Norfolk Southern concordou em pagar mais de US$ 310 milhões para resolver reclamações e cobrir custos decorrentes do descarrilamento de um trem de carga que transportava materiais perigosos em fevereiro de 2023 em uma cidade de Ohio, disse o governo federal na quinta-feira.

O Departamento de Justiça e a Agência de Proteção Ambiental disseram que o acordo, que ainda precisa ser aprovado por um tribunal federal, exigiria que Norfolk Southern melhorasse a segurança ferroviária e pagasse pelos custos de limpeza e monitoramento da saúde e do meio ambiente e em torno de East Palestine, Ohio, onde aconteceu o acidente.

Numa noite de sexta-feira, no início de fevereiro do ano passado, 38 vagões de um trem Norfolk Southern descarrilaram, 11 dos quais transportavam materiais perigosos como cloreto de vinil, um produto químico usado para fazer plásticos. Dias depois, as equipes de emergência, temendo uma explosão, decidiram liberar e queimar cloreto de vinil dos carros descarrilados, lançando vastas nuvens de fumaça escura sobre a cidade. Centenas de residentes foram evacuados e a vida na Palestina Oriental ficou perturbada durante meses. Não houve mortes.

Michael S. Regan, administrador da EPA, disse em comunicado que o acordo garantia que a limpeza seria paga pela empresa e ajudaria a prevenir desastres semelhantes.

“Nenhuma comunidade deveria passar pelo trauma infligido aos residentes da Palestina Oriental”, disse Regan.

A maior parte do acordo é estimada em US$ 235 milhões para cobrir custos passados ​​e futuros relacionados à limpeza ambiental. Cerca de US$ 15 milhões são uma penalidade civil relacionada a alegações de que a ferrovia violou a Lei da Água Limpa.

“Estamos satisfeitos por termos conseguido chegar a uma resolução oportuna dessas investigações que reconhece nossa resposta abrangente às necessidades da comunidade e nossa missão de ser o padrão ouro de segurança na indústria ferroviária”, Alan H. Shaw, executivo-chefe da Norfolk Southern , disse em um comunicado.

A empresa disse que já reservou dinheiro para cobrir os custos do acordo. No geral, espera pagar US$ 1,7 bilhão, uma soma que inclui um acordo de US$ 600 milhões em uma ação coletiva trazida por moradores e empresas que foi anunciada no mês passado.

O acidente destacou os perigos que os comboios de mercadorias representam e lançou uma luz dura sobre as práticas de segurança da indústria ferroviária. Os investigadores acreditam que o trem Norfolk Southern descarrilou após o superaquecimento de um rolamento de roda.

No ano passado, os legisladores federais apresentaram um projeto de lei para reforçar a segurança ferroviária que incluía a exigência de mais detectores para identificar rolamentos anormalmente quentes e emitir avisos aos funcionários ferroviários. Mas a legislação não avançou no Congresso entre a forte oposição da indústria e dos legisladores que a apoiam.

O acordo da empresa com o Departamento de Justiça e a EPA não elimina todos os desafios regulatórios e legais enfrentados pela Norfolk Southern.

Os procuradores-gerais estaduais de Ohio e Pensilvânia ainda estão examinando a empresa, e no próximo mês o Conselho Nacional de Segurança nos Transportes divulgará seu relatório final sobre o acidente, que deverá incluir recomendações para novos regulamentos de segurança.

Antes do acidente, o histórico de segurança de Norfolk Southern estava se deteriorando. Mas a sua taxa de acidentes melhorou acentuadamente no ano passado enquanto os de outras grandes ferrovias de carga dos EUA pioraram.