No verão anterior à difícil disputa pela reeleição em 2012, o presidente Barack Obama estava a perder o apoio dos eleitores latinos que o chamavam de “deportador-chefe”. Depois assinou uma ordem executiva abrangente para proteger centenas de milhares de jovens imigrantes indocumentados da deportação.

Luis V. Gutiérrez, democrata de Illinois e ex-congressista, lembrou que em seu distrito, na região de Chicago, alguns latinos celebraram o momento nas ruas. “Onde quer que eu fosse, eis o que as pessoas diziam: ‘Agora vamos votar nele’”, disse ele. “Eu juro por Deus. Isso mostra o quão importante isso era politicamente para ele.”

Doze anos depois, o Presidente Biden parece estar a tentar replicar essa medida.

Biden planejou ficar ao lado de famílias de imigrantes na terça-feira enquanto revelou uma ordem ampliando as proteções legais para cônjuges indocumentados de cidadãos americanos. Ele evocou o momento poderoso de Obama ao anunciá-lo num evento comemorativo do aniversário da acção executiva de 2012 para jovens imigrantes.

A notícia do esperado anúncio de Biden já atraiu elogios generalizados de defensores dos direitos dos latinos e dos imigrantes, inclusive de alguns ex-críticos que há poucas semanas o denunciaram como Biden do “fechamento da fronteira”.

“Esta é a administração Biden ouvindo os jovens, os eleitores negros que exigem uma mensagem pró-imigrante sobre a imigração”, disse Bruna Bouhid-Sollod, diretora política sênior do grupo de direitos dos imigrantes United We Dream Action. “Para aqueles de nós que somos diretamente afetados, o objetivo sempre foi manter as famílias unidas.”

Mas por trás da celebração existe uma incerteza considerável. Ainda não está claro o que esta decisão significará para a campanha presidencial de Biden em 2024 e se ele será capaz de redefinir a narrativa sobre uma questão que até agora tem sido dominada pelo seu rival republicano, Donald J. Trump.

Ao contrário de Obama, Biden enfrenta um cenário muito diferente em matéria de imigração.

O presidente está a enfrentar pressão de membros do seu próprio partido, bem como de eleitores hispânicos, muitos dos quais querem uma aplicação mais rigorosa e melhores caminhos para a cidadania. Os republicanos foram aumentando sua retórica já que eles avançaram em sincronia para culpar o Sr. Biden pelo que descrevem como o caos na fronteira. Mesmo antes de Biden revelar a sua acção executiva, Stephen Miller, o arquitecto das políticas anti-imigração de Trump, chamou-a de “anistia para estrangeiros ilegais durante uma invasão da fronteira”.

Em 2012, sob pressão de um movimento nacional pelos direitos dos imigrantes, Obama assinou a sua acção executiva enquanto a sua administração se apressava a anular uma proposta legislativa semelhante do senador Marco Rubio, então uma jovem estrela republicana em ascensão da Florida.

Rubio estava se posicionando à esquerda de seu partido para fornecer autorizações de trabalho aos Dreamers, os jovens imigrantes indocumentados trazidos ilegalmente para o país quando crianças. Num sinal de quanto as águas políticas mudaram, Rubio alinhou-se agora com Trump enquanto ele procura tornar-se sua escolha para companheiro de chapa.

Biden foi criticado por líderes latinos, ativistas pelos direitos dos imigrantes e progressistas por se envolver demais com as demandas da extrema direita. Os líderes e estrategistas democratas disseram que é muito cedo para dizer o quanto a sua última ação iria energizar os democratas, especialmente depois da recente decisão do presidente de reduzir drasticamente o asilo para migrantes quando as passagens de fronteira aumentam.

Chris Newman, um antigo líder dos direitos dos imigrantes, disse que a ordem de Biden ainda pode ser um divisor de águas. O presidente, disse ele, precisaria de transmitir uma mensagem suficientemente poderosa para galvanizar a opinião pública a favor da política, o que poderia ajudá-lo na campanha e na sua defesa, uma vez que é provável que seja contestada em tribunal.

“O desempenho é tão importante quanto a política e a política”, disse Newman, diretor jurídico e conselheiro geral da National Day Laborer Organizing Network, uma organização trabalhista com sede em Los Angeles. Também dependerá, argumentou ele, de que Biden seja capaz de fornecer outras formas de ajuda a outros grupos de imigrantes indocumentados.

A ação executiva do Sr. Obama criou o programa Ação Diferida para Chegadas na Infância, ou DACA. Fornece autorizações de trabalho e estudo para imigrantes indocumentados trazidos ilegalmente para o país quando crianças, desde que sejam aprovados em verificações de antecedentes criminais e atendam a determinados requisitos. Seu impacto logo foi sentido em todo o país. Mas essa iniciativa – que no seu auge abrangeu cerca de 800 mil imigrantes – ainda está no limbo nos tribunais e novos requerentes já não podem inscrever-se.

Espera-se que a ordem de Biden sobre os cônjuges beneficie cerca de 500.000 pessoas.

Os apoiadores e aliados de Biden dizem que o presidente tem navegado na espinhosa questão da imigração durante grande parte de sua carreira. Em 2020, Biden, que serviu como vice-presidente de Obama, teve de ultrapassar uma linha tênue entre invocar o legado de Obama nos cuidados de saúde e na economia, ao mesmo tempo que se distanciava do enorme aumento nas deportações sob a administração Obama.

Biden ajudou a negociar o Dream Act, que buscava um caminho para a cidadania para pessoas trazidas ilegalmente para o país quando crianças, quando esteve mais perto de ser aprovado no Congresso em 2010. Três anos depois, ele trabalhou com os senadores republicanos John McCain e Lindsey Graham para impulsionar uma legislação abrangente de reforma da imigração através do Senado, embora esse esforço tenha sido finalmente paralisado pelos republicanos de extrema direita que o chamaram de “anistia”.

“Ele tem estado no meio de tudo isto desde então”, disse Héctor Sánchez Barba, presidente do grupo de direitos latinos Mi Familia Vota, acrescentando que o presidente esteve por vezes ao lado de Obama nas conversas sobre o DACA.

Nos últimos meses, Biden procurou inverter a narrativa sobre os republicanos, com anúncios de campanha, um visita à fronteira EUA-México e um impulso para uma legislação bipartidária, que os republicanos bloqueei duas vezes. Promovendo uma dessas propostas do Senado num jantar com os democratas da Carolina do Sul em janeiro, Biden sugeriu que ele estava falando sério sobre a fiscalização, dizendo: “Se esse projeto fosse lei hoje, eu fecharia a fronteira agora mesmo e consertaria isso rapidamente”.

A imigração e a fronteira sul são preocupações particularmente centrais para os eleitores republicanos e independentes na campanha presidencial de 2024. Mas alguns analistas e estrategas democratas alertaram que pode ser tarde demais para influenciar os eleitores que dizem que Trump é melhor a lidar com a imigração do que Biden.

Ainda assim, num certo sentido, a acção mais recente de Biden para proteger os cônjuges indocumentados pode ser uma mudança de jogo. A American Business Immigration Coalition, que representa centenas de empresas e apoia a ordem de Biden, previu que a política mais recente poderia ajudar Biden em estados decisivos. No Nevada, no Arizona e na Geórgia, um total estimado de mais de 300.000 eleitores vivem em agregados familiares de “estatuto misto” ou em lares com pelo menos uma pessoa sem documentos.

Gutiérrez, ex-congressista de Illinois, disse que as pesquisas não estavam levando em conta o que ele chamou de “fator X” dessas ações recentes – a rapidez com que o boca a boca poderia se espalhar entre as famílias mexicano-americanas e centro-americanas de status misto que seriam beneficiadas.

“Isso vai trazer muita alegria, muita felicidade, e o melhor que vai fazer é trazer esperança”, disse ele.