Maria Zamudio cresceu à sombra da SB 1070, a polêmica lei de imigração do Arizona aprovada pelos republicanos em 2010, que gerou anos de medo e protestos. Amigos fugiram do estado, temendo as disposições de aplicação da imigração que o tornaram conhecido como a “lei mostre-me os seus documentos”. Ela temia que seus pais indocumentados fossem deportados enquanto ela estivesse na escola.

“Isso tirou a nossa infância”, disse Zamudio, 24 anos. Ela se juntou a milhares de jovens latinos que entraram na política para lutar contra a lei e comemoraram quando ela foi prejudicada por desafios legais. “Achei que já tínhamos superado isso.”

Mas agora, os republicanos no Arizona acreditam que o descontentamento generalizado com o desempenho do Presidente Biden em matéria de imigração lhes deu uma nova abertura para enfrentar a imigração não autorizada – um desconforto que colocaria a crise fronteiriça directamente nas urnas em Novembro.

Os legisladores republicanos estão pressionando por uma medida eleitoral que tornaria a entrada ilegal no Arizona vindo do México um crime estadual. Os legisladores proposta daria aos policiais locais o poder de prender e encarcerar migrantes e permitiria que os juízes estaduais os deportassem. Também tornaria os oficiais e outros funcionários do governo imunes a quaisquer ações judiciais resultantes.

“Temos que fazer alguma coisa”, disse o senador estadual Sonny Borrelli, líder da maioria republicana, num discurso inflamado antes de uma votação em maio para avançar o plano. “Temos uma invasão.”

Na terça-feira, a Câmara do Arizona, também sob controle republicano, deverá dar a aprovação final da proposta para votação. A governadora Katie Hobbs, uma democrata, denunciou o esforço, mas não tem poder de veto para impedir que os republicanos o enviem diretamente aos eleitores.

Se os eleitores aprovarem a medida em novembro, isso marcaria uma reviravolta acentuada para um estado que moderou a sua abordagem à imigração desde uma época em que o xerife Joe Arpaio, do condado de Maricopa, executou ataques e paradas de trânsito que os críticos denunciaram como discriminação racial.

Nos últimos anos, os eleitores do Arizona aprovaram mensalidades no estado para estudantes indocumentados e votou contra a linha dura da imigração, como Arpaio, que foi deposto em 2016, e o ex-presidente Donald J. Trump.

Mas os republicanos dizem que os eleitores estão prontos para abraçar a sua nova repressão porque estão fartos de ver milhares de migrantes acampados ao longo do muro fronteiriço e do crescente número de mortes causadas pelo contrabando de fentanil através da fronteira.

As travessias recordes de migrantes também irritaram os líderes democratas e os eleitores em cidades como Nova Iorque e Chicago e tornaram-se um grande risco de reeleição para o presidente Biden. Na terça-feira, ele deverá assinar uma ordem executiva permitindo-lhe fechar a fronteira quando houver aumento de travessias.

Os oponentes dizem que a medida eleitoral do Arizona não fará nada para melhorar a segurança das fronteiras ou impedir a chegada de requerentes de asilo. Em vez disso, dizem que isso irá replicar a paranóia e a turbulência que as comunidades latinas e de imigrantes experimentaram depois que o governador Jan Brewer sancionou o SB 1070.

A proposta do Arizona é semelhante às leis aprovadas pelos republicanos em Texas e Iowa que desafiou o poder exclusivo de longa data do governo federal para impor a imigração. A administração Biden processado bloquear as leis do Texas e de Iowa, chamando-as de inconstitucionais.

Políticos de ambos os lados disseram esperar que a proposta de lei do Arizona enfrente desafios legais.

A diferença no Arizona é que a luta não se desenrola num estado solidamente vermelho, mas num campo de batalha estreitamente dividido. Especialistas políticos dizem que a medida de imigração pode ter efeitos imprevisíveis nas disputas pela presidência e no controle do Senado dos Estados Unidos.

Os republicanos esperam que a medida eleitoral incite os conservadores anti-imigração, ao mesmo tempo que motiva os independentes, de outra forma pouco entusiasmados – uma espécie de imagem espelhada das medidas eleitorais que protegem os direitos ao aborto que os democratas esperam usar em estados como o Arizona para energizar os seus próprios eleitores.

A medida de imigração do Arizona, que precisaria de maioria simples para ser aprovada, é chamada de Lei de Segurança da Fronteira. Também aumentaria as penas de prisão para qualquer pessoa que vendesse fentanil que resultasse numa morte por overdose e tornaria crime estatal o fornecimento de informações falsas ao sistema de rastreio E-Verify por trabalhadores indocumentados.

“Isso certamente ajudaria a atrair os eleitores republicanos”, disse Marcos Cordeiro, um xerife com chapéu de cowboy de um condado conservador ao sul de Phoenix que está concorrendo nas primárias do Senado Republicano. Ele estava preocupado com o preço da medida, mas disse que acabaria votando a favor dela.

Ativistas democratas disseram que a medida de imigração poderia sair pela culatra, provocando uma onda de oposição de eleitores latinos e moderados suburbanos preocupados com os danos às famílias de imigrantes e à reputação e economia do Arizona.

A população do Arizona é composta por 32% de latinos, e muitos eleitores ainda guardam lembranças marcantes do SB 1070.

Num sábado de temperaturas de 100 graus, dezenas de latinos que se opunham à medida reuniram-se no relvado em frente ao Capitólio do Estado para trocar histórias sobre como viveram com medo e paranóia sob o SB 1070 e viram agentes de imigração à sua porta. Protegendo os seus filhos sob guarda-sóis e oliveiras, eles gritavam o antigo slogan do sindicato dos trabalhadores agrícolas “Sí se puede” – “Sim, nós podemos” – e instaram os seus vizinhos a começarem a organizar-se para recensearem os eleitores e derrotarem a medida eleitoral.

“Somos totalmente contra isso”, disse Nieves Riedel, prefeito de San Luis, uma pequena cidade do Arizona situada ao longo do muro fronteiriço. Ela disse que a força policial da cidade já tinha poucos 57 policiais e não poderia arcar com o custo e o tempo que levaria para prender centenas de migrantes. Xerifes e promotores dizem que os tribunais e prisões locais ficariam sobrecarregados.

“Há um limite para o que podemos fazer”, disse Riedel. “Nossos policiais e mulheres não são agentes federais. Eles não são treinados. O que acontecerá com nossa segurança se eles agirem como agentes da Patrulha de Fronteira?”

Mark Dannels, o xerife do condado conservador de Cochise, tem sido um dos mais ferrenhos críticos de Biden ao longo da fronteira, mas disse que a medida eleitoral de segurança da fronteira representaria pouco mais do que um novo emprego gigante para seus oficiais sem fornecer novo financiamento.

“Como diabos vamos fazer isso?” ele disse. “Não temos orçamento. Não temos recursos.”

Mas fazendeiros fronteiriços conservadores como Fred Davis disseram que o Arizona precisava fazer alguma coisa. Ele frequentemente vê policiais perseguindo supostos traficantes de seres humanos pela estrada que corta seu rancho perto de Tombstone, e ele liga regularmente para a Patrulha da Fronteira para relatar migrantes que emergem do deserto e da vegetação densa perto de sua propriedade.

Os legisladores republicanos dizem que a lei proposta permitiria ao xerife local acusar migrantes como aqueles com entrada ilegal – uma contravenção para uma primeira infracção e um crime punível com anos de prisão para qualquer pessoa já condenada por entrar ilegalmente.

“Dada a falta de controlo da fronteira, sinto que é algo que o estado tem de resolver”, disse o senador estadual Ken Bennett, um republicano que votou a favor da medida.

Ele disse que a lei se concentra estritamente na fiscalização da fronteira e exigiria que a polícia testemunhasse alguém atravessando a fronteira ou tivesse uma gravação para fazer uma prisão.

“Isso não impede alguém de percorrer centenas de quilômetros no interior do estado”, disse Bennett. “Você precisa vê-los com seus próprios olhos ou ter evidências tecnológicas.”

Mas os activistas dos direitos dos imigrantes disseram que outra linha da lei que permitisse “qualquer outra causa provável constitucionalmente suficiente” daria aos agentes da lei liberdade para prender imigrantes não autorizados em qualquer lugar do Arizona.

Os activistas imigrantes já se estão a manifestar contra a medida, mas disseram temer que a mesma possa ser facilmente aprovada num Estado onde muitos eleitores estão preocupados com o aumento do número de migrantes.

Irayda Flores, uma importadora de frutos do mar em Phoenix que nasceu no México, disse que passou anos preocupada com a possibilidade de perder seu status legal enquanto lutava para conseguir a residência permanente. Agora, disse ela, está desanimada com o facto de os seus funcionários imigrantes ou o seu filho poderem enfrentar os mesmos receios.

“Estamos voltando” para uma época pior, disse ela. “A comunidade imigrante, nós pagamos impostos, trazemos muita coisa para a mesa. E eles nos tratam como criminosos.”