo até o 12º ano, o que lhes dá uma vantagem potencial ao se candidatarem a universidades de elite e os eleva às profissões mais lucrativas e de maior status da sociedade.

Mas as disparidades raciais e económicas no desempenho em matemática são grandes nos Estados Unidos e aumentaram durante a pandemia. Em alguns estados, quase quatro em cada cinco crianças pobres não cumprem os padrões de matemática.

Para colmatar essas lacunas, o anterior presidente da Câmara de Nova Iorque, Bill de Blasio, adoptou um objectivo adoptado por muitos distritos noutros locais. Todas as escolas de ensino médio ofereceriam álgebra, e os diretores poderiam optar por matricular todos os alunos da oitava série na turma. São Francisco adotou uma abordagem oposta: se algumas crianças não conseguissem chegar à álgebra até o ensino médio, ninguém teria permissão para cursá-la.

A missão central em ambas as cidades era ajudar estudantes desfavorecidos. Mas resolver o dilema da álgebra pode ser mais complexo do que resolver a fórmula quadrática.

O sonho de Nova Iorque de “álgebra para todos” nunca foi plenamente realizado e a administração do presidente da Câmara Eric Adams mudou o objectivo para melhorar os resultados dos alunos do nono ano que estudam álgebra. Em São Francisco, o desmantelamento da álgebra no ensino médio pouco fez para acabar com as desigualdades raciais entre os alunos das aulas avançadas de matemática. Depois de um enorme clamor público, o distrito decidiu reverter o curso.

“Você não pensaria que poderia haver um assunto mais chato no mundo”, disse Thurston Domina, professor da Universidade da Carolina do Norte. “E, no entanto, é um lugar de paixões incrivelmente elevadas.”

“As coisas esquentam”, disse ele.

Em algumas cidades, as disputas sobre álgebra têm sido tão intensas que os pais processaram distritos escolares, protestaram em frente aos gabinetes dos presidentes de câmara e fizeram campanha pela destituição de membros do conselho escolar.

Ensinar matemática no ensino médio é um desafio para os educadores, em parte porque é quando o material se torna mais complexo, com os alunos passando da tabuada para equações e conceitos abstratos. Os alunos que não dominam as habilidades básicas podem rapidamente se perder e pode ser difícil para eles recuperarem o atraso.

Muitos distritos escolares têm tradicionalmente respondido a níveis de desempenho divergentes simplesmente separando as crianças em percursos distintos, colocando algumas em aulas de matemática geral e oferecendo a outras álgebra como uma opção acelerada. Essa classificação, conhecida como rastreamento, atrai pais que desejam que seus filhos alcancem matemática avançada o mais rápido possível.

Mas o acompanhamento lançou um foco desconfortável sobre a desigualdade. Cerca de um quarto de todos os estudantes nos Estados Unidos estudam álgebra no ensino médio. Mas apenas cerca de 12 por cento dos alunos negros e latinos do oitavo ano o fazem, em comparação com cerca de 24 por cento dos alunos brancos, um relatório federal encontrado.

“É por isso que a matemática do ensino médio é o ponto crítico”, disse Joshua Goodman, professor associado de educação e economia na Universidade de Boston. “É o primeiro momento em que você potencialmente torna muito óbvio e explícito que há lacunas de conhecimento se abrindo.”

Na guerra de décadas pela matemática, São Francisco emergiu como um campo de batalha proeminente.

Certa vez, a Califórnia exigiu que todos os alunos da oitava série estudassem álgebra. Mas os alunos do ensino médio com baixo desempenho muitas vezes enfrentam dificuldades quando são forçados a se matricular nas aulas, mostra a pesquisa. Mais tarde, São Francisco parou de oferecer aulas na oitava série. Mas a proibição fez pouco para fechar lacunas de desempenho em aulas de matemática mais avançadas, descobriram pesquisas recentes.

À medida que o pêndulo balançava, a única constante era a raiva. Principais acadêmicos da Bay Area menosprezaram a pesquisa uns dos outros. Um grupo de pais até processou o distrito na primavera passada. “Negar aos alunos a oportunidade de avançar na matemática quando a sua capacidade intelectual claramente o permite prejudica enormemente o seu potencial para realizações futuras”, afirmou o processo.

A cidade está agora de volta ao ponto de partida: a álgebra do ensino médio – para alguns, não necessariamente para todos – retornará em agosto. A experiência ressaltou como cada abordagem acarreta riscos.

“As escolas realmente não sabem o que fazer”, disse Jon R. Star, psicólogo educacional de Harvard que estudou educação em álgebra. “E isso está apenas gerando muita tensão.”

Em Cambridge, Massachusetts, o distrito escolar eliminou gradualmente a álgebra do ensino médio antes da pandemia. Mas alguns argumentaram que o tiro saiu pela culatra: as famílias que podiam simplesmente pagar para que seus filhos fizessem matemática acelerada fora da escola.

“É o pior de todos os mundos possíveis para a equidade”, disse Jacob Barandes, pai de Cambridge, numa reunião do conselho escolar.

Em outros lugares, muitos estudantes não têm opções para assistir às aulas mais cedo: uma das escolas da Filadélfia escolas secundárias mais prestigiadas exige que os alunos sejam aprovados em álgebra antes de se matricularem, evitando que muitas crianças de baixa renda se inscrevam porque frequentam escolas de ensino médio que não oferecem a classe.

Em Nova Iorque, Blasio procurou resolver as disparidades quando anunciou um plano em 2015 para oferecer álgebra – mas não exigi-la – em todas as escolas secundárias da cidade. Mais de 15 mil alunos da oitava série não tinham aulas em suas escolas na época.

Desde então, o número de escolas de ensino médio que oferecem álgebra aumentou de 60% para cerca de 80%. Mas os estudantes brancos e asiático-americanos ainda passam nos testes estaduais de álgebra com taxas mais elevadas do que os seus pares.

O actual reitor das escolas da cidade, David Banks, também mudou o foco da álgebra do sistema para as escolas secundárias, exigindo o mesmo currículo do nono ano em muitas escolas, numa medida que conquistou o apoio e a reacção dos educadores.

E algumas famílias da cidade de Nova York ainda estão preocupadas com o ensino médio. Um grupo de líderes parentais em Manhattan recentemente pediu ao distrito para criar opções de matemática mais aceleradas antes do ensino médio, dizendo que muitos jovens estudantes devem procurar instrução de nível superior fora do sistema escolar público.

Num vasto distrito como Nova Iorque – onde algumas escolas estão cheias de crianças de famílias abastadas e outras educam principalmente crianças sem-abrigo – o desafio na educação matemática pode ser essa “diversidade incrível”, disse Pedro A. Noguera, reitor da Escola de Educação Rossier da Universidade do Sul da Califórnia.

“Há alguns filhos que estão prontos para estudar álgebra na quarta série, e isso não deveria ser negado a eles”, disse Noguera. “Outros ainda estão tendo dificuldades com aritmética no ensino médio e precisam de apoio.”

Muitas escolas não estão equipadas para ensinar crianças com habilidades matemáticas díspares em uma única sala de aula. Alguns educadores não têm a formação necessária para ajudar os alunos que ficaram para trás, ao mesmo tempo que desafiam aqueles que trabalham no nível escolar ou superior.

Algumas escolas tentaram encontrar maneiras de resolver o problema por conta própria. As escolas charter KIPP em Nova York adicionaram meia hora adicional de matemática à programação de muitos alunos, para dar às crianças mais tempo para prática e apoio para que possam estar prontas para a álgebra na oitava série.

Na Middle School 50, no Brooklyn, onde todos os alunos da oitava série estudam álgebra, os professores reescreveram os planos de aula para os alunos da sexta e sétima séries, a fim de estabelecer as bases para a aula.

O diretor da escola, Ben Honoroff, disse esperar que alguns alunos tenham que refazer as aulas no ensino médio. Mas depois de iniciar um pequeno programa piloto de álgebra há alguns anos, ele passou a acreditar que a exposição precoce das crianças poderia beneficiar a todos – desde que os alunos entrassem bem preparados.

Olhando em volta para os alunos que não estavam matriculados na turma, o Sr. Honoroff disse: “perguntamos: ‘Há outras crianças que se destacariam nisso?’”

“A resposta foi 100 por cento, sim”, acrescentou. “Isso não era algo com que eu pudesse conviver.”