O senador Marco Rubio, o republicano da Florida, não visitou o tribunal de Manhattan para exibir o seu apoio a Donald J. Trump como outros potenciais companheiros de chapa. Ele não é uma presença constante nos comícios de campanha do ex-presidente e não se tornou parte da mobília em Mar-a-Lago, como outros republicanos que desejam relevância.

Em vez disso, Rubio adotou uma abordagem discreta ao tentar se tornar o próximo candidato republicano à vice-presidência, uma estratégia com uma lógica clara: Trump é conhecido por se irritar quando alguém se aproxima demais de seus holofotes.

Mas para Rubio também é uma estratégia com história. Quando os dois homens competiram pela nomeação republicana em 2016, Trump zombou incansavelmente da altura, das suas orelhas e dos seus maneirismos do seu rival. Rubio lançou suas próprias provocações no pátio da escola, que caíram de maneira estranha e depois saíram pela culatra dolorosamente até sua derrota. Desde então, o senador tem sido cuidadoso e discreto sobre o quão próximo chega de Trump.

Suas manobras nos bastidores o transformaram de rival ferrenho em conselheiro político ocasional e, agora, um dos principais candidatos para se juntar à chapa de Trump, disseram assessores do ex-presidente.

Filho de imigrantes cubanos, Rubio poderia ajudar Trump a atrair os eleitores hispânicos. Agora, mais um político experiente do que o jovem “salvador republicano” na capa da Time de 2013, Rubio também pode tranquilizar os doadores republicanos e os eleitores moderados que apoiaram a ex-governadora Nikki Haley da Carolina do Sul em vez de Trump nas primárias. (Notavelmente, a Sra. Haley endossou a candidatura presidencial do Sr. Rubio em 2016.)

Assessores e doadores de Trump também veem o senador como um dos vários candidatos que posariam pouco risco de criar distrações indesejadas para um candidato que já enfrenta múltiplas ameaças legais. Ele também é conhecido por ter um forte relacionamento com Susie Wiles, uma colega da Flórida e conselheira sênior da campanha de Trump que está coordenando a busca por um companheiro de chapa.

Mas não está claro se a campanha silenciosa de Rubio funcionará. O toque suave deixou perplexo Trump, que se perguntou em particular o quanto o senador deseja o cargo, segundo duas pessoas familiarizadas com o pensamento do ex-presidente.

Na verdade, Rubio precisa mostrar que quer o emprego, sem mostrar que o quer demais.

Outro risco é que qualquer pessoa na órbita do Sr. Trump seja vulnerável a outra rodada de humilhação pública. Para Rubio, as indignidades invadiram a conversa.

Trump disse aos conselheiros que Rubio teria que sair do estado para evitar um obstáculo potencial: a Constituição potencialmente proíbe dois residentes do mesmo estado de compartilharem a chapa presidencial.

Rubio morou perto de Miami durante a maior parte de sua vida e é pai de três estudantes universitários e um quarto no ensino médio. Trump mudou sua residência para a Flórida em 2019 e tem casas em Nova York e Nova Jersey. Mas ele disse às pessoas que não mudaria de endereço porque os eleitores do estado ficariam muito chateados para perdê-lo como residente, segundo duas pessoas familiarizadas com as conversas.

Rubio disse às pessoas que mudar de residência não seria um problema, segundo duas pessoas familiarizadas com as conversas.

Um porta-voz de Rubio não quis comentar. Um porta-voz da campanha de Trump disse que apenas o ex-presidente sabe quem escolherá como companheiro de chapa.

Trump disse aos doadores em um evento neste mês que “o nome de Rubio está aparecendo muito”.

“As pessoas adoram Marco, e eu adoro Marco – ele é um cara talentoso”, disse Trump.

Kellyanne Conway, ex-conselheira de Trump na Casa Branca, disse que Trump colocou Rubio em sua lista, em parte por causa do apoio confiável do senador. “Ele pode ajudar a reforçar os ganhos que Trump está obtendo entre os principais grupos de eleitores, ser um parceiro útil quando se trata de governar e estar pronto para ser presidente no primeiro dia”, disse Conway. “Ele é um arrecadador de fundos prodigioso, um especialista em política externa e fácil de lidar com a TV.”

No passado, Trump era conhecido por colocar adversários uns contra os outros para informar a sua decisão, ou, como ele descreveu, observar aliados “brigando para ver quem me ama mais”. Embora Rubio pareça cauteloso em seguir o jogo, ele começou a se alinhar com Trump.

Rubio votou pela certificação das eleições de 2020, apesar da pressão de Trump para anular os resultados e, na altura, descreveu a democracia como “mantida unida pela confiança das pessoas nas eleições e pela sua vontade de respeitar os seus resultados”.

Na semana passada, ele levantou dúvidas sobre se a disputa de 2024 seria justa e culpou os democratas por minar a credibilidade das eleições.

“Esperamos que tenhamos uma eleição justa e que seja inquestionável”, disse ele em uma aparição combativa no programa “Meet the Press”, da NBC.

No mês passado, Rubio juntou-se a vários outros potenciais candidatos à vice-presidência na votação contra um pacote de ajuda militar de 95 mil milhões de dólares para Israel, Taiwan e Ucrânia, ao qual Trump também se opôs. Apesar de um histórico de forte apoio aos aliados militares, o Sr. Rubio argumentou que o dinheiro veio às custas da fiscalização das fronteiras e chamou isso de “extorsão moral”.

“Entendo que em nossa república o compromisso do governo é necessário – temos que fazer isso o tempo todo”, disse Rubio no plenário do Senado, acrescentando que “este não é um compromisso. Isso é chantagem legislativa.”

Qualquer discussão sobre as perspectivas de Rubio desvia rapidamente para as brutais primárias de 2016, quando Trump – que, com 1,80 metro, é cerca de 13 centímetros mais alto que Rubio e 25 anos mais velho – frequentemente ridicularizava o senador como “Pequeno Marco. ”

“A aparência parece ser muito importante para Trump, e tenho dificuldade em ver como ele escolherá alguém que seja trinta centímetros mais baixo que ele”, disse Ana Navarro, consultora republicana que apoiou o ex-governador Jeb Bush da Flórida em 2016. Sr. Rubio e Sr. Trump. “Como ele vai pensar que ficará bem ficar ao lado dele e levantar as mãos juntas?”

Zombar da altura de Rubio foi apenas um dos muitos insultos de Trump nas semanas que antecederam as primárias presidenciais da Flórida em 2016. Trump também ridicularizou Rubio como um “caso perdido de nervosismo” com “as maiores orelhas que já vi”. ” enquanto criticava seu recorde de comparecimento ao Senado e o declarava fraco em imigração ilegal, mas forte em anistia. Rubio respondeu, descrevendo Trump como um charlatão bronzeado e de mãos pequenas que evitou o Vietnã por causa de “ferimentos causados ​​​​por abóbora”.

O resultado: Trump venceu a Flórida por quase 20 pontos percentuais, forçando Rubio a suspender sua campanha presidencial e, em vez disso, buscar um segundo mandato no Senado. Os dois não se falaram durante sete meses – até pouco antes da eleição, quando Trump e sua equipe estavam nervosos com a possibilidade de vencer o estado nas eleições gerais, de acordo com três pessoas familiarizadas com as conversas.

O respeito de Trump por Rubio pareceu aumentar depois que ele ganhou a Casa Branca e Rubio obteve 4,8 milhões de eleitores em sua corrida ao Senado, em comparação com os 4,6 milhões de floridianos que apoiaram Trump.

Durante meses, sempre que conversavam, Trump perguntava regularmente a Rubio como ele havia conquistado mais votos no estado, disseram duas pessoas.

Foi parte de uma ofensiva de charme que continuou durante as primeiras semanas de Trump na Casa Branca, quando convidou Rubio para jantar na Casa Branca. Rubio viu uma oportunidade de influenciar Trump em suas prioridades.

Rubio continuou a aconselhar Trump sobre política externa, especialmente questões relacionadas à Venezuela e Cuba, e trabalhou com a administração Trump na expansão do crédito tributário infantil e do projeto de lei de ajuda à pandemia.

Esta experiência também poderia ajudar a tranquilizar os eleitores republicanos tradicionais que têm sido cautelosos em apoiar um segundo mandato de Trump. Rubio, que completou 53 anos na terça-feira, passou cerca de metade de sua vida em cargos eleitos municipais, estaduais e federais.

Mas embora a juventude de Rubio tenha desaparecido, a sua ambição e o seu potencial político não desapareceram. E essa combinação preocupou até alguns críticos de Trump, incluindo o ex-deputado David Jolly, da Flórida.

“Marco Rubio ganharia a Casa Branca para Donald Trump em novembro”, disse Jolly, que abandonou sua filiação republicana por causa da influência de Trump no partido e se descreveu como “não fã de Marco”. “Ele é o representante perfeito para os eleitores de Haley, fala do trumpismo sem tentar ser Trump e tem sido maduro e sóbrio. Ele é uma estrela, ele tem sido apenas uma estrela quieta ultimamente.”