O novo presidente de Taiwan, Lai Ching-teestá prestes a assumir o cargo na segunda-feira, enfrentando escolhas difíceis sobre como garantir o futuro da democracia na ilha em tempos turbulentos – com guerras no exterior, divergências nos Estados Unidos sobre as prioridades de segurança global americanas e divisões políticas em Taiwan sobre como preservar o paz frágil com a China.

Lai prometeu conduzir Taiwan num caminho seguro através destes perigos, um tema que provavelmente destacará no seu discurso inaugural numa praça pública em Taipei. Ele disse que continuará fortalecendo laços com Washington e outros parceiros ocidentais, ao mesmo tempo que resistem às ameaças de Pequim e reforçam as defesas de Taiwan. No entanto, ele também poderá estender um ramo de oliveira provisório a Pequim, acolhendo com agrado a renovação das conversações se o líder da China, Xi Jinping, deixar de lado a sua pré-condição fundamental: que Taiwan aceite que faz parte da China.

“Veremos uma ênfase na continuidade na segurança nacional, nas questões através do Estreito e na política externa”, disse Lii Wen, diretor internacional do Partido Democrático Progressista de Lai e porta-voz do novo líder.

Mas Lai, 64 anos, enfrenta obstáculos ao tentar manter-se o rumo traçado pelo seu antecessor, Tsai Ing-wen.

Tanto Tsai quanto Lai pertencem ao Partido Democrático Progressista, que promove o status de Taiwan separado da China. Lai, porém, tem uma personalidade diferente: mais polido em público, menos experiente em negociações de política externa e com um historial de comentários combativos que podem voltar a assombrá-lo. Ele também deve lidar com dois partidos de oposição encorajados que no início deste ano conquistaram a maioria dos assentos na legislatura – um desafio que Tsai não enfrentou nos seus oito anos como presidente.

Quando Tsai assumiu o cargo em 2016, as políticas linha-dura de Xi estavam a começar a galvanizar a oposição ocidental. Mas agora as nações ocidentais também são afetadas por guerras na Ucrânia e no Médio Oriente; Xi tem procurado enfraquecer as alianças forjadas contra a China; e as eleições iminentes dos Estados Unidos estão a aumentar a incerteza sobre a direcção da sua política externa.

“É um ambiente internacional muito mais tenso para Lai em 2024 do que para Tsai em 2016”, disse Kharis Templeman, pesquisador da Hoover Institution, um think tank da Universidade de Stanford, que estuda a política taiwanesa. “A guerra na Ucrânia, a viragem da China para uma repressão interna ainda maior, a deterioração das relações EUA-China e os últimos oito anos de hostilidade através do Estreito colocaram Lai numa posição mais difícil.”

Pequim já deixou claro que detesta Lai mais do que Tsai. Nas próximas semanas e meses, poderá aumentar a pressão militar e comercial sobre Taiwan para tentar enfraquecer a sua presidência. A equipe de funcionários de Xi também tem cortejado energicamente o Partido Nacionalista, de oposição de Taiwan, que favorece laços mais estreitos com a China e conquistou o maior número de assentos na legislatura de Taiwan nas eleições deste ano.

Embora Lai não seja o incendiário imprudente que as autoridades chinesas dizem que ele é, eles não deixarão de lado sua observação de 2017 de que ele era “um trabalhador pragmático para a independência de Taiwan”, disse Brent Christensen, ex-diretor do Instituto Americano em Taiwan que conheceu o Sr. Lai quando ele era um político em ascensão. (Washington não tem laços diplomáticos formais com Taiwan e o instituto é a embaixada de facto.)

“Pequim tem uma longa memória e uma desconfiança muito profunda dele”, disse Christensen, hoje professor adjunto da Universidade Brigham Young, sobre Lai. “Eles continuarão a testá-lo nos próximos anos.”

“Essa demonstração de determinação inabalável e inquestionável para salvaguardar a democracia não prejudica a defesa de lugares como Taiwan”, escreveu Joseph Wu, ministro das Relações Exteriores de Taiwan, em um comunicado. artigo recente em Relações Exteriores. “Na verdade, é um elemento dissuasor fundamental contra o aventureirismo por parte de Pequim.”

Mesmo assim, há um debate em Taiwan sobre o quanto os Estados Unidos podem ajudar a reforçar as forças armadas da ilha nos próximos anos, ao mesmo tempo que cuidam das guerras na Ucrânia e Israel-Gaza, nenhuma das quais deverá terminar em breve.

O acúmulo de pedidos não entregues de armas e equipamentos militares de Taiwan dos Estados Unidos cresceu para quase US$ 20 bilhões no final de abril, de acordo com estimativas de Eric Gomez e Benjamin Giltner do Cato Institute, um think tank de Washington. Os fundos adicionais que o Congresso aprovou recentemente para Taiwan seriam “úteis, mas não uma solução mágica”, disse Gomez por e-mail.

Os opositores de Lai em Taiwan dizem que ele corre o risco de levar a ilha a um beco sem saída em termos de segurança – incapaz de falar com Pequim e, no entanto, mal preparado para qualquer confronto. Fu Kun-chi, membro do Partido Nacionalista na legislatura de Taiwan que visitou recentemente a China, apontou a Ucrânia como um aviso.

“Desde os tempos antigos, as pessoas de um pequeno país ou região não enfrentavam o maior país vizinho para lutar”, disse Fu numa entrevista. “Seria realmente do interesse dos americanos travar uma guerra através do Estreito de Taiwan? Eu realmente acho que não, e para os Estados Unidos enfrentarem três campos de batalha ao mesmo tempo, é possível?”

As divisões políticas internas que poderiam afetar a administração de Lai foram expostas de forma estridente na legislatura de Taiwan na semana passada. Legisladores dos partidos rivais empurrou, gritou e brigou sobre as novas regras propostas sobre o escrutínio de funcionários do governo.

Um confronto imediato com Pequim após a posse de Lai é improvável, disseram autoridades do governo e muitos especialistas em Taiwan. O desejo de Xi de estabilizar as relações com Washington e concentrar-se na reparação da economia da China reduziu a sua vontade de arriscar uma crise por causa de Taiwan.

Por enquanto, é provável que Xi imponha pressão militar, económica e política sobre Taiwan. Nos últimos meses, a China enviou navios da guarda costeira para perto de Kinmen, uma ilha controlada por Taiwan perto do continente chinês, numa medida que visa intimidar e ao mesmo tempo evitar um conflito que poderá atrair Washington.

Lai poderá começar a conter as tensões com Pequim oferecendo frases tranquilizadoras em seu discurso inaugural, disseram vários especialistas. Isso poderia incluir enfatizar o seu compromisso com a Constituição, segundo a qual Taiwan é chamada de República da China. Outros próximos de Lai estavam céticos quanto à possibilidade de uma grande melhoria nas relações.

Xi “quer promover a unificação, quer progressos nesse sentido”, disse I-Chung Lai, presidente da Prospect Foundation, um think tank financiado pelo governo em Taipei (ele não é parente do presidente eleito). “Mas Taiwan simplesmente não pode fazer mais concessões nesse ponto, e esse é o dilema que Lai Ching-te enfrenta ao lidar com a China.”