Boris Epshteyn, que foi denunciado na terça-feira por acusações de interferência eleitoral no Arizona, desempenhou vários papéis para o ex-presidente Donald J. Trump.

Amigo de faculdade do filho de Trump, Eric, na Universidade de Georgetown, ele se tornaria um arrogante substituto de TV para a campanha de Trump em 2016 antes de eventualmente servir como principal assessor não oficial e estrategista jurídico de Trump. Quando Trump foi condenado em Nova York no mês passado por 34 acusações criminais, Epshteyn (pronuncia-se EP-stine) estava ao seu lado, reunindo-se com o ex-presidente e outros assessores após o veredicto.

Ele aparece rotineiramente como um personagem menor nas acusações relacionadas a Trump, mostram os registros judiciais. Casos eleitorais na Geórgia e em Wisconsin o identificam como “Indivíduo 3” e “Indivíduo A”. Num caso federal pendente contra Trump, ele aparece como “Pessoa 5”. Em outro, seu tráfego de e-mail corresponde ao do “Co-conspirador 6”.

Mas no Arizona, ele está conseguindo um papel de destaque. Sua acusação decorre do trabalho que ele realizou nos bastidores para tentar manter Trump no poder após sua derrota nas eleições de 2020. Guiando um pequeno grupo de conselheiros, ele ajudou a supervisionar um plano para implantar eleitores falsos em sete estados decisivos perdidos por Trump, mostram os documentos.

“Boris faz duas coisas”, disse Timothy Parlatore, um advogado que já representou Trump, mas que saiu em grande parte devido a conflitos com Epshteyn. “Ele coordena as equipes jurídicas e atua como animal de apoio emocional do presidente. Ele é o Sr. Boas Notícias. Ele adora dizer ao presidente o que ele quer ouvir. E ele faz isso de forma a poder manter o controle sobre as equipes jurídicas – em detrimento do presidente, na minha opinião.”

Epshteyn, que se declarou inocente, está entre as 18 pessoas acusadas no Arizona, incluindo Rudolph W. Giuliani, ex-advogado pessoal de Trump, e Mark Meadows, ex-chefe de gabinete da Casa Branca. Todos os réus enfrentam nove acusações criminais, relacionadas a fraude, falsificação e conspiração.

Um total de 51 aliados de Trump, e o próprio Trump, enfrentam agora acusações em cinco estados relacionadas com interferência eleitoral; vários outros se declararam culpados ou chegaram a acordos de cooperação.

Epshteyn, 41 anos, não quis comentar o caso do Arizona. Mas ele já falou sobre suas ações no Arizona. Em um entrevista podcast em 2021, ele disse que estava na Casa Branca na manhã de 4 de novembro de 2020 e “destacado para o Arizona cerca de 36 horas depois”.

No momento da entrevista – nove meses após a posse do presidente Biden – o Sr. Epshteyn ainda estava pedindo que os resultados das eleições no Arizona fossem cancelados. Ele também alertou no podcast que o futuro político do então procurador-geral do estado, Mark Brnovich, um republicano, estaria em risco se ele não “fosse atrás de Katie Hobbs”, uma democrata que era então secretária de Estado do Arizona.

Epshteyn foi posteriormente acusado pelo sucessor democrata de Brnovich, Kris Mayes, e evitou por pouco ser acusado no caso eleitoral aberto no ano passado em Atlanta, documentos mostrar.

Separadamente, os promotores do Departamento de Justiça apreenderam o celular de Epshteyn e o entrevistaram durante dois dias enquanto reuniam evidências para o caso eleitoral federal que apresentaram no ano passado em Washington. Apenas o Sr. Trump foi acusado.

No Arizona, Epshteyn é o único entre os réus por manter um papel contínuo como conselheiro central de Trump, com uma visão tão profunda de sua estratégia jurídica quanto qualquer pessoa de sua equipe. O analista de extrema direita Stephen K. Bannon, um aliado, o chama de um “consigliere de guerra”, enquanto Trump às vezes se refere, brincando, a Epshteyn como “meu psiquiatra”. “Não há melhor defensor do Presidente Trump e da Agenda América Primeiro”, disse Steven Cheung, diretor de comunicações da campanha. “Boris é um membro importante da equipe do presidente, contribuindo nas frentes jurídica, política e de comunicação.”

Mas alguns advogados experientes na órbita de Trump durante sua presidência viam Epshteyn como mais um conselheiro que não era adepto de manter a si mesmo, ou a seu cliente, longe de problemas – “um idiota”, como disse certa vez Eric Herschmann, ex-conselheiro adjunto da Casa Branca, em um e-mail para outros advogados.

Epshteyn emigrou de Moscou com sua família quando tinha 11 anos e aprimorou seu inglês no centro de Nova Jersey. Colegas de classe na West Windsor-Plainsboro High School South, nos arredores de Princeton, votaram nele como “com maior probabilidade de ser famoso” e lembram-se dele como um membro particularmente volúvel do Modelo da ONU e das equipes de julgamentos simulados.

Ele também foi um atacante no time de futebol com um forte conhecimento prático da franquia “Rocky”. Certa vez, ele corrigiu um repórter sobre a origem de uma citação de que gostou, observando que ela veio de “Rocky Balboa” e não de outra sequência, “Creed”.

O citação em questão fala de um certo etos trumpiano: “Não se trata de quão forte você bate. É sobre o quão forte você pode ser atingido e seguir em frente.”

Após se formar em Direito em Georgetown, o Sr. Epshteyn tentou direito societário antes de passar para uma série de atividades políticas e comerciais, incluindo uma passagem pela campanha de McCain-Palin. Em 2013, ele foi um dos três diretores que assumiram um laboratório de pesquisa de câncer sem fins lucrativos em Massachusetts, cujo rápido desaparecimento sob sua supervisão rendeu manchetes locais. Mais tarde, um legislador local referiu-se ao Sr. Epshteyn e seus parceiros como “caras flim-flam”, enquanto a Dra. Lynn Hlatky, que dirigia o laboratório, os acusou em uma ação judicial de “desmantelamento e deterioração de pesquisas inovadoras sobre o câncer”. O grupo do Sr. Epshteyn negou as acusações e um acordo foi finalmente alcançado.

Em 2016, uma empresa de investimentos à qual o Sr. Epshteyn era afiliado, a TGP Securities, foi processada por uma empresa do Texas chamada Sigma Development Corporation. O demandante alegou que o Sr. Epshteyn e um parceiro de negócios aceitaram um pagamento inicial de US$ 100.000 para ajudar a encontrar investidores para um parque temático. De acordo com o processo, Epshteyn fez pouco mais do que se gabar de suas conexões com o Partido Republicano e instou os demandantes a assistirem a clipes de suas aparições na TV. A TGP contestou as alegações e um acordo foi finalmente alcançado.

Epshteyn também fez trabalho de consultoria política para outros candidatos após a presidência de Trump; em 2022 ele foi contratado por Carl Paladino, um empresário republicano que concorreu fracassado ao governo de Nova York. Paladino mais tarde criticou o Sr. Epshteyn como “totalmente inútil”, embora alguns ex-assessores de Paladino tenham dito que Epshteyn forneceu aconselhamento e assistência à sua campanha.

No início da administração Trump, ele trabalhou brevemente na Casa Branca até surgir um problema com sua autorização de segurança. (A campanha de Trump para 2024 disse num comunicado que a “questão foi resolvida”.) Ele saiu depois de alguns meses, mas o seu papel na órbita de Trump só aumentaria.

Após a eleição de 2020, Epshteyn estava entre os assessores seniores que “assumiram a liderança” na supervisão do envio de eleitores falsos em estados indecisos, de acordo com um e-mail interno enviado na época por Kenneth Chesebro, um advogado eleitoral de Wisconsin que foi um dos principais arquitetos do plano. Os falsos eleitores deveriam se reunir em 14 de dezembro e assinar certificados alegando falsamente que Trump havia vencido em seus estados.

O tráfego de e-mails e mensagens de texto do Sr. Epshteyn, obtidos em diversas investigações, esclarecem ainda mais seu envolvimento. Pouco mais de um mês após a eleição, em 9 de dezembro de 2020, ele enviou uma mensagem de texto ao Sr. Chesebro, que havia proposto à campanha de Trump um plano incomum para contestar os resultados eleitorais.

Epshteyn disse que estava transmitindo uma pergunta de Giuliani, que liderava os esforços para manter Trump no poder.

“Você acha que poderia preparar um modelo de cédula eleitoral para Wisconsin”, escreveu ele, essencialmente pedindo a Chesebro que redigisse algo que pudesse ser assinado pelos republicanos de Wisconsin se passando por eleitores presidenciais, de acordo com a acusação do Arizona. Epshteyn logo perguntou a Chesebro se ele poderia fazer o mesmo para “PA, Geórgia, Michigan, AZ, Nevada e Novo México” – todos estados indecisos que Trump havia perdido.

“Ah, com certeza”, respondeu o Sr. Chesebro. E com isso, o plano estava em ação.

Epshteyn pediu a Chesebro um memorando descrevendo os poderes do vice-presidente durante a sessão conjunta do Congresso marcada para 6 de janeiro, chamando-o de “vital”. Em 13 de dezembro, um dia antes de os eleitores oficiais se reunirem para votar em Biden, Epshteyn verificou se havia planos para que eleitores falsos se reunissem em sete estados.

“Estamos bem para todas as votações de amanhã”, perguntou ele ao Sr. Chesebro.

No dia seguinte, depois que Chesebro lhe disse que os falsos eleitores se reuniriam em Wisconsin, Epshteyn enviou uma mensagem de texto: “Boom”.

Epshteyn já tem antecedentes criminais no Arizona: ele foi preso duas vezes em bares de Scottsdale, depois de uma briga em 2014 e depois de ser acusado de apalpar duas mulheres em 2021. Ele se declarou culpado de acusações de contravenção em ambos os casos.

As condenações foram anuladas, mas no Arizona elas permanecem em seu registro, o que significa que podem entrar em jogo durante uma possível sentença.

Na entrevista em podcast de 2021, que ocorreu alguns dias após sua segunda prisão, Epshteyn sugeriu que Trump poderia ser reintegrado.

“O que eu acredito que vai acontecer é que quando tivermos a certificação cancelada do Arizona, a certificação da Pensilvânia, a certificação da Geórgia, potencialmente a certificação de Wisconsin e Michigan, isso irá direto para a Suprema Corte”, disse ele. “A Suprema Corte vai decidir como lidar com uma eleição roubada?”

Invocando a candidatura de Brnovich ao Senado, ele disse que o procurador-geral “é melhor começar a fazer a coisa certa” e pediu que ele “perseguisse” uma ampla faixa de funcionários públicos porque “uma eleição foi roubada”. Três meses depois, Epshteyn estava recebendo uma remuneração mensal de Blake Masters, que venceria Brnovich nas primárias após o endosso de Trump, mas acabou perdendo para o democrata em exercício, o senador Mark Kelly.

Enquanto Trump planejava seu retorno político, Epshteyn ressurgiu em seu mundo em 2022. À medida que as investigações sobre Trump esquentavam, Epshteyn supervisionaria suas várias equipes de defesa, onde advogados mais experientes assumiam a liderança.

“Ele não está envolvido na elaboração de estratégias ou táticas, mas está coordenando o que todos estão fazendo”, disse Steve Sadow, principal advogado de Trump na Geórgia, que disse que avisa Epshteyn sobre as declarações públicas que ele faz. “Ele está atento a tudo o que está acontecendo.”

Em meados de 2022, Epshteyn estava recrutando advogados para lidar com a investigação de documentos confidenciais, de acordo com documentos judiciais recentemente não lacrados do ano passado. Ele convocou uma advogada no último minuto para se reunir com o FBI, embora ela não soubesse nada sobre “a intimação ou a localização” dos documentos de resposta, dizem os documentos judiciais.

Um comunicado emitido pelos advogados dizia que todos os documentos confidenciais haviam sido devolvidos, mas se revelaram falsos. Os promotores também apontaram que Epshteyn conversou por telefone com Trump pouco antes de várias caixas de registros serem transferidas de um depósito em Mar-a-Lago para a residência de Trump lá, embora não esteja claro o que foi discutido.

Quando as acusações contra Trump começaram a chegar no ano passado, a remuneração de Epshteyn cresceu de US$ 20 mil para US$ 53.500 por mês. Entre os advogados recrutados estava Todd Blanche, um ex-procurador federal que representou o Sr. Epshteyn; ele lideraria a defesa no recente julgamento de Trump por fraude em Manhattan, que terminou com a condenação do ex-presidente em todas as 34 acusações criminais.

Epshteyn emergiu como figurante do tribunal durante o julgamento, papel que só assumiu no dia seguinte à sua acusação. Como muitas outras coisas, sua visão do caso Manhattan ecoava de perto a de seu chefe.

“Toda essa mentira”, disse ele no início deste ano, em outro podcast, “é uma grande conspiração do Crooked Joe Biden e seus hacks e bandidos”.

Alain Delaquériere contribuiu com pesquisas.