Era maio de 2021 e Donald J. Trump estava ferido. Quatro meses antes, os seus apoiantes tinham saqueado o Capitólio. Ele havia partido de Washington, desonrado, derrotado e duas vezes acusado de impeachment. Seu partido o abandonou, ainda que temporariamente, e ele foi expulso de suas contas nas redes sociais. Ele se escondeu dentro da Trump Tower e ficou nervoso.

Um jornalista de entretenimento chamado Ramin Setoodeh bateu à porta. Ele disse a Trump que queria escrever um livro, não sobre o desagrado dos quatro anos anteriores, mas sobre aquele período pré-lapsariano antes de Trump entrar na política. Na época, ele era apenas a estrela de “O Aprendiz”, o reality show que foi ao ar na NBC no início de 2004 e “mudou a televisão”, como disse Setoodeh ao ex-presidente.

O Sr. Trump foi vendido. Ele concedeu ao repórter várias entrevistas longas e gravadas. “Ele estava em seu nível mais baixo naquela época”, disse Setoodeh, 42, durante um almoço no West Village de Manhattan, na sexta-feira. “Acho que falar sobre ‘O Aprendiz’ permitiu que ele se sentisse confortável.”

Trump ficou tão entusiasmado com o livro que se ofereceu para promovê-lo em seus comícios, dizendo que os comerciantes que acompanhassem seu roadshow itinerante ajudariam a vendê-lo. “Você venderá 10 mil livros em um comício”, disse ele a Setoodeh. “Vamos ver como isso funciona.”

Acontece que não está bem – pelo menos para Trump. “Aprendiz no País das Maravilhas”, publicado na terça-feira, retrata o sujeito como um homem solitário e às vezes excêntrico, que anseia pelos dias em que ainda era aceito por outras celebridades, ao mesmo tempo em que parece ansiar pelo poder político.

Num minuto ele está se gabando de que Joan Rivers votou nele em 2016 (Imagem: Instagram)ela morreu em 2014); no momento seguinte, ele pede licença para lidar com “a coisa toda com o Afeganistão”, como disse a Setoodeh, que por acaso o entrevistou na semana em que o presidente Biden retirava as tropas americanas do país. Não ficou claro o que Trump quis dizer.

Setoodeh passou três tardes na Trump Tower e uma em Mar-a-Lago, e entrevistou Trump duas vezes por telefone. Sua última visita foi em novembro do ano passado. Ele saiu acreditando que Trump, agora com 78 anos, estava declinando, disse ele.

“Trump era certamente muito mais perspicaz quando tinha 60 anos e apresentava ‘O Aprendiz’ e tinha dificuldades com a memória de curto prazo”, disse Setoodeh. Quando o autor apareceu para sua segunda entrevista, o ex-presidente não parecia se lembrar de ter dado a primeira, disse Setoodeh, embora pouco menos de três meses tivessem se passado.

Ramin Setoodeh em outubro. Seu novo livro é “Aprendiz no País das Maravilhas: Como Donald Trump e Mark Burnett levaram a América através do espelho”.Crédito…Imagens de Noam Galai/Getty

“O presidente Trump estava ciente de quem era esse indivíduo durante todo o processo de entrevista, mas esse ‘escritor’ não é ninguém e é insignificante, então é claro que ele nunca causou uma boa impressão”, disse o porta-voz do Sr. Trump, Steven Cheung, acrescentando que o Sr. agora optou por permitir que a Síndrome de Perturbação de Trump apodrecesse seu cérebro como tantos outros perdedores cuja existência gira em torno do Presidente Trump.”

Nas redes sociais, a campanha partiu para o ataqueameaçando divulgar clipes de áudio das entrevistas de Setoodeh com Trump, nas quais o jornalista falava favoravelmente sobre seu legado como artista.

Setoodeh disse que Trump ficou muito mais feliz discutindo “O Aprendiz” do que qualquer coisa relacionada à sua presidência. “Ele se compara a Clint Eastwood e Marlon Brando e se vê de várias maneiras como ator e pessoa famosa”, disse Setoodeh. O 45º presidente fofocou sobre Khloe Kardashian (“Nunca me dei muito bem com Khloe. Khloe foi preso por dirigir embriagado, você sabia disso?”); o desgraçado ex-chefe da CBS, Leslie Moonves (“Agora ele está sentado no clube Bel-Air e ninguém se importa”); Bette Midler (“Eu a recebi no meu apartamento e agora ela diz as coisas mais desagradáveis”); Dennis Rodman (“Um gato muito legal em muitos aspectos… Kim Jong-un realmente gostou dele, legítimo”); e Taylor Swift (“Acho ela muito bonita. Acho que ela é liberal. Provavelmente não gosta de Trump”).

“Fiquei realmente surpreso com o quanto ele ainda estava fixado na cultura das celebridades e com o quanto a celebridade ainda significa para ele”, disse Setoodeh. Ele observou que Trump ficou “muito entusiasmado” ao falar sobre sua teoria de que pessoas famosas que vivem em Beverly Hills votam nele, mas não admitem isso.

“Qual é a vantagem de ter eleitores secretos em Beverly Hills?” Sr. Setoodeh se perguntou. “Você não gostaria de eleitores secretos em Ohio ou na Pensilvânia? Mas ele quer eleitores secretos em Beverly Hills porque associa isso ao show business, e isso é o mais importante para ele.”

Uma pessoa sobre quem Trump se recusou a fofocar foi Mark Burnett, o produtor de “O Aprendiz”, embora Burnett tenha condenado a candidatura de Trump por semear “ódio, divisão e misoginia” em 2016.

“É interessante”, disse Setoodeh, “porque Trump, se alguém diz publicamente algo sobre ele que se opõe a ele, ele guarda rancor para sempre, e Mark rejeitou Trump depois da fita ‘Access Hollywood’. Mas Trump credita a Mark ‘O Aprendiz’ e ele adora ‘O Aprendiz’, por isso nunca disse nada sobre Mark Burnett que fosse vagamente negativo.” (O Sr. Burnett não concedeu entrevista para o livro.)

A entrevista de Setoodeh com Trump em Mar-a-Lago no ano passado ocorreu no dia em que a irmã de Trump, Maryanne Trump Barry, morreu. O Sr. Setoodeh esperava que a entrevista fosse cancelada; em vez disso, foi adiado uma hora. Naquele dia, Trump relembrou como até sua irmã, que havia sido uma juíza federal obstinada, adorava “O Aprendiz”.

Na Trump Tower, Setoodeh apresentou para Trump uma montagem de cenas do show, incluindo as três vezes ao longo dos anos em que Trump “despediu” Omarosa Manigault Newman, o vilão recorrente do show. Ele iria contratá-la para trabalhar na Casa Branca, mas ela gravou fitas secretas e depois o rejeitou publicamente como racista, publicando um livro sobre seu tempo em sua administração intitulado “Unhinged”.

Sobre tudo isso, Trump parecia quase divertido, dizendo a Setoodeh: “Eu disse às pessoas quando a contratamos, eu disse: ‘Quando a despedirmos, não teremos nada além de problemas.’ Mas tudo bem. É assim que a vida segue.”

Melania Trump aparece no livro quando Trump relembra a demissão de Rodman porque ele escreveu incorretamente o nome dela como “Milânia” em um pôster de sua nova linha de cuidados com a pele durante um dos desafios do programa. A Sra. Trump falou naquele episódio para reclamar: “Eles escreveram meu nome errado, está em todo lugar e ninguém percebeu”.

Setoodeh disse que Trump estava feliz ao reviver a conversa, dizendo: “Quero dizer, quão boa é essa televisão? Eu não posso acreditar.”

Falando sobre aqueles tempos mais simples, Trump caiu em alguns momentos de algo que se aproximava da introspecção, como quando acidentalmente admitiu que “perdeu a eleição” (embora ele rapidamente tenha se revertido para dizer “quando eles disse nós perdemos”). A certa altura, ele perguntou ao Sr. Setoodeh: “Então você acha que eu teria sido presidente sem ‘O Aprendiz’? Eu digo sim. Mas algumas pessoas dizem que não. Muitas pessoas inteligentes dizem não.”

Trump disse que, em última análise, o que aprendeu sobre o show business em seus anos no programa foi o seguinte: “É tudo uma questão de uma coisa: audiência. Se você tiver classificações, você pode ser o ser humano mais cruel e horrível do mundo.”