O Corvo, conta a história, pousou na praia e ouviu sons vindos de uma concha gigante. Ele encontrou criaturas encolhidas lá dentro, mas, sempre trapaceiro, ele as persuadiu para o mundo. Libertados, tornaram-se o primeiro povo das ilhas de Haida Gwaii.

O povo Haida vive há milhares de anos em Haida Gwaii, um arquipélago remoto no Oceano Pacífico, na costa oeste do Canadá, ao sul do Alasca.

Quase exterminados pela varíola após a chegada dos europeus, os Haida agarraram-se às suas terras – tão ricas em vida selvagem que são por vezes chamadas de Galápagos do Canadá, cobiçadas pelos madeireiros pelas suas florestas antigas de cedros gigantes e abetos.

Durante décadas, apesar do seu isolamento geográfico, a luta inabalável dos Haida para recuperar o controlo das suas terras atraiu grande atenção no Canadá, levantando questões sobre a longa e brutal história colonial do país, não reconhecida.

Os Haida se opuseram ao corte raso de madeira, construindo laços com ambientalistas. Eles estabeleceram alianças com comunidades não haidas em seu país e encontraram uma causa comum com outros grupos indígenas em todo o mundo.

Eles processaram a Colúmbia Britânica pelo título de suas terras em 2002 e apoiaram suas reivindicações de laços antigos com o arquipélago com um museu que exibia sua arte, artefatos e mitos fundadores, como a história do Corvo.

A sua busca metódica e meticulosa concretizou-se em Maio, quando o governo da Colúmbia Britânica aprovou uma lei – a primeira desse tipo no Canadá – reconhecendo o título indígena dos Haida em todo Haida Gwaii. Nenhum governo provincial ou federal no Canadá jamais reconheceu voluntariamente o título de um povo indígena sobre suas terras.

Nos próximos anos, espera-se que a autoridade do governo provincial sobre a terra e os recursos seja entregue ao Conselho da Nação Haida, o governo do povo Haida.

“Do nosso lado, sabíamos exatamente o que queríamos, quem éramos e por que estávamos fazendo o que fazíamos”, disse Frank Collison, 89 anos, um chefe hereditário que se lembra de ter enfrentado governos provinciais e federais indiferentes durante décadas. “Eles simplesmente não estavam interessados ​​em fazer nada e estavam bastante satisfeitos em nos manter sob seu controle.”

O primeiro-ministro da Colúmbia Britânica, David Eby, disse o reconhecimento do título significava que a província estava “passando de um lugar onde os direitos da nação Haida eram negados para um lugar onde eram reconhecidos e defendidos”.

A forma exacta como a transferência de poder para os Haida ainda precisa de ser negociada com a Colúmbia Britânica, mesmo que a província continue a fornecer serviços como cuidados de saúde e a manter infra-estruturas como auto-estradas.

Alguns especialistas jurídicos dizem que a lei provincial deixa algumas questões críticas pouco claras, incluindo o impacto do título indígena em terras privadas pertencentes a pessoas não-Haida.

Outros questionam se a província pode reconhecer o título indígena – o direito inerente de um grupo indígena às terras que ocupou e usou antes da colonização – sem o governo federal.

Os líderes Haida dizem estar otimistas de que chegarão a um acordo com o governo federal, que também tem caminhado em direção ao reconhecimento do título indígena.

Ainda assim, em Haida Gwaii, com uma população de 5.000 habitantes dividida igualmente entre Haida e não-Haida, o desenvolvimento é visto como um divisor de águas.

A comunidade indígena falou em libertação colonial e em recuperação dos seus recursos naturais.

Entre os não-Haida – referidos como “colonos” no arquipélago – muitos manifestaram apoio à mudança, embora alguns tenham afirmado temer um futuro dominado pelos Haida.

As decisões judiciais ao longo dos anos indicaram que os Haida acabariam por ganhar a sua acção. Assim, o governo da Colúmbia Britânica, liderado pelo Novo Partido Democrático, de tendência esquerdista, decidiu, em vez disso, negociar um acordo que conduziu à legislação.

“Isso demonstrou um respeito básico, o que foi bem-vindo”, disse Jason Alsop, presidente do Conselho da Nação Haida.

Alsop falou na sede do conselho, com vista para Skidegate, uma vila na ilha principal do arquipélago onde os sobreviventes da varíola se reuniram no século XIX.

Beneficiando-se de uma terra e de um mar geralmente ricos, os Haida desenvolveram uma sociedade próspera como comerciantes, marinheiros, artistas e proprietários de pessoas escravizadas em suas guerras com outros grupos indígenas. Haida Gwaii significa Ilhas do Povo na língua Haida.

As doenças introduzidas pelos europeus dizimaram a sua população de 20.000 a 600 no final do século XIX. No século 20, os Haida foram ainda mais marginalizados por causa das políticas do governo canadense e da exploração madeireira em grande escala.

Foi na década de 1970 que os Haida, juntamente com alguns outros grupos indígenas do Canadá, começaram a se reafirmar.

“Começamos a nos recompor”, disse Nika Collison, diretora executiva do Museu Haida Gwaii em Skidegate.

Os líderes estabeleceram o Conselho da Nação Haida, um órgão eleito que falava em nome da comunidade nas negociações com os governos provincial e federal. Eles construíram o museu, que reforçou a sua reivindicação ao título indígena, não só exibindo a sua cultura, mas também repatriando restos mortais humanos e objectos de arte de museus de todo o mundo.

Eles reviveram o conhecimento tradicional que havia sido quase perdido. Pela primeira vez em 75 anos, eles construíram uma canoa a partir de um cedro, “retroengenharia” dos sobreviventes, lembrou Guujaawum ex-presidente do conselho que atende pelo nome Haida.

Eles também esculpiram totens em cedros e os ergueram pela primeira vez em décadas. Em Skidegate, recorreram a uma matriarca que, numa sociedade matrilinear, era responsável pela salvaguarda do conhecimento cultural.

“Ela foi a única que se lembrou de como erguer um totem”, disse Diane Brown, 76 anos, também matriarca que consegue recitar a história da fundação na língua Haida.

Os líderes enquadraram a sua campanha como parte da independência global e dos movimentos ambientais.

Guujaaw disse que eles tinham trocou estratégias com grupos indígenas na Amazônia, Nova Zelândia, Austrália, Chile e Mianmar.

Guujaaw também garantiu aliados improváveis ​​como Dale Lore, ex-prefeito de Port Clements, uma vila madeireira ao norte de Skidegate. Demorou 14 anos para que Lore deixasse de ser um fervoroso defensor da exploração madeireira e se tornasse um oponente e defensor da autonomia Haida, disse ele, explicando que Guujaaw contribuiu para a transformação.

“Os Haida não tentam vencer a luta de uma só vez”, disse ele. “Eles dão uma mordida de cada vez, engolem, digerem e voltam para a próxima.”

Em 1995, Lore, que se especializou em abrir estradas madeireiras através de florestas, tropeçou em canoas cobertas de líquen e musgo no chão da floresta – esculpidas em cedros gigantes, mas abandonadas por Haida, que morreu de varíola no século XIX.

“Isso me deixou mal do estômago”, disse Lore, apontando para uma dessas canoas em uma recente visita à floresta.

Depois de se tornar prefeito de Port Clements, o Sr. Lore assinou um protocolo em 2004 com o Conselho da Nação Haida reconhecendo tanto o título Haida quanto as terras privadas na aldeia.

Nem todos, porém, ficaram satisfeitos com a mudança no equilíbrio de poder.

Randy e Gloria O’Brien são donos de uma das maiores empresas madeireiras independentes em Haida Gwaii, uma empresa que também tem há muito tempo um contrato provincial para servir as rodovias da região.

Ao longo dos anos, à medida que os líderes Haida e os ambientalistas travavam a batalha contra o corte raso, a oferta global de madeira diminuiu e prejudicou os seus negócios, disseram os O’Briens. Eles foram forçados há três anos, disseram, a derrubar cedros de metade de uma propriedade de 320 acres que planejavam passar para seus filhos e netos.

À medida que o poder começou a mudar para os Haida, os O’Briens disseram que as autoridades eleitas se tornaram indiferentes às suas queixas.

“Eles não retornam as ligações e, Victoria, não podemos nem entrar lá para ver ninguém”, disse O’Brien, 73 anos, referindo-se à capital da província. O casal disse temer pelo futuro da sua empresa depois de fazer negócios em Haida Gwaii desde meados da década de 1970.

“Quando chegamos aqui, conhecemos muitos nativos e eles se tornaram nossos amigos”, disse O’Brien, 76 anos. “Festejávamos com eles, íamos pescar, caçar, tudo”.

“Mas, de repente, agora eles estão…” ele disse, rindo. “Eles serão nossos senhores.”

Alsop, o presidente do conselho, disse que os Haida queriam se afastar de “um modelo de exploração madeireira baseado em volume”.

Christian White, 62 anos, um conhecido artista Haida, disse que durante anos viu barcaças deixarem Haida Gwaii com cargas de troncos de cedro – mesmo quando os próprios Haida estavam limitados pelas regras florestais na aquisição de árvores essenciais para a sua cultura.

Em seu estúdio, onde uma de suas esculturas retratava pessoas saindo da concha sobre a qual estava sentado o Corvo, o Sr. White disse: “Somos um povo que compartilha, mas os outros, eles receberam mais do que seu quinhão por muito tempo. demasiado longo.”