Em 2010, Filolaos Kefalas, um engenheiro elétrico, dirigiu um Corvette preto até Manhattan para seu primeiro encontro com Lisa Daglian, uma defensora do trânsito. Ela não ficou impressionada.

“Você sabe que pode pegar o trem”, lembra Daglian, 61, de ter dito.

Até hoje, o casal continua a discutir sobre o uso do carro pelo Sr. Kefalas. Mas Kefalas tem seus motivos para dirigir, disse ele. Ele trabalha em Bayside, Queens, que tem opções de transporte público limitadas, e gosta de dirigir.

“Tempo é dinheiro”, disse Kefalas, também de 61 anos. “Tento seguir o caminho mais rápido possível.”

A rixa entre Daglian, que agora lidera o Comitê Consultivo Permanente de Cidadãos da Autoridade de Transporte Metropolitano, e Kefalas não atrapalhou seu romance – eles são casados. Mas é um exemplo do debate perene entre dois grupos arraigados de nova-iorquinos: os utilizadores de automóveis, muitos deles de fora de Manhattan e alguns com laços profundamente pessoais com a condução, e os adeptos do transporte público, que acreditam que o transporte de massa não é apenas a opção de viagem mais barata e mais rápida. mas também uma escolha moral.

A divisão aumentou recentemente, à medida que a cidade se prepara para a introdução de um programa de preços de congestionamento que é o primeiro do género nos Estados Unidos. O programa, que está programado para começar em 30 de junho, busca facilitar o trânsito e arrecadar dinheiro para a autoridade – a agência estatal que opera o sistema de trânsito da cidade – cobrando da maioria dos motoristas US$ 15 para entrar em Manhattan abaixo da 60th Street.

Os líderes do transporte público disseram esperar que os preços do congestionamento, que foram introduzidos com sucesso nas principais cidades europeias e asiáticas, convençam alguns passageiros que conduzem a mudar para o transporte público. Espera-se que o programa de pedágio reduza o tráfego no centro de Manhattan em cerca de 17%, ou cerca de 120 mil veículos por dia.

Cerca de 1,87 milhões de residentes da cidade de Nova Iorque deslocam-se para o trabalho através de transportes públicos e cerca de 1,06 milhões conduzem sozinhos ou em carpool, mostram os últimos dados do censo. Mais de 700.000 veículos de toda a região entram na zona de preços de congestionamento num dia útil médio, estimou a autoridade.

Em toda a cidade, as famílias com carro têm uma renda média de US$ 110 mil, em comparação com US$ 87 mil para os usuários do transporte público, disse a Replica, uma empresa de dados e análises de transporte.

Desde o estacionamento limitado e os numerosos pedágios até o trânsito congestionado que dura a maior parte do dia, a cidade é um lugar notoriamente difícil para os motoristas.

Mas algumas pessoas que vivem fora de Manhattan não consideram o transporte coletivo uma opção viável porque vivem à margem do sistema. Muitos deles dizem desafiadoramente que continuarão a dirigir até o centro da cidade, apesar do novo pedágio.

Helen Keier, administradora de aprendizagem on-line do John Jay College, disse acreditar que não tinha escolha a não ser dirigir para o trabalho. Ela mora no bairro de Locust Point, no Bronx, e vai para seu escritório na 59th Street, em Manhattan, várias vezes por semana.

“Para eu chegar ao metrô, são 20 a 30 minutos de ônibus até o 6”, disse Keier, 57 anos.

Sra. Keier, prejudicada por uma grave osteoartrite, luta para navegar nas estações de metrô. O MTA está a trabalhar para tornar o metro totalmente acessível, mas apenas cerca de 32 por cento do sistema o é actualmente, disse a autoridade.

Isenções para motoristas com deficiência estarão disponíveis no âmbito do programa de tarifação de congestionamento. Keier disse que planejava solicitar um e continuar dirigindo.

Embora ele dirija regularmente para o que em breve será a zona de preços de congestionamento, Julius Johnson, uma enfermeira domiciliar do Brooklyn, também não está interessado em jogar fora as chaves do carro.

“Dirigir em Nova York é um símbolo de status para quem cresce em bairros de baixa renda porque não precisa depender do trem”, disse Johnson, 40 anos, que também leciona no programa de enfermagem da Universidade de Nova York, que está na zona de pedágio.

Ele comprou seu primeiro carro em 2005, um Ford Explorer creme. Ele havia se formado recentemente na escola de enfermagem, mas só sentiu que havia conseguido quando se sentou ao volante de seu carro novo.

Ele disse que, como profissional de saúde, poderia apreciar o possível melhoria na qualidade do ar que a tarifação do congestionamento poderia gerar. Mas ele não quer pagar o custo adicional para dirigir.

Dirigir “foi transformado no sonho americano”, disse Sarah Kaufman, diretora do Rudin Center for Transportation da Universidade de Nova York. “Ter um carro, ter uma casa própria e dirigir por aí para que você possa ter o controle de seu domínio, independentemente das externalidades negativas que possa estar causando”, fazem parte da conquista de status, disse ela.

Há oito ações judiciais pendentes em Nova Jersey e Nova York movidas contra preços de congestionamento. O programa tem irritado críticos, incluindo o governador de Nova Jerseyuma associação de caminhões e alguns moradores de Battery Park City, em Lower Manhattan.

Os proponentes dizem que a tarifação do congestionamento aliviará alguns dos piores tráfegos do país, melhorará a qualidade do ar e fornecerá uma tábua de salvação para a rede de transporte público da cidade. Espera-se que o MTA recolha cerca de mil milhões de dólares por ano em portagens, que serão utilizados para garantir 15 mil milhões de dólares em financiamento de obrigações para ajudar a pagar melhorias muito necessárias aos sistemas de metrô, ônibus e trens urbanos da cidade.

O sistema de metrô com quase 120 anos está entre as características que definem a cidade. A vasta rede de 472 estações foi uma explosão de engenharia cívica que uniu cinco distritos na cidade moderna.

“O resultado final é: sem metro, sem Nova Iorque”, disse Rachel Weinberger, diretora de estratégia de investigação da Regional Plan Association, uma organização de defesa sem fins lucrativos.

Weinberger disse que a tarifação do congestionamento ajudaria a pagar reparos cruciais no transporte de massa. Mas, acrescentou ela, também poderia tornar a condução mais agradável.

Os motoristas gostam de reclamar, mas os preços do congestionamento abrirão as estradas, disse Weinberger. “O transporte público é absolutamente um grande benefício para os motoristas de automóveis”, disse ela.

De Dezembro a Março, a autoridade de transportes realizou um período de comentários abertos para recolher as opiniões do público sobre os preços do congestionamento. A maioria dos mais de 25.000 comentários foram de apoio, de acordo com o MTA

“A boa notícia para os usuários do transporte público é que o financiamento proveniente da tarifação do congestionamento os beneficia diretamente”, disse John J. McCarthy, chefe de política e relações externas da autoridade. “Haverá novos vagões de metrô, ônibus elétricos, estações mais acessíveis, mais confiabilidade da sinalização moderna em linhas como o trem C no Brooklyn.”

Para muitos nova-iorquinos, usar o transporte público costuma ser uma questão de escolher a opção mais barata e mais disponível para se locomover.

Para aqueles que não têm dinheiro para conduzir, recorrer ao metro é muitas vezes um caso de necessidade económica, disse Nicholas J. Klein, professor assistente no departamento de planeamento regional e urbano da Universidade Cornell.

Mas há nova-iorquinos, acrescentou, que se identificam com o sistema de trânsito e se orgulham do seu comboio, autocarro ou ferry específico. Para outros, o trânsito representa uma escolha ambientalmente consciente.

Sproule Love, executivo de uma empresa que opera comunidades independentes e de vida assistida, está entre aqueles que têm uma queda pelo metrô, embora possua um carro.

Certa noite, em 2000, saindo do apartamento de um amigo em Lower Manhattan, Love, 52 anos, não conseguiu encontrar um táxi para casa e decidiu pegar o metrô. Esperando na plataforma, ele disse que percebeu que foi a única vez que “experimentou uma Nova York onde ninguém está de guarda alta”.

“Todos estão tão cansados ​​e resignados a esperar 40 minutos por um trem F”, acrescentou.

Love, que mora no Harlem, é um defensor declarado da tarifação do congestionamento. Embora aprender a dirigir um carro seja uma habilidade para a vida, disse ele, usar um para se deslocar até uma das maiores cidades da América do Norte é um absurdo.

Muitos críticos do transporte coletivo destacam o que consideram o risco de crime no metrô, enquanto muitos defensores do transporte público dizem que dirigir apresenta o maior risco.

“Sinto-me muito mais segura no transporte coletivo”, disse Emily Rose Prats, 36 anos, de Crown Heights, no Brooklyn. Uma análise de 2022 do New York Times do MTA e das estatísticas policiais mostrou que a possibilidade de ser vítima de crimes violentos no metrô era relativamente remoto.

Embora seja uma defensora da tarifação do congestionamento, a Sra. Daglian, a defensora do transporte público, reconhece por que pessoas como o seu marido, que trabalham ou vivem em áreas com acesso limitado ao transporte público, usam os seus carros.

“Eu entendo por que as pessoas dirigem”, disse ela. Mas isso não significa que ela goste, mesmo perto de casa.

“O conflito não terminou”, disse ela. “Ainda temos conversas pontuais.”