O senador Joe Manchin III, o conservador democrata da Virgínia Ocidental que disse que se aposentará no final de seu mandato, mudou na sexta-feira o registro de seu partido para independente, o passo final em um rompimento de anos com seu partido que deixou aberta a possibilidade de outra candidatura. para escritório.

Manchin disse que não concorrerá à reeleição para o Senado ou para governador – cargo que ocupou anteriormente por dois mandatos – mas persistem rumores no Capitólio de que ele poderia mudar de ideia.

O prazo da Virgínia Ocidental para candidatos independentes declararem suas candidaturas só em 1º de agosto. Desde que Manchin disse que não concorreria novamente, o senador Chuck Schumer, democrata de Nova York e líder da maioria, tem implorado a ele que deixe formalmente o Partido Democrata e busque a reeleição como independente.

Se o fizesse, Manchin enfrentaria Jim Justice, um governador de segundo mandato que se tornou republicano e com quem tem uma rivalidade histórica. Justice é popular no estado e sua decisão de entrar na disputa para o Senado foi vista como um fator-chave na decisão de Manchin de não buscar a reeleição. Seu plano de saída praticamente garante que os democratas perderão a cadeira em novembro, colocando em perigo seu já tênue controle sobre o Senado.

O Sr. Manchin há muito tempo ameaçou deixar o Partido Democrata já que se deslocou para a esquerda. Ele reclamou frequentemente que não há espaço no Senado para centristas como ele, dizendo a seus colegas: “Este lugar é uma merda.” Mas ele também tem dito consistentemente que não se considera um republicano e tem criticado fortemente o ex-presidente Donald J. Trump.

“Desde que me tornei senador dos Estados Unidos em 2010, tenho visto os partidos Democrata e Republicano deixarem a Virgínia Ocidental e o nosso país para trás devido ao extremismo partidário, ao mesmo tempo que colocam em risco a nossa democracia”, disse Manchin num comunicado na sexta-feira. “Hoje, a nossa política nacional está quebrada e nenhuma das partes está disposta a comprometer-se para encontrar um terreno comum. Para permanecer fiel a mim mesmo e continuar empenhado em colocar o país antes do partido, decidi registar-me como independente, sem filiação partidária, e continuar a lutar pela maioria sensata da América.”

Ao mudar de filiação partidária, Manchin se junta a três outros senadores que apoiam os democratas, mas são independentes registrados: Kyrsten Sinema do Arizona, Bernie Sanders de Vermont e Angus King do Maine.

Como democrata de um estado profundamente republicano, Manchin tem sido uma fonte constante de atenção no Capitólio. Ele frustrou repetidamente os seus colegas democratas ao romper com eles em matéria de legislação progressista, condenando algumas das suas principais prioridades num Senado quase igualmente dividido. Mas ele também é conhecido por ajudar a intermediar acordos que resultaram em algumas das novas leis mais significativas durante a presidência de Biden, incluindo a aprovação do maior investimento em energia limpa da história dos EUA.

Manchin foi empossado senador em 2010, depois de vencer uma eleição especial para cumprir o restante do mandato do senador Robert C. Byrd, o pilar de longa data do Senado, que morreu aos 92 anos. Sua casa-barco, chamada Quase Céu, serviu de ponto de encontro para senadores de ambos os partidos.