Pouco mais de duas semanas após a presidência de Donald J. Trump, ele e seu advogado pessoal se reuniram no Salão Oval para uma conversa particular sobre dinheiro.

“Eu estava sentado com o presidente Trump e ele me perguntou se eu estava bem”, lembrou o advogado Michael D. Cohen na terça-feira, do banco das testemunhas no julgamento criminal de Trump. “Ele me perguntou se eu precisava de dinheiro”, acrescentou Cohen, e disse que receberia um cheque.

Quando os cheques mensais começaram a chegar – a maioria com a assinatura de Trump – eles disfarçaram a natureza dos pagamentos, testemunhou Cohen. Os canhotos descreviam os cheques como parte de um acordo legal de “retenção”, mas na verdade eram reembolsos por dinheiro secreto que Cohen pagou para silenciar a história de sexo de uma estrela pornô com Trump. Cohen disse que Trump estava presente quando um plano para transformar os registros em ficção foi elaborado semanas antes em Nova York.

O depoimento marcou um momento crucial para os promotores. Eles acusaram Trump de falsificar cheques e outros registros, e o relato de Cohen deixou essas acusações claras. Ofereceu ao júri o seu primeiro e único relato pessoal ligando o ex-presidente aos documentos que estão no cerne do seu caso.

Trump negou as acusações e o sexo, e sua equipe jurídica logo procurou descartar as revelações de Cohen no interrogatório. O principal advogado de defesa, Todd Blanche, atacou a credibilidade de Cohen, retratando-o como fora de controle e determinado a se vingar de Trump depois que seu patrono o abandonou.

Blanche também enfatizou as volumosas aparições de Cohen na televisão e os insultos nas redes sociais – tudo o que Cohen fez desafiando a vontade da promotoria e às custas de Trump, sugeriu Blanche. E ele observou que Cohen mantém interesse financeiro em atacar Trump, argumentando que ele lucrou com a rivalidade com um podcast e alguns livros.

“Você quer que o presidente Trump seja condenado neste caso?” — perguntou o Sr. Blanche.

“Claro”, respondeu Cohen suavemente, mantendo a compostura sob questionamentos inflamados sobre seu desentendimento com Trump, que manteve os olhos fechados durante grande parte do depoimento.

Seu relacionamento quase filial implodiu quando Cohen foi investigado pelo governo federal por causa do dinheiro secreto e outros assuntos, seis anos atrás. Trump deu as costas a Cohen, que então prometeu atacar o homem que antes protegeu lealmente e orgulhosamente chamou de “chefe”.

Cohen, que já cumpriu mais de um ano na prisão federal, não recebeu nada em troca pelo seu testemunho contra Trump, o que o torna uma testemunha colaboradora incomum.

“Tomei uma decisão”, disse ele no depoimento na terça-feira, de que “não mentiria mais pelo presidente Trump”.

O caso contra Trump – o primeiro julgamento criminal de um presidente americano – decorre de três acordos secretos que Cohen ajudou a organizar antes da eleição presidencial de 2016. Dois envolveram mulheres comprando histórias de encontros sexuais com Trump, mais notavelmente, a estrela pornô Stormy Daniels.

Na segunda-feira, Cohen testemunhou como pagou US$ 130.000 de seu próprio bolso para silenciar a história de Daniels na véspera da eleição. Depois que Trump tomou posse como presidente, ele reembolsou Cohen pelo dinheiro secreto, bem como por outras despesas e um bônus vencido.

Trump, que enfrenta liberdade condicional ou até quatro anos de prisão se for condenado, é acusado de 34 crimes de falsificação de registros comerciais relacionados ao pagamento de Cohen, um para cada documento envolvido: 11 cheques para o Sr. Cohen, 11 faturas do Sr. Cohen e 12 entradas no livro-razão do Sr.

Todos os 34 registros se referiam ao suposto adiantador, enquanto os registros contábeis retratavam os pagamentos ao Sr. Cohen como uma “despesa legal” comum. Mas Cohen afirmou que não houve acordo de retenção e que não acumulou quaisquer despesas legais, oferecendo um testemunho crucial a favor da acusação.

“Na verdade, esta fatura era de algum serviço que você prestou nesses dois meses, de acordo com um contrato de retenção?” uma promotora, Susan Hoffinger, perguntou a Cohen na terça-feira.

“Não, senhora”, ele respondeu.

“Essa fatura era um registro falso?” ela continuou, enfatizando o ponto para o júri.

“Sim, senhora”, ele confirmou, e acrescentou que os talões de cheque também eram falsos.

E questionado sobre a finalidade dos cheques, ele explicou, que em parte eles representavam “o reembolso para mim pela taxa de silêncio”.

Seu relato dos registros – e a descrição de sua reunião no Salão Oval com Trump – marcou um ponto alto para o caso da promotoria.

Antes de depor, o júri ouviu que Trump queria encobrir uma série de escândalos sexuais e estava intimamente envolvido em todas as questões financeiras. Testemunhas disseram que Trump tinha uma necessidade política imperativa de eliminar qualquer vestígio do acordo secreto com a Sra. Daniels – mas não tinham conhecimento direto se Trump falsificou registros para fazer isso.

Esse testemunho anterior estava a contribuir para isto – o momento em que Cohen poderia oferecer um relato em primeira mão das suas relações com Trump e colocar em foco as vertentes interligadas do caso.

O primeiro momento crucial ocorreu na segunda-feira, quando os promotores investigaram uma reunião em janeiro de 2017 em Nova York entre Cohen, Trump e o diretor financeiro da Organização Trump, Allen H. Weisselberg.

Embora Trump não tenha falsificado pessoalmente os registros, nem instruído explicitamente ninguém a fazê-lo, Cohen testemunhou que o ex-presidente sabia que Cohen e Weisselberg ocultariam o propósito do reembolso.

“O Sr. Weisselberg disse na frente do Sr. Trump que esses pagamentos mensais seriam, você sabe, como uma remuneração por serviços jurídicos?” Sra. Hoffinger perguntou ao Sr.

“Sim”, ele disse.

Na terça-feira, quando retomou o depoimento, Cohen detalhou a reunião do Salão Oval no mês seguinte, na qual, disse ele, Trump confirmou que lhe pagaria de volta.

Segundo a lei de Nova Iorque, os procuradores só precisam de demonstrar que Trump “ajudou” num crime ou “fez com que” a sua empresa apresentasse registos falsos. Armados com o testemunho de Cohen, os promotores podem argumentar que Trump violou a lei, mesmo que apenas soubesse dos registros e não tenha impedido a falsificação.

É claro que Cohen não é uma testemunha de acusação perfeita.

Ao longo da década em que trabalhou para Trump, ele se comportou como um valentão e um mensageiro atormentado, ameaçando os inimigos de Trump e realizando todos os seus desejos, disse ele. Seus papéis eram simbióticos, com Trump atuando como o chefe inconstante e Cohen como seu executor implacável.

Mas os advogados de Trump argumentam que ele causou mais problemas do que resolveu e que o júri não pode confiar nele. Eles notaram que Cohen é um mentiroso condenado, embora ele argumente que mentiu por lealdade a Trump.

No interrogatório, Blanche aproveitou a ficha criminal de Cohen, o que implica que ele havia inicialmente buscado algum benefício dos promotores em troca de sua cooperação. Ele também sugeriu que o interesse próprio de Cohen – ele vende camisetas com a imagem de Trump atrás das grades – manchou seu testemunho.

Cohen permaneceu bastante calmo durante o interrogatório, falando lentamente, como se estivesse se recuperando de uma explosão, inclusive quando Blanche tentou interrogá-lo sobre os insultos pitorescos que lançou contra o ex-presidente. Eles incluíam “misógino grosseiro de desenho animado” e “vilão de desenho animado coberto de Cheeto”.

Cohen respondeu a ambas as perguntas com uma versão de “parece algo que eu diria”.

Quando Blanche confrontou Cohen com seus elogios anteriores a seu chefe, ele respondeu: “Naquela época, eu estava profundamente envolvido no culto de Donald Trump”.

Questionado pelos promotores, Cohen relatou seu desentendimento gradual com Trump, remontando à primavera de 2018, quando as autoridades federais o estavam atacando.

Logo depois que o FBI fez uma busca na casa e no escritório de Cohen, ele recebeu uma ligação de Trump, lembrou ele.

“Ele me disse: ‘Não se preocupe. Eu sou o presidente dos Estados Unidos. Não há nada aqui. Tudo vai ficar bem. Fique duro.’”

A ligação, explicou Cohen, “reforçou minha lealdade e minha intenção de permanecer no rebanho”.

Cohen também desenvolveu um relacionamento com Robert J. Costello, um advogado republicano que serviu como canal de apoio para a equipe jurídica de Trump. Em um e-mail para Cohen, Costello escreveu: “Durma bem esta noite, você tem amigos em cargos importantes”.

Cohen logo perderia essa sensação de segurança, à medida que Trump parasse de telefonar e a Organização Trump começasse a recusar alguns dos projetos de lei legais de Cohen.

A mensagem do universo de Trump, ele passou a acreditar, era: “Não vire. Não fale. Trump, suspeitava Cohen, queria que seu consertador em apuros permanecesse sob seu controle.

No verão de 2018, ele não existia mais, disse ele. Na terça-feira, Cohen considerou a pergunta do promotor: a quem ele decidiu ser leal, em vez de Trump?

Enquanto pensava nisso, um desfile dos aliados republicanos de Trump invadiu o tribunal.

Cohen não se incomodou. “Para minha esposa, minha filha, meu filho e o país”, disse ele.

Quando o Sr. Cohen se declarou culpado em agosto de 2018 às violações do financiamento de campanha federal devido aos acordos de ocultação de dinheiro, ele apontou o dedo para seu ex-chefe, dizendo que agiu de acordo com suas instruções. Cohen, que também se declarou culpado de evasão fiscal e outro crime financeiro pessoal não relacionado a Trump, chamou-o de “o pior dia da minha vida”.

Ele acabou cumprindo mais de um ano de prisão, incluindo um período em confinamento solitário.

Mas o seu testemunho esta semana ofereceu-lhe uma oportunidade de redenção pública e, talvez, de vingança pessoal.

“Lamento ter feito por ele coisas que não deveria, mentir, intimidar as pessoas para atingir o objetivo”, disse Cohen no depoimento, acrescentando que “violou minha bússola moral e sofri a penalidade. Esse é o meu fracasso.”

O relatório foi contribuído por Kate Christobek, Jesse McKinley, Jonathan Cisne e Wesley Parnell.