Bill May, o nadador artístico de 45 anos que disputava a chance de ser o primeiro homem a competir no esporte nas Olimpíadas neste verão, não fez parte da escalação final da equipe dos EUA, anunciou a equipe no sábado.

Dos 12 integrantes da seleção norte-americana de natação artística, apenas oito, além de um suplente, foram escolhidos para viajar aos Jogos de Paris, em julho. May, o único homem da equipe – que se tornou elegível para as Olimpíadas quando uma mudança nas regras abriu a competição para homens pela primeira vez – não estava entre eles.

May, que também atua como técnico do Santa Clara Natação Artística, um dos principais clubes do país, não respondeu imediatamente a um pedido de comentário sobre a decisão. Ele disse numa entrevista recente ao The New York Times que seria “quase como um tapa na cara” se os homens não estivessem representados nos Jogos de Paris.

Adam Andrasko, executivo-chefe da Natação Artística dos EUA, chamou May de “uma inspiração”.

Mas, disse Andrasko, o time teve que enviar o elenco mais forte possível para Paris. Um dos fatores complicadores é que todos os oito atletas têm que nadar todas as três rotinas – técnica, livre e acrobática – e não podem alternar dentro e fora dependendo de suas forças individuais.

“Infelizmente, as regras da natação artística permitem apenas que oito atletas nadem todas as três rotinas”, disse Andrasko em comunicado. “Continuaremos a celebrar Bill e a apoiar a participação masculina no esporte, ao mesmo tempo que celebraremos a história dessas oito mulheres incríveis.”

May se apaixonou pela natação artística, então chamada de nado sincronizado, quando era um menino de 10 anos em Syracuse, Nova York, e se tornou uma figura imponente no esporte, bem como um defensor apaixonado pela inclusão dos homens. . Embora ele tenha competido (e vencido) muitas competições internacionais como parte de duetos com atletas femininas, já se passaram duas décadas desde que ele competiu como parte de uma equipe maior.

Toda a seleção dos EUA – May e as 11 mulheres da equipe – se classificou para as Olimpíadas em fevereiro, a primeira vez que a equipe o fez em 16 anos. Desde então, nas competições, o treinador principal, Andrea Fuentes, vinha experimentando diferentes configurações de atletas para ajudar a determinar quais oito iriam para Paris.

O esporte tornou-se mais difícil tecnicamente e o julgamento mais rigoroso desde que May iniciou sua carreira. A idade também trabalhou contra ele: aos 45 anos, ele é 28 anos mais velho que a pessoa mais jovem do time, Audrey Kwon, de 17 anos – que chegou à seleção final.

Natação artística — uma mistura difícil de descrever de balé, ginástica, natação e Ester Williams espetáculo aquático — tornou-se um esporte olímpico em 1984. Os homens foram autorizados a competir em outras competições internacionais desde 2015, mas nunca antes haviam sido autorizados a participar das Olimpíadas.

Enquanto uma nova geração de homens está subindo na hierarquia nos Estados Unidos e no exterior, May parecia ser o único atleta masculino de qualquer país que teve a chance de participar de uma equipe olímpica neste verão. Sua presença, ele acreditava, teria sido um sinal de que os homens finalmente haviam sido aceitos no esporte.