Após as eleições presidenciais de 2020, enquanto alguns apoiantes de Trump alegavam falsamente que o Presidente Biden tinha roubado o cargo, muitos deles exibiram um símbolo surpreendente fora das suas casas, nos seus carros e em publicações online: uma bandeira americana invertida.

Uma das casas com bandeira invertida naquela época era a residência do juiz da Suprema Corte Samuel A. Alito Jr., em Alexandria, Virgínia, segundo fotos e entrevistas com vizinhos.

A bandeira invertida foi hasteada em 17 de janeiro de 2021, mostraram as imagens. Os apoiadores do presidente Donald J. Trump, incluindo alguns que brandiam o mesmo símbolo, haviam se revoltado no Capitólio pouco mais de uma semana antes. Faltavam três dias para a posse de Biden. Vizinhos alarmados tiraram fotografias, algumas das quais foram recentemente obtidas pelo The New York Times. A notícia da bandeira chegou ao tribunal, disseram pessoas que trabalhavam lá em entrevistas.

Enquanto a bandeira estava levantada, o tribunal ainda estava em dúvida se deveria ouvir um caso eleitoral de 2020, com o juiz Alito em o fim perdedor dessa decisão. Nas próximas semanas, os juízes decidirão sobre dois casos culminantes envolvendo a invasão do Capitólio em 6 de janeiro, incluindo se Trump tem imunidade pelas suas ações. As suas decisões determinarão até que ponto ele poderá ser responsabilizado pela tentativa de anular a última eleição presidencial e suas chances para a reeleição na próxima.

“Não tive nenhum envolvimento no hasteamento da bandeira”, disse o juiz Alito em uma declaração enviada por e-mail ao The Times. “Foi brevemente colocado pela Sra. Alito em resposta ao uso de linguagem questionável e pessoalmente insultuosa por um vizinho em placas de quintal.”

Especialistas judiciais disseram em entrevistas que a bandeira era uma clara violação das regras de ética, que procuram evitar até mesmo a aparência de preconceito, e poderia semear dúvidas sobre a imparcialidade do juiz Alito em casos relacionados com a eleição e o motim no Capitólio.

A mera impressão da opinião política pode ser um problema, disseram os especialistas em ética. “Pode ser sua esposa ou outra pessoa que more em sua casa, mas ele não deveria ter isso em seu quintal como mensagem para o mundo”, disse Amanda Frost, professora de direito na Universidade da Virgínia.

Isto é “o equivalente a colocar uma placa de ‘Pare o Roubo’ no seu quintal, o que é um problema se você estiver decidindo casos relacionados a eleições”, disse ela.

As entrevistas mostram que a esposa do juiz, Martha-Ann Alito, estava em uma disputa com outra família do quarteirão por causa de uma placa anti-Trump em seu gramado, mas dado o momento e a rigidez do símbolo, os vizinhos interpretaram a bandeira invertida como uma declaração política do casal.

O antigo código de ética dos tribunais inferiores, bem como o recente adotadas pelo Supremo Tribunal, sublinham a necessidade de os juízes permanecerem independentes e evitarem declarações ou opiniões políticas sobre assuntos que possam ser apresentados a eles.

“Você sempre quer ser proativo em relação à aparência de imparcialidade”, disse Jeremy Fogel, ex-juiz federal e diretor do Instituto Judicial de Berkeley, em entrevista. “A melhor prática seria garantir que nada parecido esteja na frente de sua casa.”

O tribunal também alertou repetidamente os seus próprios funcionários contra demonstrações públicas de pontos de vista partidários, de acordo com orientações distribuídas aos funcionários e revistas pelo The Times. A exibição de cartazes ou adesivos não é permitida, de acordo com o regulamento interno do tribunal e um memorando de 2022 que reitera a proibição de atividades políticas.

Questionado se estas regras também se aplicam aos juízes, o tribunal recusou-se a responder.

A duração exata da bandeira hasteada fora da residência de Alito não é clara. Num e-mail de 18 de janeiro de 2021, revisado pelo The Times, um vizinho escreveu a um parente que a bandeira estava de cabeça para baixo há vários dias naquele momento.

Nos últimos anos, o santuário tranquilo da sua rua, com residentes registados como Republicanos e Democratas, tem estado tenso com o conflito, disseram os vizinhos. Por volta das eleições de 2020, uma família no quarteirão exibiu uma placa anti-Trump com um palavrão. Aparentemente, isso ofendeu a Sra. Alito e levou a um conflito crescente entre ela e a família, de acordo com entrevistas.

Alguns residentes também se refrearam com o barulho e a intrusão provocados pelos manifestantes, que começaram a aparecer em frente à residência de Alito em 2022, depois de o Supremo Tribunal ter anulado o direito federal ao aborto. Outros vizinhos juntaram-se aos manifestantes, cuja intenção era “trazer o protesto para as suas vidas pessoais porque as decisões afectam as nossas vidas pessoais”, disse Heather-Ann Irons, que veio à rua para protestar.

A meia dúzia de vizinhos que viram a bandeira, ou souberam dela, pediram anonimato porque disseram que não queriam aumentar o conflito no quarteirão e temiam represálias. No último sábado, 11 de maio, os manifestantes voltaram às ruas, agitando suas próprias bandeiras (“Don’t Tread on My Uterus”) e usando um megafone para transmitir palavrões ao juiz Alito, que estava em Ohio dando uma palestra. discurso de formatura. A Sra. Alito apareceu em uma janela, reclamando com a equipe de segurança da Suprema Corte do lado de fora.

Virar a bandeira americana de cabeça para baixo é um símbolo de emergência e angústia, usado pela primeira vez como um SOS militar, disseram historiadores em entrevistas. Nas últimas décadas, tem sido cada vez mais utilizado como símbolo de protesto político – um símbolo controverso, porque o código da bandeira e a tradição militar exigem que o símbolo supremo dos Estados Unidos seja tratado com respeito.

Ao longo dos anos, bandeiras invertidas foram exibidas tanto pela direita como pela esquerda como protesto contra uma série de questões, incluindo a Guerra do Vietname, Violência armada, a anulação pelo Supremo Tribunal do direito constitucional ao aborto e, em particular, os resultados eleitorais. Em 2012, seguidores do Tea Party inverteram bandeiras em suas casas para sinalizar desgosto pela reeleição do presidente Barack Obama. Quatro anos depois, alguns liberais aconselhou fazer o mesmo depois que Trump foi eleito.

Durante a busca de Trump para vencer e depois subverter as eleições de 2020, o gesto decolou como nunca antes, tornando-se “realmente estabelecido como um símbolo da campanha ‘Stop the Steal’”, de acordo com Alex Newhouse, pesquisador do Universidade do Colorado em Boulder.

Uma inundação de mídia social Postagens exortado Apoiadores de Trump para virar suas bandeiras ou comprar novos para exibir de cabeça para baixo.

“Se chegar o dia 6 de janeiro e Biden for confirmado pelo Colégio Eleitoral, nossa nação estará em perigo!!” um poster escreveu no Patriots.win, um fórum para apoiadores de Trump, obtendo mais de mil votos “a favor”. “Se você não pode ir ao comício em DC, então você deve cumprir seu dever e mostrar seu apoio ao nosso presidente hasteando a bandeira de cabeça para baixo!!!!”

Jornais locais de Lexington, Ky.para Sun City, Arizona, to North Jersey escreveu sobre as bandeiras surgindo nas proximidades. Poucos dias antes da posse, um candidato ao Senado em Minnesota hasteou uma bandeira invertida em seu veículo de campanha.

Pendurar uma bandeira invertida fora de uma casa era “um sinal explícito de que você faz parte desta comunidade que acredita que a América foi tomada e precisa ser recuperada”, disse Newhouse.

Esta Primavera, os juízes já estão a trabalhar sob a suspeita de muitos americanos de que quaisquer decisões que tomem sobre os casos de 6 de Janeiro serão partidárias. O juiz Clarence Thomas recusou-se a recusar-se, apesar da envolvimento direto de sua esposa, Virginia Thomas, nos esforços para anular a eleição.

Agora, com as decisões nos casos de 6 de janeiro esperadas para dentro de apenas algumas semanas, um debate semelhante pode surgir sobre o juiz Alito, disseram os especialistas em ética. “É realmente uma questão de aparências e do impacto potencial na confiança do público no tribunal”, disse Fogel. “Acho que seria melhor para o tribunal se ele não estivesse envolvido nos casos decorrentes das eleições de 2020. Mas tenho certeza de que ele verá isso de forma diferente.”

Se o juiz Alito estivesse em outro tribunal, disse Fogel, a bandeira também poderia desencadear algum tipo de revisão para determinar se houve alguma má conduta. Mas como o Supremo Tribunal serve como árbitro do seu próprio comportamento, “não temos realmente para onde levá-lo”, disse ele.

Aric Toler relatórios contribuídos. Julie Tate contribuiu com pesquisas.