O Pentágono está a apressar-se para expandir a sua capacidade de travar a guerra no espaço, convencido de que os rápidos avanços da China e da Rússia em operações espaciais representam uma ameaça crescente às tropas dos EUA e outros meios militares no terreno e aos satélites americanos em órbita.

Os detalhes da pressão do Pentágono permanecem altamente confidenciais. Mas os responsáveis ​​do Departamento de Defesa têm reconhecido cada vez mais que a iniciativa reflecte uma grande mudança nas operações militares, à medida que o espaço se torna cada vez mais um campo de batalha.

Os Estados Unidos deixarão de depender simplesmente de satélites militares para comunicar, navegar, localizar e visar ameaças terrestres, ferramentas que durante décadas deram ao Pentágono uma grande vantagem em conflitos.

Em vez disso, o Departamento de Defesa pretende adquirir uma nova geração de ferramentas terrestres e espaciais que lhe permitirão defender a sua rede de satélites contra ataques e, se necessário, interromper ou desativar naves espaciais inimigas em órbita, disseram funcionários do Pentágono em uma série de entrevistas, discursos e declarações recentes.

A estratégia difere fundamentalmente dos programas militares anteriores no espaço, expandindo a gama de capacidades ofensivas – muito longe da proposta da Iniciativa de Defesa Estratégica da década de 1980, nunca construída, por exemplo, que se concentrava na utilização de satélites para proteger os EUA de mísseis nucleares. greves.

“Devemos proteger nossas capacidades espaciais e ao mesmo tempo sermos capazes de negar a um adversário o uso hostil de suas capacidades espaciais”, disse o general Chance Saltzman, chefe de operações espaciais da Força Espacial, a agência criada em 2019 como uma nova divisão da Força Espacial. Departamento da Força Aérea para liderar o esforço, disse em março. “Porque se não tivermos espaço, perdemos.”

Funcionários do Pentágono e um recente não classificado avaliação pelo diretor de inteligência nacional dizem que tanto a Rússia como a China já testaram ou implantaram sistemas como lasers terrestres de alta energia, mísseis antissatélites ou satélites manobráveis ​​que poderiam ser usados ​​para perturbar os recursos espaciais americanos.

A preocupação só escalado com relatos de que a Rússia pode estar desenvolvendo uma arma nuclear baseada no espaço isso poderia destruir amplamente os satélites em órbita, tanto comerciais quanto militares. da Rússia uso de ferramentas eletrônicas de interferência durante a guerra na Ucrânia – que por vezes interrompeu os sistemas avançados de armas americanos – é citada por funcionários do Pentágono como outra razão pela qual os Estados Unidos devem intensificar as suas defesas no espaço.

“Agora não é teórico”, disse o general Stephen N. Whiting, que supervisiona o Comando Espacial, responsável pelo uso de recursos espaciais para defender os Estados Unidos, em uma reunião com repórteres no mês passado, durante uma conferência da indústria espacial no Colorado. “É real. Está implantado no meio ambiente.”

Mas o movimento para melhorar a capacidade de combate no espaço é impulsionado principalmente pela frota crescente de ferramentas militares da China no espaço.

“A China colocou em campo uma série de capacidades espaciais destinadas a atingir as nossas forças”, disse o secretário da Força Aérea, Frank Kendall, numa entrevista. “E não seremos capazes de operar com sucesso no Pacífico Ocidental, a menos que consigamos derrotá-los.”

O General Whiting disse que a China triplicou a sua rede de satélites de inteligência, vigilância e reconhecimento desde 2018, que descreveu como uma “rede mortal sobre o Oceano Pacífico para encontrar, fixar, rastrear e, sim, atingir as capacidades militares dos Estados Unidos e aliadas”.

Autoridades governamentais na China e na Rússia rejeitaram estas afirmações, argumentando que são os Estados Unidos que estão a impulsionar a militarização do espaço.

“Os Estados Unidos há muito que exaltam repetidamente a China como uma ‘ameaça no espaço exterior’ para difamar e atacar a China”, disse um governo chinês. declaração emitido no início deste ano, chamando este esforço de “apenas uma desculpa para os EUA expandirem as suas forças no espaço exterior e manterem a hegemonia militar”.

Ao reagir às reivindicações americanas, a Rússia e a China instaram, sem sucesso, o Conselho de Segurança das Nações Unidas mês passado para “evitar para sempre a colocação de armas no espaço sideral”.

John F. Plumb, secretário adjunto de defesa para política espacial, classificou a proposta russa e chinesa – feita depois que os Estados Unidos pressionaram por uma resolução reiterando que as armas nucleares não deveriam ser implantadas no espaço – impossível de verificar e aplicar e “hipócrita porque ambos A Rússia e a China estão a utilizar armas.”

A militarização do espaço é inevitável, acrescentou.

“A história da humanidade é onde existem vantagens militares, os militares irão operar”, disse Plumb numa entrevista. “As pessoas tentarão neutralizar essas vantagens e explorar essas vantagens. E o espaço não é diferente.”

Em vez disso, as autoridades americanas estão avançando com um esforço que chamam de “campanha responsável contra o espaço”, um termo intencionalmente ambíguo que evita confirmar diretamente que os Estados Unidos pretendem colocar as suas próprias armas no espaço.

Mas também pretende reflectir este compromisso dos Estados Unidos de prosseguir o seu interesse no espaço sem criar enormes campos de detritos que resultariam se um dispositivo explosivo ou míssil fosse usado para explodir um satélite inimigo. Foi o que aconteceu em 2007, quando a China utilizou um míssil para explodir um satélite em órbita. Os Estados Unidos, a China e a Rússia testaram tais mísseis. Mas os Estados Unidos jurou em 2022 não fazer tal testes antissatélite novamente.

Os Estados Unidos também dispõem há muito tempo de sistemas terrestres que lhes permitem bloquear sinais de rádio, interrompendo a capacidade de um inimigo comunicar com os seus satélites, e já estão a tomar medidas para modernizar estes sistemas.

Mas, sob a sua nova abordagem, o Pentágono está a avançar para assumir uma tarefa ainda mais ambiciosa: suprimir amplamente as ameaças inimigas em órbita, de uma forma semelhante ao que a Marinha faz nos oceanos e a Força Aérea nos céus.

Uma das principais prioridades é a chamada protecção da força, o que significa a capacidade da Força Espacial de garantir que outros ramos das forças armadas não sejam ameaçados como resultado da utilização de satélites pelo inimigo para os encontrar e atingir antes que as suas unidades cheguem ao campo de batalha.

“Alcançar a superioridade espacial através da supressão eficaz das capacidades espaciais inimigas” é como um caça de guerra do Pentágono atualizado recentemente a doutrina descreve essa tática.

Dado o quão confidencial é este trabalho, os responsáveis ​​do Pentágono recusaram-se a discutir os detalhes. Assessores do General Saltzman cancelaram uma entrevista planejada para o The New York Times depois que foram informados de que ele seria questionado sobre ferramentas específicas de combate.

“A ambiguidade tem valor, por isso os potenciais concorrentes e os concorrentes estratégicos têm de descobrir o que estamos a fazer”, disse o General Whiting quando questionado separadamente pelo The Times sobre os esforços da Força Espacial.

Mas há indícios, incluindo um recente relatório elaborado por Charles S. Galbreath, um ex-coronel da Força Espacial. Ele citou três exemplos que poderiam desativar redes de satélites inimigos: ataques cibernéticos, lasers terrestres ou espaciais e microondas de alta potência.

Um relatório financiado pelo Pentágono, já na década de 1990, propôs a construção de um satélite “caçador assassino” baseado no espaço que enviaria um feixe de alta energia em direção aos satélites inimigos para queimar seus componentes eletrônicos, prevendo que poderia fazer parte das operações da Força Aérea a partir de 2025.

John Shaw, um tenente-general recentemente reformado da Força Espacial que ajudou a dirigir o Comando Espacial, concordou que dispositivos de energia dirigida baseados no solo ou no espaço provavelmente fariam parte de qualquer sistema futuro.

“Isso minimiza os detritos; funciona na velocidade da luz”, disse ele. “Essas provavelmente serão as ferramentas preferidas para atingir nosso objetivo.”

Os Estados Unidos nunca confirmaram publicamente que possuem armas espaciais.

Os líderes do Pentágono recusaram-se a discutir quaisquer detalhes, a não ser dizer que até 2026 pretendiam ter “capacidade substancial em órbita que nos permita competir em operações de espectro total”, como o General Saltzman descreveu o plano aos legisladores do Senado. ano passado, sugerindo capacidades ofensivas.

Mas o Pentágono também já tem o seu segredo X-37Bum avião espacial sem tripulação, semelhante ao ônibus espacial, que já realizou sete missões, levando à especulação que poderia ser concebido como uma plataforma de armas. Oficiais militares disseram que ele está sendo usado para experimentos.

O Pentágono está a trabalhar separadamente para lançar uma nova geração de satélites militares que possam manobrar, ser reabastecidos no espaço ou ter braços robóticos que possam alcançar e agarrar – e potencialmente perturbar – um satélite inimigo.

Outro foco inicial é a proteção de satélites de defesa antimísseis. O Departamento de Defesa começou recentemente a exigir que uma nova geração destes sistemas de monitorização baseados no espaço tivesse ferramentas integradas para escapar ou responder a possíveis ataques. “Recurso de resiliência para proteção contra mecanismos de ataque de energia direcionado” é como um recente sistema de defesa antimísseis contrato descreveu.

No mês passado, o Pentágono também contratos adjudicados a duas empresas – Rocket Lab e True Anomaly – para lançar duas espaçonaves no final do próximo ano, uma atuando como um inimigo falso e a outra equipada com câmeras, para chegar de perto e observar a ameaça. O satélite de interceptação não terá armas, mas possui um compartimento de carga que poderá transportá-las.

O General Saltzman disse que estava tentando reduzir a vulnerabilidade dos Estados Unidos a um ataque espacial.

“Evitar surpresa operacional exige que mantenhamos uma compreensão precisa do domínio espacial em todos os momentos”, disse ele aos apropriadores do Senado no mês passado, acrescentando que cerca de US$ 2,4 bilhões do orçamento proposto de US$ 29,4 bilhões da Força Espacial para 2025 foram reservados para “conscientização do domínio espacial”. .”

Dado que os programas são confidenciais, ninguém fora do governo pode estimar com segurança quanto está a ser gasto cumulativamente em sistemas concebidos para perturbar ou inutilizar meios espaciais inimigos. Mas Todd Harrison, engenheiro aeroespacial que estuda o orçamento espacial militar no conservador American Enterprise Institute, disse que são provavelmente centenas de milhões de dólares por ano.

Mesmo assim, disse Harrison, provavelmente levará de cinco a dez anos até que os Estados Unidos tenham um conjunto substancial de armas ofensivas no espaço, assumindo que tal esforço avance.

Outros afirmam que os próprios Estados Unidos estão a fazer esforços excessivos para transformar o espaço numa zona de guerra.

“Esta é uma busca pela dominação dos EUA”, disse Bruce Gagnonum antigo ativista pela paz do Maine que pediu a proibição de todas as armas no espaço

O Pentágono dificilmente é dissuadido. Está a trabalhar para coordenar os seus chamados esforços antiespaciais com os principais aliados, incluindo a Grã-Bretanha, o Canadá e a Austrália, através de uma operação multinacional chamada Operação Defensor Olímpico.

A França tem sido particularmente agressiva, anunciando sua intenção de construir e lançar até 2030 um satélite equipado com um laser de alta potência.

Apesar deste esforço combinado, há acordo entre os responsáveis ​​do Pentágono e do Congresso de que a Força Espacial não está a avançar suficientemente rápido.

“Não estamos adquirindo as capacidades antiespaciais no ritmo que precisamos para lutar e vencer no espaço”, disse o deputado Mike Rogers, republicano do Alabama e presidente do Comitê de Serviços Armados da Câmara. disse em uma audiência sobre orçamento da Força Aérea no mês passado.

Mas o que está claro é que um certo limite foi agora ultrapassado: o espaço tornou-se efectivamente parte do domínio de combate militar, disseram actuais e antigos funcionários do Pentágono.

“De forma alguma queremos que a guerra se estenda ao espaço”, disse o tenente-general DeAnna M. Burt, vice-chefe de operações espaciais, no Instituto Mitchell. evento no início deste ano. “Mas se isso acontecer, temos que estar preparados para lutar e vencer.”