Quando Willie Mays estava aperfeiçoando sua arte nas areias ao redor de Birmingham quando era adolescente, na década de 1940, dificilmente havia algo maior entre a comunidade negra do que o beisebol. Multidões transbordantes de torcedores negros lotavam o Rickwood Field, o estádio local, quando os Birmingham Black Barons jogavam, e aos domingos a igreja fechava a saída mais cedo para que os fiéis pudessem assistir ao beisebol.

Essa é em grande parte uma época passada.

“Não acho que eles saibam nada sobre o beisebol negro como tal”, disse Charles Willis, 92, colega de time de Mays no ensino médio que jogou uma temporada pelos Black Barons, referindo-se às crianças negras em Birmingham hoje. “Porque hoje em dia as crianças negras não jogam beisebol.”

A Liga Principal de Beisebol foi para Rickwood esta semana como uma homenagem à história das ligas negrasuma celebração que agora incluirá um serviço memorial para Mays, que morreu na terça-feira aos 93. A celebração, que termina na noite de quinta-feira com um jogo da temporada regular entre o San Francisco Giants e o St. Louis Cardinals, tem como objetivo principal homenagear o passado. Mas trata-se também de olhar para o futuro, de lutar para descobrir como atrair jovens atletas afro-americanos para jogar basebol numa altura em que a representação afro-americana no desporto diminuiu.

“O que mais me entusiasma é que estamos discutindo o beisebol novamente na comunidade negra”, disse Nelson George, cineasta que produziu o documentário de 2022 “Say Hey, Willie Mays!” “Porque, sejamos francos, o beisebol caiu. A geração de Hank Aaron, Willie Mays e Bob Gibson, essas eram estrelas e o equivalente a Lebron – para qualquer jogador da NFL.”

Embora ainda seja amplamente popular, o beisebol tem lutado nos últimos anos para manter o seu outrora forte controlo sobre a consciência nacional. À medida que o futebol e o basquetebol cresceram, o ritmo mais lento do basebol e a dependência da nostalgia ameaçaram torná-lo menos cool para os jovens fãs de desporto americanos.

Em 1981, mais de 18% dos jogadores da liga principal eram negros; o número manteve-se estável até 1986, quando começou a diminuir continuamente. Em 2021, quase 30% dos jogadores da MLB eram latinos, que podem ser de qualquer raça, mas apenas 7% eram afro-americanos. Como resultado, o esporte parece mais desconectado do público negro americano do que nas décadas anteriores.

Refletindo o declínio, os Giants e os Cardinals tinham, cada um, apenas um jogador afro-americano em suas escalações para o jogo em Rickwood – Jordan Hicks, um arremessador dos Giants, e Masyn Winn, um meio-campista dos Cardinals.

“É lamentável”, disse Hicks em entrevista. “É irônico. Não acho que vai ser uma ótima aparência.”

Hicks, que antes do jogo de quinta-feira planejava visitar um Boys & Girls Club local em Birmingham, disse: “Sinto que o declínio dos jovens jogadores negros de beisebol em geral é de certa forma alarmante. Esperançosamente, podemos tirá-los da NBA e do futebol e arrastá-los para fora de lá.”

Quando ele era menino, disse ele, “o beisebol sempre foi caro”.

“Minha mãe às vezes era solteira quando eu era mais jovem, mas ela conseguiu – dois filhos”, continuou ele. “Ela nos arrastava pelo treino – ela nunca perdia um jogo.”

Para os veteranos das Ligas Negras reunidos em Birmingham esta semana como convidados da Liga Principal de Beisebol, é um momento de lembrança orgulhosa, num cenário de perdas.

“Estávamos apenas esperando que você tivesse algo para mostrar às pessoas, estávamos envolvidos nessa coisa chamada beisebol, e que Deus nos permitiu ficar o tempo suficiente para permitir que as pessoas vissem um pouco do que fizemos”, disse o Rev. William H. Greason, 99, que foi companheiro de equipe de Mays no Birmingham Black Barons de 1948 antes de entrar no ministério.

Greason, que se tornou o primeiro arremessador negro do St. Louis Cardinals, acrescentou: “A maioria das pessoas que viviam em nossa época e jogavam bola e assim por diante se foram”.

Rickwood Field, de alguma forma frágil e antigo e também recentemente polido para sediar um jogo da liga principal, tem sido por muitas décadas um ponto de encontro para a comunidade negra de Birmingham.

Quando menino, Steve Brown, que é afro-americano, assistia a jogos com seu pai na década de 1970, quando Birmingham era a casa de um time da liga secundária do Oakland A, que era abastecido com futuros grandes jogadores da liga, como Vida Blue, Bert Campaneris e Sal Bando. Mais tarde, ele trabalhou em uma barraca de concessão em Rickwood, fazendo pizza, e jogou bola lá no ensino médio. Quando se casou, Greason presidiu a cerimônia.

Brown, 58, agora é oficial e treinador da Birmingham Metro Little League e trouxe um grupo de jovens jogadores para Rickwood esta semana como parte do esforço para promover o beisebol nas comunidades negras. Alguns desses esforços têm valido a pena: Liga Principal de Beisebol divulgou recentemente uma pesquisa mostrando que a participação dos jovens no esporte está crescendo. Mas Brown disse que, em muitas comunidades, jogar beisebol tornou-se muito caro, porque os times de viagens ultrapassaram a liga infantil como o caminho para o sucesso dos jovens jogadores. Ao mesmo tempo, as equipes das grandes ligas procuraram outros lugares para desenvolver talentos.

“Pense nisso: por muitos anos, a MLB investiu na República Dominicana, no Caribe, e vimos como esses atletas se beneficiaram com isso”, disse ele.

Esta dinâmica é evidente mesmo dentro da própria família de Brown.

“Meu filho está indo para a faculdade com uma bolsa de futebol e tem uma bola rápida a 145 quilômetros por hora”, disse ele.