Entre minas de carvão abandonadas e uma fábrica de motores com encerramento previsto, uma nova fábrica reluzente paira como uma fénix sobre Billy-Berclau, uma pequena cidade industrial no norte de França. Lá dentro, 700 trabalhadores recém-contratados estão fabricando baterias de veículos elétricos de próxima geração para a Automotive Cells Company – parte de um grande projeto para reviver as fortunas em crise da região.

A “Vale da bateria”está surgindo aqui a partir dos restos de indústrias que fecharam durante uma onda de globalização. Espera-se que mais três fábricas gigantes de baterias para carros elétricos sejam inauguradas até 2026, um testemunho de uma estratégia de reindustrialização que o governo do presidente Emmanuel Macron alardeou como um antídoto para a extrema direita. Festa do Rally Nacionalque ganhou terreno em áreas dizimadas pela perda de empregos.

“A indústria é uma arma anti-Reunião Nacional, porque em locais onde a raiva aumentou, estamos a restaurar a esperança”, disse Roland Lescure, vice-ministro da Indústria de Macron, no início deste ano.

Mas a aposta não está compensando politicamente. Billy-Berclau e quase todas as outras cidades desta região de Pas-de-Calais concederam uma vitória retumbante na semana passada ao Rally Nacional nas eleições parlamentares – uma tendência que provavelmente se repetirá na rodada final de votação no domingo.

“Há uma sensação de desconexão”, disse André Kuchcinski, presidente do Parque Industrial Artois-Flandres, uma área que cobre mais de 1.100 acres onde a Automotive Cells Company, conhecida como ACC, está expandindo sua nova fábrica. “Temos um governo que pressionou pelo desenvolvimento e pela criação de empregos, mas muitas pessoas ainda enfrentam dificuldades e se sentem inseguras”, disse ele. “Uma nova fábrica não resolve isso, mas há uma sensação de que a extrema direita o faz.”

Em torno de Billy-Berclau, as pessoas falam em voz baixa sobre um terremoto político que se aproxima.

“Costumava haver milhares de empregos a mais. A nova fábrica representa apenas uma fração das que foram perdidas”, disse Marc Vandamme, 54 anos, enfermeiro domiciliar, tomando uma cerveja no Europe Cafe, um ponto de encontro local onde as pessoas compram bilhetes de loteria ou tomam um café antes do trabalho.

“As pessoas se sentem derrotadas e com raiva”, disse Vandamme. “O custo de tudo continua a aumentar e eles também estão preocupados com a imigração”, disse ele. “O Rally Nacional promete consertar tudo isso, e muitos estão dizendo, vamos dar-lhes uma chance de administrar as coisas.”

A iniciativa Battery Valley deveria resolver essas preocupações. Pas-de-Calais, uma antiga área de mineração que se estende desde as planícies ao redor de Billy-Berclau até Dunquerque, na costa, e em direção à fronteira belga, tem vivido ciclos dolorosos de destruição industrial e renascimento desde o final da Segunda Guerra Mundial.

Fortemente sindicalizado, Pas-de-Calais tendia a votar em candidatos comunistas ou de tendência esquerdista que representavam os direitos dos trabalhadores antes de, no início da década de 2000, passar a apoiar políticos mais centristas. Nas eleições presidenciais de 2012, François Hollande, um socialista, obteve mais de metade dos votos.

Mas, nessa altura, a globalização tinha começado a fazer efeito. Ao longo de décadas, os fabricantes de pneus, as fábricas de aço e de tintas, bem como os fabricantes de automóveis franceses Renault e Peugeot (agora parte da Stellantis após uma fusão com o fabricante de automóveis italiano Fiat) deslocaram a produção para países de custos mais baixos para combater a concorrência mais barata da Europa de Leste. e Ásia.

Marine Le Pen, a candidata da extrema direita do movimento então denominado Frente Nacional, capitalizou o mal-estar. Ela rebatizou a imagem do partido, há muito associada ao racismo aberto, ao anti-semitismo e à negação do Holocausto, numa imagem que trabalhadores defendidos e poder de compra. Ela fez campanha feroz em cidades de toda a França que perderam empregos devido à globalização – especialmente em Pas-de-Calais, onde criou o seu gabinete eleitoral para atrair eleitores da classe trabalhadora.

Quando Macron concorreu às eleições presidenciais francesas de 2017, quase mais 40 mil empregos industriais tinham desaparecido da região. Le Pen obteve 52% dos votos em Pas-de-Calais naquele ano, quase o dobro do valor de Macron. Nas eleições presidenciais de 2022, ela obteve 57% dos votos.

Macron, que já defendeu a globalização, passou para uma nova prioridade: reindustrializar a França com “tecnologias do futuro”. Em Battery Valley, a ProLogium de Taiwan deverá abrir uma fábrica de baterias, juntamente com outras duas envolvendo investidores franceses e internacionais. Também será construída uma série de novas usinas de reciclagem de baterias elétricas. Macron diz que serão criados 20 mil empregos diretos durante a próxima década, e outros tantos empregos indiretos.

Dentro da ACC, que é propriedade conjunta da Stellantis, da Mercedes e da TotalEnergies, alguns estão agarrados à promessa de Macron de um futuro melhor. Com oito campos de futebol, a fábrica, inaugurada no verão passado, recebeu cerca de 840 milhões de euros (910 milhões de dólares) em subsídios estatais. Situa-se num local outrora dominado pela Française de Mécanique, uma subsidiária da Stellantis que fabrica motores de combustão interna, que reduziu para cerca de 1.400 trabalhadores, dos 6.000 trabalhadores no seu auge. À medida que continua a diminuir, a ACC comprometeu-se a contratar 700 dos seus antigos funcionários.

Entre eles está Christophe Lequimme, 52, que construiu motores de automóveis durante 22 anos antes de ser retreinado pela ACC para trabalhar com baterias de lítio para automóveis.

A sorte instável de Billy-Berclau pode ser rastreada através de sua família, começando por seu avô, que perdeu o emprego nas minas quando elas fecharam na década de 1960, mas encontrou trabalho na Française de Mécanique. O pai e a mãe do Sr. Lequimme desenvolveram suas carreiras nessa mesma fábrica, e o Sr. Lequimme seguiu seus passos. Quando chegaram as demissões, ele aproveitou a chance de trabalhar na ACC.

“É uma grande oportunidade para um novo começo”, disse ele.

Mas esse otimismo não ecoou na comunidade em geral.

Nas eleições parlamentares do fim de semana passado, Bruno Bilde, um político local do Rally Nacional próximo de Le Pen, obteve quase 60% dos votos, eliminando seu principal rival, Steve Bossart, o prefeito de centro-esquerda de Billy-Berclau.

O Sr. Bilde recusou pedidos de entrevista. Mas no período que antecedeu a eleição, ele cortejou ativamente os eleitores na fábrica da ACC, postando um foto no X dele com um grupo de apoiadores brandindo panfletos do Rally Nacional. “Obrigado pelas boas-vindas”, escreveu ele, acrescentando: “O Rally Nacional é o principal partido dos trabalhadores!”

Tal conversa enerva os funcionários da ACC. Matthieu Hubert, secretário-geral da empresa, observou que o National Rally classificou os veículos eléctricos como carros para as elites, e a sua plataforma apela ao fim da proibição da União Europeia de veículos movidos a gás a partir de 2035, que se destina a combater as alterações climáticas.

“Não posso dizer que isso não me preocupe”, disse Hubert, acrescentando que os fabricantes de automóveis europeus estão a correr para se manterem à frente dos rivais asiáticos e americanos, produzindo veículos mais limpos, retomando cadeias de abastecimento e construindo baterias. “Esta fábrica representa o futuro.”

Para o presidente da Câmara de Billy-Berclau, Bossart, a ascensão da extrema-direita numa região onde estão a chegar milhares de milhões de novos investimentos é um paradoxo que vai além da economia.

“Temos muitas pessoas que possuem casa própria, que têm pensões dignas. As pessoas têm empregos e o desemprego é baixo”, disse Brossart, 28 anos, nascido em Billy-Berclau. “E estamos atraindo grandes investimentos, como a fábrica da ACC.”

Mesmo assim, os habitantes locais estavam cada vez mais preocupados com a sensação de insegurança, embora a cidade não tivesse crimes como as cidades maiores. Mas na televisão, os programas noticiosos mostram frequentemente imagens de migrantes em Calais, perto do Canal da Mancha, e associam-nas a relatos de crimes, alimentando preocupações.

Havia também uma sensação de que Macron havia perdido o contato e não entendia suas lutas, disse Brossart. Eles ficaram furiosos por ele ter aumentado a idade de aposentadoria de 62 para 64 anos e sentiram que não tinha feito o suficiente para enfrentar a crise do custo de vida, incluindo as altas contas de energia que o Rally Nacional prometeu reduzir.

“Esta região é mais atraente do que nunca para os investidores”, disse Bossart. “Mas a raiva das pessoas se acumulou. Assim que podem votar, mostram o seu desespero.”

Ségolène Le Stradic contribuiu com reportagem de Billy-Berclau.