No 28º Distrito Congressional do Texas, que se estende de Laredo e da fronteira sul dos EUA até aos subúrbios orientais de San Antonio, as tensões aumentam enquanto o deputado Henry Cuellar, um democrata centrista, enfrenta acusações federais de suborno.

Até agora, as autoridades democratas eleitas, os membros do Congresso e os líderes partidários nacionais e em Washington têm-se abstido de pedindo sua renúncia. Donald J. Trump o defendeu, e até mesmo um dos potenciais oponentes republicanos de Cuellar disse que Cuellar é inocente até que sua culpa seja provada. Muitos eleitores não acreditam que ele perderá a candidatura à reeleição.

No entanto, alguns democratas locais temem que o seu caso possa ter consequências nas eleições de Novembro. Eles temem que seus problemas jurídicos possam prejudicar a participação democrata nos condados historicamente azuis, de maioria hispânica, que viram uma surpreendente mudança para a direita nos últimos anos.

A apatia dos eleitores e a desconfiança institucional são profundas no sul do Texas. A lista de autoridades eleitas da área indiciadas, no passado e no presente, é longa: Um estudo de pesquisadores da Universidade de Illinois em Chicago classificou a região do sul do Texas em 11º lugar no país em condenações por corrupção pública – houve 873 casos de 1976 a 2021.

A acusação de Cuellar pode reforçar a desconfiança dos funcionários públicos, disseram os democratas locais, numa altura em que o partido procura envolver o maior eleitorado hispânico a nível nacional.

Sylvia Bruní, presidente do Partido Democrático do Condado de Webb em Laredo, cidade natal de Cuellar, colocou a questão desta forma: “O refrão mais comum que ouvimos de pessoas que não se registaram ou que não votaram é ‘De que sirve? Todos estão comprando.’” Tradução: “Qual a utilidade de votar? Políticos – estão todos comprados.”

Cuellar, 68 anos, declarou sua inocência e prometeu manter o foco em sua reeleição no outono. Eric Reed, um dos seus advogados, rejeitou a ideia de que a divulgação das acusações destruiria a fé que as pessoas do seu distrito depositavam nele.

“O congressista Cuellar aprecia a confiança dos seus eleitores e de outros que realmente o conhecem”, disse Reed, citando as origens humildes de Cuellar como filho de trabalhadores migrantes.

Os registros do tribunal federal pintam uma imagem mais cínica de Cuellar, que muitos consideram uma instituição do sul do Texas: ele e sua esposa, Imelda Cuellar, são acusados ​​de aceitar pelo menos US$ 598 mil em subornos, ao longo de sete anos, de um banco mexicano e de uma empresa petrolífera. empresa de propriedade do governo do Azerbaijão. Os promotores acreditam que Cuellar recebeu os pagamentos para, entre outras coisas, influenciar a legislação a favor do Azerbaijão, uma antiga nação soviética.

Três pessoas – seu ex-gerente de campanha, um consultor e o presidente de uma organização sem fins lucrativos de Houston – se declararam culpados dentro do estojo. A acusação do Sr. Cuellar representa apenas a segunda vez na história moderna que um membro titular do Congresso foi acusado de agir como agente estrangeiro. O primeiro, o senador Robert Menendez, um democrata de Nova Jersey, se declarou inocente e está em julgamento esta semana.

Em entrevistas com mais de duas dezenas de eleitores em seu distrito no sul do Texas, muitos disseram que optaram por reservar o julgamento até que Cuellar tenha seu dia no tribunal. Alguns que votaram nele no passado acreditaram que poderiam fazê-lo novamente. E, no entanto, por baixo das deliberações escondia-se uma corrente de desilusão com o establishment político e uma desconfiança endurecida em relação aos que estavam no poder.

Os democratas debateram a veracidade das acusações, dizendo não acreditar que Cuellar iria descer tão baixo, ou argumentando que, se o tivesse feito, o seu comportamento não estaria em descompasso com o de outras autoridades eleitas em Washington.

“Acho que provavelmente é apenas para tirá-lo de uma posição ou algo assim”, disse Marcy Cruz, 35 anos, democrata e tutora de pais em um distrito escolar na pequena cidade fronteiriça de Roma.

Para vários republicanos e independentes de direita, Cuellar provavelmente se tornou um alvo político porque foi um crítico veemente do governo Biden em matéria de imigração. “Ele é um conservador – é por isso que acho que eles estão atrás dele”, disse Joe Falcon, 69 anos, professor aposentado, ao sair de um restaurante mexicano na cidade vizinha de Rio Grande.

Fora de um mercado de descontos em Zapata, Selma e Avalino Jasso, independentes que tendem a votar nos republicanos, resumiram o sentimento predominante. “Não sei se isso é verdade ou não”, disse Jasso sobre o caso contra Cuellar. “Mas posso dizer que nesta área ele não é o único.”

No distrito de Cuellar, onde vivem cerca de 767 mil pessoas, a renda familiar média é de aproximadamente US$ 60 mil, e apenas cerca de 22% da população obteve um diploma de bacharel ou superior.

O distrito vai da periferia leste de San Antonio, passando por quilômetros de terras agrícolas e ranchos, até a encosta oeste do Rio Grande, onde convergem o patriotismo americano e o orgulho Tejano. Muitos residentes identificam-se fortemente com as suas raízes mexicanas e americanas e há muito que resistem às narrativas políticas que definem a sua região apenas em termos de batalhas nacionais sobre a imigração ou percepções de corrupção.

Para os seus apoiantes de longa data, as acusações contra Cuellar e a sua esposa foram um choque. Eles viam Cuellar como uma exceção a essas representações negativas, o raro político que se lembrava de onde veio e voltou para sua cidade natal para retribuir. Para os seus detratores, Cuellar passou a representar tudo o que eles consideram errado na política, um mundo de interesses políticos e corporativos arraigados que deixaram para trás a maioria da comunidade.

Desde 1987, o Sr. Cuellar, advogado e ex-despachante aduaneiro licenciado, representa sua região como legislador estadual, secretário estadual e congressista. Ele tem cultivou uma imagem de operário e uma reputação de pragmatismo. O único democrata antiaborto no Congresso e por vezes um crítico ferrenho da administração Biden, ele forjou relações poderosas tanto com democratas como com republicanos, embora o seu histórico de votação mostre que está do lado do presidente Biden. quase 96 por cento do tempo.

Sinais de que o terreno político estava mudando sob o governo de Cuellar chamaram a atenção nacional em 2020. Donald Trump anos invertidos de história eleitoral no sul do Texas naquele ano de eleições presidenciais, aproveitando uma onda de raiva devido a uma economia em dificuldades e à crescente insatisfação entre os eleitores hispânicos com uma velha guarda da liderança democrata.

O distrito de Cuellar foi um ponto focal: no condado de Webb, que inclui Laredo, os republicanos duplicaram a sua participação habitual. Ao sul, Sr. Trump virou o condado de Zapata pela primeira vez em um século. Texas Monthly descreveu o condado de Starr, mais ao sul, como o lugar que experimentou o maior curva para a direita de qualquer condado em todo o país; Hillary Clinton conquistou a vitória por uma margem de 60 pontos percentuais em 2016, mas Biden reivindicou-a por apenas 5.

Os desafios não vinham apenas da direita. Em 2020 e 2022, Jessica Cisneros, uma jovem advogada de imigração e democrata progressista, procurou destituir o Sr. Cuellar. Ela perdeu duas vezes, mas chegou perto; sua segunda derrota ocorreu com um único ponto percentual.

Em sua campanha primária mais recente, ela e seus apoiadores aproveitou o relacionamento do Sr. Cuellar com os interesses do Azerbaijão e ricos doadores americanos para sugerir que ele havia perdido contato com o distrito. A notícia de que agentes federais invadiram a casa e o escritório de Cuellar pareceu aumentar suas chances.

“Precisamos de alguém que trabalhe para nós, não para si”, declarou um Anúncio de TV dos Justice Democrats, o grupo progressista que reforçou sua campanha.

A capacidade de Cuellar sobreviver, ferido mas vitorioso, desde então alimentou a crença no seu distrito, mesmo entre os seus críticos, de que é provável que ele permaneça no cargo, independentemente da forma como o caso se desenrolar. Nas eleições gerais de 2022, ele derrotou o seu adversário republicano, Cassy Garcia, por mais de 13 pontos percentuais, embora ela e os seus apoiantes o tivessem classificado como corrupto.

Alguns defensores dos eleitores latinos apontam para sentimentos mais amplos de cinismo e desilusão que permeiam o eleitorado hispânico, em outras partes do Texas e em todo o país.

Os latinos constituem agora o maior e um dos segmentos de mais rápido crescimento de eleitores minoritários no país, mas têm os níveis mais baixos de envolvimento cívico e participação nas urnas. Tem havido muito debate sobre o que impulsionou essas tendências.

Alguns estudiosos culpam a elevada pobreza e os baixos níveis de educação. Outros sugerem que os dois principais partidos do país não gastaram tempo e recursos suficientes na divulgação hispânica. Outros ainda apontam para o aumento da desconfiança entre muitos latinos no sistema político.

O que não está em debate, disseram eleitores e estrategas, é uma solução potencial para a desconfiança e o cepticismo: manter a sua fé e confiança nos líderes da comunidade hispânica que anonimamente cumprem a lei e o seu dever para com o público. Os casos contra Cuellar e Menendez, ambos latinos, minam gravemente essa fé e confiança, disse Mike Madrid, escritor e estrategista republicano hispânico de longa data.

“Para os latinos, reforçam a ideia de que estes representantes não se destinam à comunidade e, para a sociedade em geral, reforçam um estereótipo”, disse Madrid.

No sul do Texas, o braço de campanha dos republicanos da Câmara pediu a renúncia de Cuellar. Alguns líderes republicanos locais e voluntários acreditam que as acusações ajudaram a fortalecer o seu argumento junto aos eleitores hispânicos de que era hora de uma nova liderança, na corrida de Cuellar e em disputas acaloradas nas casas próximas.

“É outro exemplo muito flagrante de que os democratas não priorizam os americanos”, disse Deborah Bell, a nova chefe do Partido Republicano do Condado de Cameron em Brownsville.

Os democratas argumentam que as críticas republicanas fracassam, já que o próprio Trump está sendo julgado por alegações de que falsificou registros comerciais e ligou para Cuellar um alvo da administração Biden. Poucos candidatos republicanos comentaram publicamente o caso.

Em Laredo, Kristine Reyna, que apoiou a adversária democrata de Cuellar, Sra. Cisneros, disse que estava considerando deixar o voto em branco para Cuellar em novembro. Ela duvidava que outros democratas votassem nos republicanos, mas acreditava que seu partido provavelmente teria que trabalhar mais para fazê-los votar.

“Eu não ficaria surpresa se este ano tivéssemos uma participação recorde baixa por causa disso”, disse ela sobre o caso de Cuellar. “O sentimento agora é: ‘Qual é o sentido? Todo mundo é torto.’”

Kenneth P. Vogel relatórios contribuídos. Kitty Bennet contribuiu com pesquisas.