A Food and Drug Administration na terça-feira aprovou um novo medicamento para a doença de Alzheimero mais recente de uma nova classe de tratamentos que foi recebido com esperança, decepção e ceticismo.

O medicamento, donanemab, a ser vendido sob a marca Kisunla, demonstrou em estudos que retarda modestamente o ritmo do declínio cognitivo nas fases iniciais da doença. Também apresentava riscos de segurança significativos, incluindo inchaço e sangramento no cérebro.

O Kisunla, fabricado pela Eli Lilly, é semelhante a outro medicamento, o Leqembi, aprovado no ano passado. Ambas são infusões intravenosas que atacam uma proteína envolvida na doença de Alzheimer e podem retardar o desenvolvimento da demência em vários meses. Ambos também apresentam riscos de segurança semelhantes. Leqembi, fabricado pela Eisai e Biogen, é administrado a cada duas semanas; Kisunla é administrado mensalmente.

Kisunla tem uma diferença significativa que pode agradar a pacientes, médicos e seguradoras: Lilly diz que os pacientes podem interromper o medicamento depois que ele eliminar a proteína amiloide, que se aglomera em placas no cérebro de pessoas com Alzheimer.

“Depois de remover o alvo que você está perseguindo, você poderá interromper a dosagem”, disse Anne White, vice-presidente executiva da Lilly e presidente de sua divisão de neurociências. Ela disse que isso poderia reduzir o custo geral e a inconveniência do tratamento, bem como o risco de efeitos colaterais.

A empresa disse que 17 por cento dos pacientes que receberam donanemabe no ensaio clínico de 18 meses conseguiram descontinuar o medicamento em seis meses, 47 por cento pararam em um ano e 69 por cento pararam em 18 meses. O seu declínio cognitivo continuou a abrandar mesmo depois de pararem. A empresa está avaliando por quanto tempo essa desaceleração continuará após o período do ensaio, disse o Dr. John Sims, diretor médico da Lilly.

O preço de tabela do Kisunla será de US$ 32 mil para um curso de terapia com duração de um ano. Leqembi custa US$ 26 mil por ano, mas não é interrompido após a eliminação da amiloide. O O preço mais alto, disse a Sra. White, reflete a expectativa de que os pacientes possam interromper o Kisunla depois que suas placas forem eliminadas.

Kisunla e Leqembi são considerados apenas um passo incremental na busca por tratamentos eficazes para o Alzheimer. Alguns especialistas dizem que eles podem não retardar o declínio o suficiente para ser perceptível aos pacientes ou familiares.

Os medicamentos pertencem a uma nova classe de medicamentos que abordam a biologia subjacente da doença de Alzheimer, atacando a amiloide, que começa a acumular-se no cérebro anos antes do aparecimento dos sintomas. O primeiro medicamento dessa classe a receber aprovação foi Aduhelm em 2021, mas seu fabricante, Biogen, o descontinuou no ano passado porque não havia provas suficientes de que poderia beneficiar os pacientes. Até o momento, não existem tratamentos que interrompam ou revertam a perda de memória ou outros problemas cognitivos.

Alguns especialistas em Alzheimer são céticos em relação aos medicamentos antiamiloides e dizem acreditar que os riscos superam o potencial de um pequeno benefício.

Michael Greicius, neurologista da Faculdade de Medicina da Universidade de Stanford, disse que não prescreveu Leqembi e também não ofereceria Kisunla. Ele disse que se os medicamentos fossem eficazes, os dados deveriam mostrar que os pacientes individuais que tiveram mais amiloide removido dos seus cérebros experimentaram taxas mais lentas de declínio cognitivo, tal como os medicamentos para o VIH demonstraram que quanto mais um medicamento reduz a carga viral de um paciente, mais melhorar a saúde e a probabilidade de sobrevivência do paciente.

Mas até agora, disse o Dr. Greicius, “não há correlação em nenhum de seus estudos entre a remoção de placas amilóides e a resposta clínica em indivíduos individuais”. Isso, acrescentou, levantou a questão de “como funciona este medicamento, se é que funciona, e é algo frustrante e angustiante para mim como médico”.

Outros especialistas disseram considerar valioso oferecer os medicamentos aos pacientes, mesmo que o benefício possa ser modesto.

B. Joy Snider, professor de neurologia da Escola de Medicina da Universidade de Washington que esteve envolvido em testes dos medicamentos e anteriormente atuou como consultor da Eisai e da Lilly, disse que a desaceleração do declínio “não foi uma grande diferença, ” mas pode ser significativo na vida das pessoas – por exemplo, atrasando a progressão de um ligeiro esquecimento para a necessidade de ser lembrado de compromissos.

“Pelo menos no nível do grupo, a eliminação da amiloide está correlacionada com a desaceleração da progressão da doença”, disse ela. “Será difícil ver essas correlações em um paciente individual”, disse ela, porque os problemas de memória e de pensamento podem flutuar e porque durante os testes “você não sabe se está tendo um dia bom ou ruim”.

Em um julgamento de 1.736 pacientes em estágio inicial – pessoas com comprometimento cognitivo leve ou demência leve – declínio cognitivo desacelerou cerca de 4½ a 7½ meses mais de 18 meses naqueles que receberam donanemabe em comparação com aqueles que receberam placebo. Numa escala cognitiva de 18 pontos, o grupo global de pacientes que receberam o medicamento diminuiu 29 por cento mais lentamente do que o grupo placebo, para uma diferença de sete décimos de ponto.

Quase metade dos que receberam donanemab permaneceram no mesmo nível cognitivo um ano após o início do estudo, em comparação com 29% que receberam o placebo.

Cerca de um quarto das pessoas que tomaram donanemab apresentaram inchaço ou sangramento no cérebro. Embora a maioria dos casos fossem leves ou assintomáticos, cerca de dois por cento eram graves e os efeitos colaterais estavam ligados à morte de três pacientes.

O estudo do donanemab apresentou taxas mais altas de inchaço e sangramento do que o estudo do Leqembi, mas as comparações são difíceis devido às diferenças nos pacientes e a outros fatores.

Com ambos os medicamentos, os pacientes com maior risco incluem aqueles que tiveram mais de quatro hemorragias microscópicas no cérebro e aqueles com uma variante genética ligada ao Alzheimer chamada APOE4 – especialmente se tiverem duas cópias da variante.

Bev Krol, 69 anos, de Phoenix, participa do estudo do donanemab há quase três anos, recebendo infusões no Banner Alzheimer’s Institute, um local de ensaio. Nem ela nem os médicos sabem quando recebeu donanemabe e quando recebeu placebo. (Se ela recebeu um placebo durante a fase inicial de 18 meses, ela teria começado a tomar o medicamento na fase de extensão. Se ela recebeu o medicamento durante a fase inicial de 18 meses, as chances são de que sua amiloide teria desaparecido e ela teria receber um placebo em algum momento durante a fase de extensão.)

Numa entrevista organizada por Lilly, o seu marido, Mark Krol, disse que durante os primeiros 18 meses, os médicos disseram que exames periódicos por vezes encontravam micro-hemorragias no cérebro da Sra. Krol, mas nenhuma suficientemente grave para parar as infusões.

Krol disse que há cerca de seis anos, sua esposa, que trabalhava em vendas e marketing para a Coca-Cola e era altamente organizada e tinha uma memória aguçada, tornou-se cada vez mais esquecida. Em vez de assar vários pães de seu famoso pão de nozes com cranberry e laranja simultaneamente, assar apenas um se tornou “uma luta”, disse ele. Ela dizia: “’Não tenho certeza se coloquei os ingredientes corretamente’”, disse ele.

Ela foi diagnosticada com comprometimento cognitivo leve, um estágio de pré-demência. “Desde então até agora, deixei de me fazer a mesma pergunta duas vezes no mesmo dia para fazer a mesma pergunta duas vezes em 10 segundos”, disse Krol.

Krol disse que não sentia que estava passando por declínio cognitivo. Ela disse que sua principal atividade agora era passear com o beagle Bailey, duas vezes por dia, e que a razão pela qual ela não jogava mais golfe regularmente com os amigos era “não que eu não possa fazer isso, só estou tão cansada de fazer coisas”.

Krol disse que o declínio da memória e da atenção dela continuou gradualmente, mas ele esperava que tivesse sido retardado pela droga.

“Não é uma solução mágica”, disse ele. Mas acrescentou: “Acho que é significativo e merece a aprovação da FDA”.

Snider disse que alguns pacientes decidiram não iniciar medicamentos antiamilóides “assim que ouviram algo sobre o inchaço ou edema cerebral ser um risco”. Outros ficam com tanto “pavor de perder a memória”, disse ela, que “não se importam com o risco que você lhes diz que correm”.

Uma característica incomum do estudo com donanemab envolveu a medição dos níveis de outra proteína, a tau, que forma emaranhados no cérebro após o acúmulo de amiloide e está mais intimamente associada a problemas de memória e pensamento.

Os participantes do ensaio com níveis intermediários de tau diminuíram mais lentamente com o donanemab do que aqueles com níveis elevados, sugerindo que o tratamento precoce dos pacientes foi mais eficaz. Isso levantou a questão de saber se os pacientes deveriam fazer exames cerebrais de tau antes de iniciar o medicamento, mas nem a Lilly nem o FDA recomendaram isso porque os exames de tau não estão amplamente disponíveis.

Especialistas disseram que havia várias incógnitas sobre a interrupção do tratamento após a eliminação das placas. Em algum momento, “Precisamos reiniciá-los?” Dr. Snider se perguntou. “Precisamos substituí-lo por outra coisa?”

Os cientistas da Lilly ainda não têm essas respostas. Dr. Sims estimou levaria quase quatro anos para que os níveis de amiloide voltem a ultrapassar o limite e, potencialmente, uma década para atingir a quantidade que os pacientes tinham antes de iniciar o tratamento.

Alguns especialistas temem que a ênfase nos medicamentos anti-amilóides possa desencorajar os pacientes de participarem em ensaios de tratamentos que poderiam ser melhores. “Para a área em geral, acho que isso está caminhando para um lado e retardando o progresso”, disse o Dr. Greicius.

Dezenas de outros medicamentos estão em testes clínicos para o Alzheimer, incluindo medicamentos que atacam características importantes como emaranhados de tau e neuroinflamação.

“Esperançosamente, este é apenas o começo”, disse o Dr. Snider.