Quando os quatro israelenses acordaram na Cidade de Gaza, no sábado, estavam detidos refém do Hamas por 245 dias. Os edifícios onde eram mantidos, dois blocos de apartamentos baixos de betão, pareciam-se muito com outras residências próximas num bairro civil repleto de famílias palestinas.

Dentro de algumas horas, os cativos, três homens e uma mulherseriam reunidos com as suas próprias famílias, o resultado de uma operação de resgate arriscada e há muito planeada, na qual todo o poder dos militares israelitas seria usado com efeitos devastadores.

“Estou tão emocionada”, disse uma refém, Noa Argamani, 26 anos, ao primeiro-ministro Benjamin Netanyahu, de Israel, num telefonema após a sua libertação. “Já faz muito tempo que não ouço hebraico.”

O esforço de resgate envolveu centenas de oficiais de inteligência e duas equipes de comandos que invadiram simultaneamente as casas onde os reféns estavam detidos, disseram os militares israelenses.

Num apartamento, onde os reféns do sexo masculino estavam presos, eclodiu um tiroteio entre os soldados e os guardas do Hamas, de acordo com os militares e imagens de vídeo divulgadas do encontro. Mais tarde, e sob uma chuva de tiros, o caminhão em que três reféns e um oficial israelense ferido estavam sendo evacuados quebrou e foi cercado por militantes, disseram autoridades israelenses.

Num esforço para dar às equipes de resgate tempo suficiente e ampla cobertura para libertar os cativos, disseram os militares, a Força Aérea começou a atacar dezenas de alvos próximos. Muitos palestinos só tomaram conhecimento dos combates quando ouviram a explosão de bombas.

Dezenas de pessoas locais, incluindo crianças, foram mortos durante a operação de resgate. As autoridades de saúde no território controlado pelo Hamas estimaram o número em mais de 270. Os militares israelitas disseram que o número era inferior a 100. Nem os militares israelitas nem as autoridades de saúde palestinianas forneceram uma lista de civis e combatentes mortos no ataque.

Semanas antes do ataque, funcionários da inteligência israelense identificaram dois edifícios, separados por cerca de 180 metros, nos quais acreditavam que os reféns estavam detidos.

Em maio, funcionários da inteligência israelense determinaram que a Sra. Argamani – cuja captura de um festival de música por militantes em 7 de outubro foi capturada em um vídeo amplamente compartilhado – estava detida no apartamento de uma família perto do mercado de Nuseirat, o contra-almirante Daniel Hagari, o O principal porta-voz dos militares israelenses, disse aos repórteres. Perto dali, no apartamento de outra família estavam os três reféns do sexo masculino: Almog Meir Jan, 22, Andrey Kozlov, 27, e Shlomi Ziv, 41.

A casa onde os homens estavam detidos pertencia a Abdallah Aljamal, segundo os militares israelitas. A morte de Aljamal foi confirmada no domingo pelo Gabinete de Comunicação Social do Governo de Gaza, que afirmou que ele tinha trabalhado para a agência de notícias Palestina Agora, afiliada ao Hamas.

“Decidimos realizar a operação em ambos os apartamentos porque se tivéssemos escolhido apenas um deles, o risco de os terroristas matarem os reféns no outro teria sido demasiado elevado”, disse o almirante Hagari.

Na preparação para a missão, os militares “construíram modelos destas casas para praticar”, disse o almirante Hagari, acrescentando que a coordenação entre as duas equipas tinha de ser “tão precisa como uma operação cerebral” para que não ocorresse um erro num dos grupos. aos problemas do outro.

Na manhã de sábado, quando o sol se aproximava do seu zénite escaldante do meio-dia, os residentes de Nuseirat deixaram o calor dos seus edifícios de apartamentos. Lá fora, iam trabalhar, faziam compras no mercado e visitavam familiares.

“Era tão normal e as ruas estavam cheias de vida, pessoas vendendo e comprando coisas”, disse Bayan Khaled abu Amr, 32 anos, que saiu de casa naquela manhã para visitar o tio.

A 80 quilómetros de distância, oficiais israelitas aglomeraram-se na sala de comando do Shin Bet, a agência de segurança israelita, em Tel Aviv. “A tensão no ar”, disse o almirante Hagari, era “muito, muito alta”.

Lá, por volta das 11h, o general Herzi Halevi, chefe do Estado-Maior militar, pronunciou a palavra “Vá”, autorizando os comandos da unidade de contraterrorismo YAMAM de Israel a iniciar o ataque.

Os soldados da unidade ligaram dois veículos que pareciam caminhões locais, disseram autoridades israelenses, e dirigiram-se a cada um dos edifícios onde os reféns estavam detidos.

Khalil Abdul Qader al-Tahrawi, dono de uma loja de 60 anos, disse que estava sentado do lado de fora de sua loja quando viu pessoas vestidas com uniformes das Brigadas Qassam, o braço militante do Hamas, aproximando-se do prédio onde os três homens estavam. mais tarde foram encontrados detidos.

O grupo, disse ele, lhe pareceu “suspeito e estranho”, até porque “subiu o prédio com escadas e desceu novamente apontando suas armas para todos os lados”. Ele disse acreditar que eram comandos israelenses.

Outras testemunhas descreveram homens que também acreditavam serem operadores das forças especiais israelitas, mas vestidos com roupas civis.

As autoridades israelenses se recusaram a dizer se as forças israelenses usaram disfarces durante o ataque.

Momentos depois que o general Halevi autorizou a operação, as tropas invadiram simultaneamente os dois edifícios. Argamani foi mantida sob guarda em uma sala trancada e seus captores foram rapidamente mortos antes mesmo de perceberem o que estava acontecendo, disseram autoridades israelenses.

“No edifício de Noa Argamani”, disse o almirante Hagari, “nossas forças os surpreenderam completamente”.

Mais ou menos na altura em que a equipa designada para libertar Argamani a conduzia para um ponto de extracção de helicópteros ao longo da costa mediterrânica de Gaza, a equipa que trabalhava para resgatar os três homens no outro edifício começou a disparar, disse o almirante Hagari.

Foi então que Arnon Zmora, 36 anos, oficial da unidade YAMAM, foi baleado e ferido, segundo o almirante Hagari. Imagens de câmeras corporais divulgadas pela polícia de fronteira israelense mostram tropas israelenses encontrando os reféns do sexo masculino dentro de um prédio residencial, mesmo enquanto eles continuavam a trocar tiros com militantes fora da tela.

Na filmagem, editada para desfocar os rostos dos soldados e remover imagens de sangue coagulado, os reféns são vistos saindo do prédio e correndo por um terreno cheio de árvores enquanto tiros irrompem ao seu redor.

“Membros do Hamas atiraram neles”, disse al-Tahrawi, o dono da loja.

Mais militantes juntaram-se à luta, segundo o almirante Hagari, “correndo pelas ruas com RPGs”, um acrónimo para granadas lançadas por foguetes. “Muito fogo estava ao nosso redor”, disse ele.

Quando Argamani se aproximava da praia num veículo, o outro camião utilizado no resgate avariou, segundo autoridades israelitas, que pediram anonimato para discutir uma operação clandestina. Para fornecer cobertura ao caminhão parado, disseram as autoridades, a Força Aérea começou a bombardear a área próxima, criando efetivamente um escudo de fogo.

“De repente, ouvi uma bomba alta e o som de alguns mísseis ao redor daquela mesquita”, disse Abu Amr, a mulher que estava visitando seu tio. “Não me lembro a hora exata, mas talvez 11h20”

“Mais uma vez, um míssil grande e barulhento foi ouvido e uma fumaça cinzenta subia”, acrescentou Abu Amr. “As pessoas começaram a gritar.” No caos do bombardeio, disse ela, “as crianças gritavam; as mulheres caíam enquanto corriam.”

As forças terrestres israelenses estacionadas nas proximidades dirigiram-se ao caminhão avariado e transferiram os reféns e o inspetor-chefe Zmora, o oficial ferido, para outro veículo, disseram autoridades israelenses.

De lá, aceleraram para a praia, onde o segundo dos dois helicópteros os esperava. O primeiro já havia decolado com a Sra. Argamani a bordo.

Imagens divulgadas pelos militares mostraram soldados acompanhando os reféns ao longo da praia enquanto um helicóptero levantava nuvens de areia.

“Chamamos os reféns de diamantes, por isso dizemos que os temos em nossas mãos”, disse o almirante Hagari.

O inspetor-chefe Zmora foi evacuado para um hospital israelense, onde mais tarde morreu devido aos ferimentos.

No domingo, os corredores do último grande centro médico no centro de Gaza, o Hospital dos Mártires de Al-Aqsa, em Deir al-Balah, permaneciam “densamente lotados” de novos pacientes, depois de mais de 100 corpos terem sido trazidos para lá no sábado, disse. Khalil Daqran, funcionário do hospital. A maioria dos corpos já foi enterrada ou reivindicada por parentes, acrescentou.

As instalações médicas – já lotadas antes da missão de resgate israelense na vizinha Nuseirat – estavam lotadas, disse o Dr. Abdelkarim al-Harazin, 28 anos, médico que trabalha lá.

O Ministério da Saúde de Gaza disse que cerca de 700 pessoas ficaram feridas.

Aaron Boxerman e Adam Rasgon relatórios contribuídos.