O furacão Beryl, que ilhas devastadas em Granada na terça-feira e agora segue em direção à Jamaica e às Ilhas Cayman, quebrou recordes como o primeiro furacão a atingir intensidade de categoria 4 e categoria 5 na Bacia do Atlântico. Velocidades do vento de pelo menos 160 milhas por hora foram registrados na segunda-feira.

“Existem tantos superlativos para descrever o furacão Beryl, dada a época do ano, a localização e a força”, disse Jonathan Zawislak, meteorologista e diretor de voo da Administração Oceânica e Atmosférica Nacional.

Zawislak é um caçador de furacões, título detido por cerca de 30 a 40 cientistas, analistas de dados e pilotos baseados em Lakeland, Flórida, que voam em direção a furacões em três aviões apelidados de Gonzo, Kermit e Miss Piggy. Tanto Caco quanto Miss Piggy estão equipados com radar Doppler em suas barrigas e caudas, que os cientistas usam para criar imagens 3D da tempestade.

Nos últimos três dias, Zawislak e sua equipe decolaram de St. Croix, uma das Ilhas Virgens dos EUA, em Kermit, e navegaram através do turbilhão do furacão Beryl. Numa tempestade de categoria 4 ou 5 como Beryl, a parede do olho – o anel de tempestades, chuvas fortes e ventos perigosos que rodeiam o centro da tempestade – é barulhenta e acidentada.

“É como estar em uma montanha-russa em um lava-rápido, só que você não sabe quando os altos e baixos ocorrerão ou qual será a próxima curva”, disse Zawislak na terça-feira enquanto se preparava para seu terceiro voo de reconhecimento Beryl.

Mas o olho da tempestade está calmo. Durante os voos diurnos, o Dr. Zawislak pode olhar pela janela de bolha por trás da cabine e ver uma tigela silenciosa de nuvens com um céu azul claro acima.

Seu trabalho é navegar pelo caos, encontrando o caminho para Kermit voar entre 8.000 e 10.000 pés, mantendo uma velocidade de exatamente 210 nós e voando a aeronave diretamente contra o vento para que não sejam empurrados.

Jonathan Shannon, porta-voz do Centro de Operações de Aeronaves da NOAA, disse que o objetivo desses voos, especialmente com furacões que mudam rapidamente, é fornecer dados melhores para se preparar melhor para emergências.

Desde o primeiro voo do Dr. Zawislak no domingo, o furacão Beryl experimentou uma rápida intensificação, o que significa que a velocidade do vento aumentou 35 milhas por hora ou mais durante um período de 24 horas. Parte da mudança veio de um ciclo de substituição da parede ocular, ou o que o Dr. Zawislak chamou de “efeito patinador no gelo”: a tempestade se contrai como um patinador artístico puxando os braços enquanto gira. Extraindo energia da água quente do oceano, a tempestade substitui o olho antigo por um novo e reorganiza sua parede externa.

À medida que a atmosfera da Terra aquece, mais tempestades sofrem este tipo de rápida intensificação. Um estudo recente mostrou que a rápida intensificação é agora Duas vezes mais provável para os furacões no Atlântico, pelo menos parcialmente devido às alterações climáticas causadas pelo homem e impulsionadas pela queima de combustíveis fósseis.

Beryl é um começo desastroso para o que Hosmay Lopez, oceanógrafo do Laboratório Oceanográfico e Meteorológico do Atlântico da NOAA, disse ser a previsão “mais otimista” que a agência já fez para uma temporada de furacões no Atlântico. NOAA prevê um temporada de furacões acima do normal com quatro a sete grandes tempestades com ventos acima de 111 milhas por hora.

A previsão é baseada no mudança no El Niño-Oscilação Sul, um padrão climático natural ligado a condições mais quentes no Oceano Pacífico tropical, que está se movendo de um estado neutro em direção ao La Niña. As condições calmas produzidas pelo La Niña, combinadas com temperaturas anormalmente quentes do oceano, aumentam a probabilidade de formação de furacões no Atlântico.

À medida que viajam, os furacões agitam a superfície do oceano. Eles agitam água mais fria das profundezas da superfície, o que pode diluir a energia da tempestade, como mexer uma xícara de café para esfriá-la. Mas juntamente com as temperaturas excepcionalmente quentes da superfície do mar que registros quebrados por mais de um ano, as temperaturas também são mais altas que o normal em maiores profundidades.

“Neste caso, a xícara de café é muito alta, por isso é muito difícil misturar água fria por baixo, mesmo com ventos fortes”, disse o Dr. Lopez. Temperaturas mais altas em maiores profundidades dão à tempestade ainda mais energia para extrair do oceano, disse ele.

A temporada de furacões, que vai de 1º de junho a 30 de novembro, tem sido historicamente tranquila em junho e julho, antes de aumentar em agosto. O furacão Beryl bateu o recordista anterior da primeira tempestade de categoria 5, o furacão Emily em 2005, por cerca de duas semanas.