Ondas de vaias, cantos raivosos e o ritmo constante de pés batendo em assentos de metal perturbaram a cerimônia de formatura na Universidade da Califórnia, em Berkeley.

“Viva, viva Palestina!” os alunos cantaram. “Ei, ei, ei, ei, o apartheid de Israel tem que acabar!”

Foi a banda sonora do protesto contra a guerra deste ano, proferida na manhã de 11 de Maio por centenas de formandos de boné e beca, suficientemente alta para quase abafar os oradores oficiais da cerimónia – e forçar a interrupção do evento.

Um minuto se passou.

Dois minutos.

Cinco.

Parecia que a formatura de Berkeley em 2024 estava prestes a ser cancelada no meio do caminho.

Então, de repente, surpreendentemente, a cerimônia recomeçou.

Depois que tudo terminou e a maioria deixou o estádio de futebol da escola, a reitora de Berkeley, Carol Christ, sentou-se perto do pódio em uma cadeira dobrável. Ela tem cabelos grisalhos e fala mansa, uma ex-professora de inglês de 80 anos, prestes a se aposentar, com uma formação incomum para o presidente de uma faculdade moderna: suas opiniões sobre a liberdade de expressão se cristalizaram pela primeira vez durante seus anos como uma manifestante estudantil no turbulenta década de 1960.

Quando os manifestantes forçaram a pausa, será que ela pensou em encerrar o evento?

“Absolutamente não”, disse o Dr. Christ. Esta é Berkeley, ela disse. “Estávamos sempre avançando. O protesto faz parte do nosso núcleo.”

Dr. Christ (seu nome rima com “pulso”) planeja se aposentar no final de junho. A primeira mulher nomeada para o cargo, ela sai como a chanceler mais velha da história de Berkeley e uma das líderes mais antigas de um campus universitário de elite na América.

Ela chegou pela primeira vez a Berkeley como professora em 1970, quando apenas 3% dos membros do corpo docente eram mulheres, o campus era quase inteiramente branco e o movimento de protesto que se consolidou em 1964 ainda não tinha atingido o seu auge.

Agora que sua carreira está terminando, a Dra. Christ teve mais tempo para refletir sobre o tom e o teor do protesto no campus, e ela está preocupada com o rumo que ele está tomando.

Christ tornou-se chanceler em 2017, um ano em que os conservadores Milo Yiannopoulos e Ben Shapiro provocaram frenesi ao anunciar palestras no campus. Depois que a aparição de Yiannopoulos foi interrompida pelo que o chanceler chamou de “motim”, ela estabeleceu um ano de liberdade de expressão no campus, completo com ensino extra sobre a Primeira Emenda e uma comissão de diálogo criada por membros do corpo docente.

Para a palestra de Shapiro, o preço da segurança foi de aproximadamente US$ 600 mil. Mas a Dra. Christ disse que proteger uma visão que muitos em seu campus de tendência liberal consideravam odiosa valeu a pena o custo.

“Comecei este trabalho durante uma crise de liberdade de expressão”, disse o Dr. Christ, “e estou deixando este trabalho durante uma crise de liberdade de expressão”.

Neste ano letivo, Berkeley lutou para saber como lidar com a desobediência civil durante a guerra Israel-Hamas. Nas universidades de todo o país, a repressão policial levou à prisão de mais de 3.000 manifestantes esta Primavera.

Berkeley superou seus protestos com apenas um pequeno envolvimento policial. Mas a universidade ainda viu agitação e feiúra suficientes para desencadear uma investigação de anti-semitismo por parte dos republicanos da Câmara e uma investigação do Departamento de Educação dos EUA.

Christ diz que sempre acreditou que os campi deveriam refletir a filosofia de John Stuart Mill: “O conceito”, disse ela, “de que é necessário um tipo de mercado livre de ideias para que a verdade prevaleça”.

Ela continua apegada às proteções de discurso da Primeira Emenda. Ainda assim, depois de sete anos à frente de Berkeley, as suas opiniões têm uma camada extra de tempero: os ideais de Mill já não se sustentam. Não nesta era de aspereza e divisão.

Consideremos o que aconteceu no campus de Berkeley após os ataques do Hamas a Israel, em 7 de Outubro.

Houve o protesto diário e direto de Israel no Sather Gate, uma das principais entradas do campus. Houve um confronto numa sala de conferências, quando dezenas de activistas pró-palestinos partiram janelas e bateram em portas enquanto protestavam contra um discurso de um antigo membro das Forças de Defesa de Israel, forçando os participantes a evacuarem com protecção policial.

Os ativistas às vezes ridicularizavam a Dra. Christ, dizendo que ela havia tolerado a islamofobia no campus. Estudantes de direito atrapalharam jantar para formandosna casa de Erwin Chemerinsky, o reitor da faculdade de direito que é judeu e sionista.

Os ativistas já haviam postado caricaturas dele com sangue nos lábios e garfo e faca – ecoando um tropo antissemita, na opinião de Chemerinsky, Dr. Christ e muitos outros.

Um líder estudantil, Malak Afaneh, negou essa afirmação, dizendo ao The New York Times: “Se a nossa reitora fosse uma mulher muçulmana, usando hijabi, que apoiava o genocídio, eu teria feito exactamente o mesmo cartaz com exactamente o mesmo sangue”.

Políticos, estudantes, doadores e membros do corpo docente pró-Israel pressionaram o Dr. Christ para atacar duramente os activistas, acusando-os de anti-semitismo. Um professor encenou uma sessão.

Os ativistas ergueram quase 180 tendas fora do Sproul Hall, famoso pela liberdade de expressão e pelos comícios contra a guerra na década de 1960. Parecia que a universidade poderia convulsionar com o tipo de confrontos que mais tarde seriam vistos na Universidade de Columbia, no Dartmouth College e na Universidade da Califórnia, em Los Angeles, onde os presidentes das escolas trouxeram a polícia para desmantelar os acampamentos.

O Dr. Christ, cujo escritório apresenta uma fotografia emoldurada dos anos 1960 do ícone da liberdade de expressão de Berkeley, Mario Savio, decidiu tratar os protestos com delicadeza, optando pela negociação em vez da força. Pouco depois da cerimónia de formatura quase encerrada, o Dr. Christ negociou um acordo que ajudou a levar ao encerramento pacífico do acampamento.

Entre as reivindicações de longa data dos estudantes: o reconhecimento do sofrimento palestino e o desinvestimento em empresas ligadas a Israel.

O chanceler ofereceu um compromisso.

Ela disse aos ativistas que Berkeley não poderia desinvestir de forma independente. Tais decisões cabem aos administradores que supervisionam o sistema universitário público da Califórnia, e esses administradores se opõem a tal exigência.

Mas ela prometeu emitir uma declaração apelando a um cessar-fogo imediato e permanente. E ela prometeu apoiar uma análise dos investimentos de Berkeley para garantir que estejam alinhados com os seus valores, que incluem, disse ela, “o respeito pela igualdade, os direitos humanos, o compromisso de promover as condições para o crescimento e desenvolvimento humano, e uma aversão à guerra”. .”

A reação foi rápida. Dezenas de professores judeus assinaram um carta de repúdio o acordo e castigar o chanceler por “apaziguamento”. Um grupo dissidente de manifestantes ignorou o compromisso e invadiu um prédio universitário fechado e danificado pelo fogo perto do campus principal, culminando em pelo menos uma dúzia de prisões.

Até os líderes do acampamento estudantil ridicularizaram o compromisso do chanceler. “Muito pouco, muito tarde”, disse um porta-voz do protesto, Matt Kovac, que prometeu que a desobediência civil continuaria no outono.

Questionado se liderar Berkeley era como estar preso em um torno, o Dr. Christ assentiu e deu um sorriso tenso.

Mas ela disse que apelar à polícia com equipamento anti-motim para dissolver o acampamento e o protesto de Sather Gate não teria sido apenas um desastre, mas iria contra a identidade querida da sua escola. E ela relembrou seus próprios dias na década de 1960, quando era estudante em Yale, protestando contra a Guerra do Vietnã.

“Se houvesse uma grande manifestação, eu estava lá”, disse ela, acrescentando: “Queria fazer tudo o que pudesse para me opor à guerra”.

“Os estudantes hoje sentem a mesma paixão moral”, disse ela. “É a natureza dos estudantes dessa idade. Para esses alunos, esta parece ser a maior crise existencial do seu ser.”

“Eu já fui essa pessoa.”

Ao mesmo tempo, as coisas estão diferentes agora, disse a Dra. Christ, o suficiente para mudar a própria natureza do que significa protestar e alterar os seus próprios pensamentos sobre a liberdade de expressão.

A mídia social prejudicou a nuance e a empatia, observou ela. Muitos estão isolados em câmaras de informação, isolados de pontos de vista opostos e querendo que a oposição seja silenciada. Não há consenso sobre a verdade.

Nas décadas anteriores, os protestos mais significativos no seu campus uniram estudantes, observou ela. “Agora é aluno contra aluno”, disse ela. “Membro do corpo docente contra membro do corpo docente. Membro da equipe contra membro da equipe. E cada facção se esforça muito para falar umas sobre as outras.

Depois, há o ethos e a sensibilidade da geração atual, criada com uma consciência extra dos grandes e pequenos desrespeitos.

Os alunos, disse ela, “sentem que paus e pedras podem quebrar meus ossos e que nomes sempre podem me machucar”.

Para ela, o mercado de ideias de John Stuart Mill parece “menos poderoso” do que nunca.

“Cheguei a reconhecer que, embora a liberdade de expressão seja absoluta, só porque você tem o direito de dizer algo não significa que seja certo dizê-lo”, disse ela. “Todos nós usamos a censura em nosso discurso em relação à ocasião em que estamos. Se você valoriza sua comunidade, precisa encontrar maneiras de compartilhar seus pontos de vista que não sejam mordazes, que não prejudiquem desnecessariamente outras pessoas.”

No momento, ela disse, “não é onde estamos”.

A expressão irrestrita acarreta sérias responsabilidades. É por isso que o Dr. Christ passou os últimos meses pedindo aos estudantes que considerassem a forma como o discurso e o protesto afetaram toda a comunidade do campus.

Berkeley, disse ela, deve aspirar a ensinar aos estudantes como ter diálogo e debate civil. Sem essa capacidade, disse ela, “estamos perdidos”.

Christ lembrou Mario Savio, conhecido por liderar o movimento pela liberdade de expressão de Berkeley em meados da década de 1960.

Durante uma manifestação estudantil, um carro da polícia foi cercado por ativistas estudantis perto de Sather Gate. Sávio, observou o chanceler, subiu no carro para fazer um discurso, mas primeiro tirou os sapatos para evitar danificar o teto.

O Dr. Christ questionou-se em voz alta se um activista actual faria o mesmo antes de subir num carro da polícia. Provavelmente não.

Na verdade, ela disse ironicamente, eles simplesmente “podem chutar as janelas”.