A multidão de 800 pessoas aplaudiu enquanto a pirotecnia iluminava o palco do teatro em Clacton-on-Sea, uma cidade litorânea inglesa desbotada, e a letra de uma música de Eminem explodia: “Adivinha quem voltou, de volta?”

A resposta é Nigel Farage, apoiante do antigo Presidente Donald J. Trump, defensor do Brexit e o mais conhecido perturbador político do Reino Unido, que lidera um novo partido insurgente que se opõe à imigração e promete alterar as iminentes eleições gerais britânicas. Nunca antes eleito para o Parlamento britânico, Farage concorre para representar a área de Clacton e as pesquisas de opinião sugerem que ele tem grandes chances de vencer.

“O establishment está aterrorizado, os conservadores estão aterrorizados”, declarou Farage alegremente, referindo-se ao partido do governo, que está mal nas sondagens de opinião antes das eleições de 4 de Julho. A Grã-Bretanha era “uma nação quebrada”, acrescentou, num discurso atacando alvos que vão desde requerentes de asilo até à BBC.

Uma figura polarizadora e pugilista e um comunicador altamente qualificado, Farage, 60 anos, ajudou os Conservadores a uma vitória esmagadora nas últimas eleições gerais ao não apresentar candidatos do seu Partido Brexit em certas áreas-chave.

Desta vez, seu plano é bem diferente. Ele quer destruir os Conservadores roubando grande parte dos seus votos e depois substituir – ou assumir – os remanescentes do partido. No início da campanha, depois de um jornalista lhe ter perguntado se queria fundir a Reforma com os Conservadores, ele respondeu: “Mais como uma aquisição, querido garoto.”

Farage tentou, sem sucesso, sete vezes ser eleito para o Parlamento britânico, e é pouco provável que o seu partido, o Reform UK, ganhe mais do que um punhado de assentos num sistema eleitoral que pune os pequenos partidos.

Mas durante duas décadas ele moldou o diálogo político britânico, impulsionando a causa do Brexit, flanqueando os Conservadores e empurrando-os ainda mais para a direita. A ganhar em Clacton poderia ungi-lo como um mediador poderoso na batalha pela alma do Partido Conservador.

Numa entrevista na semana passada no seu escritório de campanha em Clacton, acima de uma galeria, Farage estava relaxado e confiante, brincando e claramente gostando de seu retorno à política da linha de frente.

“O que olhamos é o Canadá em 1993, onde a Reforma, na verdade, assumiu o controle do partido conservador existente”, disse Farage, referindo-se às eleições de 1993, quando outro partido insurgente, que dá nome ao Reform UK, ajudou a esmagar o Partido Progressista estabelecido. Conservadores. “Esse é um modelo possível”, disse ele, acrescentando que, alternativamente, a Reforma poderá crescer organicamente nos próximos cinco anos.

Clacton é a última parada de uma linha ferroviária a nordeste de Londres. Sua história está interligada com a de Farage desde 2014, quando um legislador conservador, Douglas Carswell, Defeito ao populista Partido da Independência do Reino Unido, então liderado por Farage. Carswell foi reeleito, tornando-se um dos dois legisladores a representar o UKIP no Parlamento britânico.

A cidade, que apresentava elevados níveis de desemprego e pobreza, tornou-se um foco para decisores políticos e colunistas que tentavam compreender o aumento da política populista. Em 2016, Clacton votou por quase 70% pela saída da União Europeia.

Farage me disse que Clacton era “o fim da linha”, mas também um lugar onde as pessoas “se sentem muito, muito inglesas, realmente se identificam com o fato de serem inglesas – e há obviamente algum luto pelos dias de glória do litoral”.

Em 2019, Giles Watling, um conservador, foi eleito com 72% dos votos. Em tempos normais, a sua maioria de 25 mil votos seria quase incontestável. Mas estes não são tempos normais para os conservadores. E nas eleições de 2019, o Partido Brexit de Farage não concorreu aqui.

Watling não respondeu aos pedidos de entrevista, mas Chris Griffiths, um ativista conservador, admitiu que Farage “havia iniciado o que provavelmente seria uma campanha muito monótona”.

Maurice Alexander, outro ativista conservador, cujos pais vieram da Bélgica para a Grã-Bretanha na época da Segunda Guerra Mundial, foi menos positivo em relação a Farage. “Ele me assusta”, disse ele.

A imigração teve destaque no discurso do Sr. Farage em Clacton, como na maioria de seus discursos. “Nossa qualidade de vida diminuiu para cada um de nós como resultado desta explosão populacional”, trovejou ele, acrescentando: “Chegou a hora de nos levantarmos e dizermos ‘basta’”.

Mais cedo naquele dia, o candidato do Partido Trabalhista, Jovan Owusu-Nepaul, estava batendo de porta em porta.

“Há muito anti-Farage, há muito pró-Farage”, disse Owusu-Nepaul, 27 anos, que nasceu em Birmingham e tem ascendência ganesa e jamaicana. Ele disse que a recepção dos eleitores foi amplamente positiva, mas que às vezes também foi vítima do “apito de cachorro que Farage tem sido bastante eficaz em usar”. Justamente naquele dia, disseram-lhe: “Vá para casa, não queremos vocês aqui, imigrantes fora”, lembrou ele.

“Acho que a vinda de Farage para cá inflamou um nível de tensão”, acrescentou. “As consequências do que ele diz têm resultados – e têm resultados para pessoas como eu, têm resultados para pessoas como meus amigos, têm resultados para pessoas que eu nem sei que existem neste país, mas que serão meio atormentadas pelo tipo de retórica que ele defende.”

Sr. Farage criticou uma conversa na mídia social de 2019 em que um estudante americano postou: “Em 2020, continuarei a falar sobre como enfrentar o racismo e o fato de beber lágrimas de homens brancos regularmente”. Owusu-Nepaul respondeu ao comentário com: “Minha bebida favorita”.

Owusu-Nepaul disse que o seu comentário era uma piada, tirado do contexto.

Na manhã de seu comício, Farage visitou um clube de café da manhã para veteranos em Clacton, onde comeu bacon frito, pão frito, morcela e feijão cozido. “Ele está ouvindo os veteranos, sabe o que queremos”, disse David Bye, que serviu na Marinha e organiza o clube.

Outros fãs incluem Lynn Tuckwell, uma esteticista aposentada que participou de uma reunião posterior. Eleitora do Brexit, ela disse que se sentiu decepcionada com os resultados, mas não culpou Farage. “Não foi culpa de Nigel, os conservadores não concretizaram o Brexit. Nigel nos deu o Brexit e saiu da aposentadoria para nos tirar dessa bagunça.”

Nacionalmente, Farage provoca desgosto e admiração. Depois de dizer que a expansão da União Europeia e da NATO provocou a guerra na Ucrâniaele foi duramente criticado em todo o espectro político.

Os candidatos reformistas cruzaram outros limites, com um deles dizendo que a Grã-Bretanha deveria ter permanecido neutro na luta contra os nazistase outro usando tropos anti-semitas e alegando que grupos judeus estavam “agitando pela importação em massa de muçulmanos para a Inglaterra”.

Que tipo de legislador Farage pode ser não está claro. Em uma entrevista de fevereiro ao London Timesquando ainda estava avaliando se deveria concorrer ao Parlamento, ele refletiu: “Quero passar todas as sextas-feiras durante os próximos cinco anos em Clacton?”

Farage disse que isso não foi um insulto à cidade, mas uma pergunta retórica sobre o retorno à política de linha de frente. “Eu estava dizendo que essa é a decisão – uma decisão muito importante – e decidi ‘Sim’”.

Carswell, agora diretor executivo do Centro de Políticas Públicas do Mississippi, acha que Farage provavelmente vencerá em Clacton, mas pediu-lhe que se concentrasse em campanhas granulares.

“Você não precisa reunir 1.000 pessoas em um salão público”, disse Carswell, falando por telefone dos Estados Unidos, acrescentando: “Você precisa persuadir as pessoas que não compareceram ao seu comício de lançamento. , convença as pessoas que não seguem você no Facebook e nas redes sociais.”

A cerca de três quilômetros de Clacton-on-Sea fica o vilarejo de Jaywick, que já foi uma das regiões mais carentes da Grã-Bretanha e faz parte da área que Farage busca representar. Terry Haggis, 66 anos, que mora lá, lembra-se de dias melhores das férias de sua juventude. “Sinto-me desiludido, esta é uma cidade de férias, quando eu era jovem era movimentada. Não houve dinheiro suficiente injetado.”

Indeciso sobre como votar, ele se inclina para os conservadores porque teme que votar pela Reforma possa beneficiar os trabalhistas. Sua outra preocupação é que Clacton possa ajudar Farage mais do que o contrário.

“Minha pergunta é: ele vai usar isso para promover sua carreira política?” ele disse. “É uma maneira secreta de entrar e fazer o que ele quer fazer?”