Durante meses, à medida que as eleições presidenciais se aproximavam, surgiu um debate sobre a idade dos políticos americanos: existe um ponto em que os candidatos devem ser considerados demasiado velhos para concorrer? A idade deveria importar?

Na terça-feira, os eleitores em Dakota do Norte irão opinar.

É verdade que a medida eleitoral sobre os limites de idade para os políticos que os habitantes de Dakota do Norte irão considerar mede a temperatura dos eleitores num único estado – e um dos estados menos populosos do país, com cerca de 779.000 residentes. Especialistas dizem que a medida quase certamente enfrentaria um desafio legal se fosse aprovada. E, tecnicamente, este limite de idade proposto refere-se apenas aos candidatos da Dakota do Norte ao Congresso, e não à presidência ou a qualquer outro cargo.

Ainda assim, no meio de toda a conversa sobre a idade em 2024, esta medida eleitoral proporciona uma rara oportunidade de saber o que pelo menos um grupo de eleitores no meio do país pensa sobre os funcionários eleitos mais velhos.

“A maioria das pessoas pensa que é senso comum que os políticos deveriam se aposentar em algum momento”, disse Jared Hendrix, um político republicano em Fargo que liderou esforços para coletar assinaturas para apresentar a questão aos eleitores. “Acho que é muito possível que, se conseguirmos isso aqui, outros estados o sigam.”

Se aprovado, o medida eleitoral alteraria a Constituição do estado, proibindo candidatos de concorrer ao Congresso se completassem 81 anos ou mais até o final do ano, antes do término do mandato.

Neste momento, a medida não teria qualquer influência sobre os três actuais membros do Congresso do Dakota do Norte, todos republicanos, com idades compreendidas entre os 47 e os 67 anos.

Mesmo assim, pelo menos um deles, o senador Kevin Cramer, disse ser contrário à medida. “Não consigo imaginar por que qualquer conservador patriótico votaria para limitar suas escolhas”, disse Cramer, que tem 63 anos e busca a reeleição em novembro, em comunicado enviado por e-mail.

Em torno de Dakota do Norte, porém, os residentes tinham opiniões divergentes.

Lou Richardson, professora aposentada de jornalismo de Fargo, disse que votou contra a medida durante a votação antecipada.

“Sessenta e cinco anos era velho, mas tenho filhos que agora estão na casa dos 60 e eles são jovens”, disse Richardson, uma democrata de 93 anos. “Para mim, esta é uma solução em busca de um problema. ”

Mas Carter Eisinger, um engenheiro eléctrico de 24 anos de Fargo, disse que planeava votar a favor da medida de limite de idade – e que ficaria feliz em estabelecer um limite ainda mais jovem, cerca de 70 anos, e estendê-lo aos candidatos presidenciais e aos juízes do Supremo Tribunal.

“Se Dakota do Norte aprovar isso, isso nos permitirá provar ao resto do país que isso é viável, que é algo razoável”, disse Eisinger, um republicano, que observou que suas opiniões sobre a questão foram moldadas observando como seus avós e outras pessoas de sua geração mudaram.

Embora omissa quanto à idade máxima para elegibilidade, a Constituição dos EUA estabelecido que os senadores devem ter pelo menos 30 anos e os membros da Câmara pelo menos 25.

As políticas federais e estaduais estabeleceram idades de aposentadoria obrigatória para ocupações exigentes, incluindo pilotos de avião (65), oficiais militares (64), e juízes em alguns estados. Mas sem exigência de aposentadoria para o Congresso, a idade média dos legisladores federais diminuiu. aumentou substancialmente nas décadas recentes.

Uma pesquisa Gallup no ano passado, constatou-se que uma ampla maioria de americanos é a favor da fixação de uma idade máxima para funcionários federais eleitos e juízes da Suprema Corte. Episódios envolvendo membros mais velhos do Congresso, incluindo Senadora Dianne Feinsteino democrata de longa data que morreu no ano passado aos 90 anos, e o senador Mitch McConnell82, o líder republicano, atraiu a atenção do público.

E a disputa presidencial, entre o presidente Biden, de 81 anos, e o ex-presidente Donald J. Trump, de 77, gerou talvez a conversa nacional mais contundente sobre idade e aptidão para o cargo.

Hendrix disse que obter o número necessário de assinaturas para colocar na votação a questão da idade dos membros do Congresso – 31.164 assinaturasou 4% da população do estado – foi muito fácil.

“São pessoas que votam em nomeações judiciais importantes e tomam decisões que podem levar a uma guerra nuclear”, disse Hendrix sobre os legisladores. “Eles estão tomando decisões para repassar cerca de US$ 34 trilhões em dívidas às gerações futuras.”

Se os eleitores aprovarem a medida na terça-feira, Hendrix reconheceu que isso provavelmente enfrentaria desafios legais.

Em 1995a Suprema Corte decidiu que os estados não têm autoridade para estabelecer regras de elegibilidade para candidatos ao Congresso além daquelas previstas na Constituição – uma posição que o tribunal reforçou recentemente quando decidiu anulou a decisão do Colorado para excluir o Sr. Trump de aparecer nas urnas do estado. Os legisladores de Dakota do Norte projetaram em abril que defender a medida eleitoral no tribunal poderia custou cerca de US$ 1 milhão.

Hendrix – que, aos 41 anos, está concorrendo a uma vaga no Legislativo de Dakota do Norte este ano – liderou anteriormente um iniciativa eleitoral bem sucedida que estabeleceu limites de mandato para o governador e legisladores estaduais. Embora essas mudanças tenham sido amplamente populares, alguns em Dakota do Norte estão preocupados com o custo de defender a nova medida em tribunal.

E outros questionaram a imposição de limites de idade, dado que as pessoas envelhecem de forma tão diferente, com uma gama tão grande de capacidades cognitivas e físicas, independentemente do número de aniversários.

Timothy Flaten, 38, técnico de engenharia de Fargo, disse que planejava votar contra a medida. No final das contas, disse ele, os eleitores deveriam ser os árbitros para determinar se um determinado candidato é velho demais para servir efetivamente.

“Deveria haver muitos debates públicos entre pessoas que concorrem à presidência ou ao Congresso”, disse ele. “E você pode ver se, intelectualmente, eles estão lá ou não para ocupar o cargo.”