Nos últimos três anos, uma nova classe de medicamentos para a doença de Alzheimer, a primeira a tratar uma causa raiz da doença, desencadeou uma montanha russa de esperança e decepção. Mas embora estes chamados anticorpos anti-amilóides tivessem um começo difícilmuitos pacientes e seus médicos estão se sentindo mais otimistas agora que um dos medicamentos está finalmente sendo usado de forma mais ampla.

Lecanemab (nome comercial Leqembi; pronuncia-se le-KEM-bee) foi dada aprovação total pela Food and Drug Administration em julho de 2023 e é atualmente o único de sua classe disponível para pacientes com Alzheimer, fora dos ensaios clínicos. Foi demonstrado que o medicamento retarda a progressão da doença, mas seus benefícios são bastante modestos. É também uma terapia onerosa e apresenta alto risco de efeitos colaterais preocupantes.

Com o lecanemabe aprovado há quase um ano – e com um medicamento semelhante, donanemabesendo revisado por um comitê consultivo da FDA em uma reunião na segunda-feira – O New York Times conversou com especialistas de três grandes centros médicos sobre quem está recebendo lecanemabe e como eles estão respondendo.

Existem requisitos rigorosos para que os pacientes sejam elegíveis para lecanemabe; por uma estimativa, menos de 20 por cento atendiam às qualificações para o medicamento. Neurologistas da Clínica Mayo, do Hospital Geral de Massachusetts e da Universidade da Califórnia, em São Francisco, descreveram um processo de revisão semelhante ao decidir quais pacientes são bons candidatos.

Primeiro, o paciente deve ser diagnosticado com comprometimento cognitivo leve ou demência leve, os dois primeiros estágios da doença de Alzheimer. Em segundo lugar, porque lecanemabe funciona removendo as placas amilóides que são uma marca registrada da doença, os pacientes são submetidos a um PET ou a uma punção lombar para garantir que as placas estejam realmente presentes no cérebro. Terceiro, o paciente precisa de uma ressonância magnética para detectar sinais de outras doenças cerebrais.

“Queremos ter certeza de que eles não terão outra explicação para seus problemas cognitivos”, disse o Dr. Ronald Petersen, diretor do Centro de Pesquisa da Doença de Alzheimer da Clínica Mayo.

Os hospitais também exigem testes genéticos para o Variante do gene APOE4, porque ter duas cópias aumenta substancialmente o risco de efeitos colaterais graves, principalmente inchaço e sangramento cerebral. Alguns centros médicos excluem automaticamente pacientes com duas cópias do gene; outros permitem, mas aconselharão o paciente sobre os riscos aumentados. Outra razão para não dar o medicamento aos pacientes é se eles estiverem tomando um anticoagulante, o que também aumenta o risco de sangramentos cerebrais graves.

Mesmo que um paciente atenda a todos esses critérios, os médicos ainda não poderão prescrever lecanemabe. A pessoa pode ter outros problemas de saúde ou morar longe de um hospital com ressonância magnética, o que é necessário para avaliar os pacientes caso eles comecem repentinamente a sentir efeitos colaterais graves.

Em cada caso, um painel de neurologistas, radiologistas, psiquiatras, geriatras e outros especialistas votam sobre se acham que o paciente se qualifica.

“É realmente uma abordagem multidisciplinar”, disse o Dr. Gil Rabinovici, professor de neurologia da UCSF. “Pensamos com muito cuidado em cada paciente e tomamos decisões idealmente por consenso sobre quem é elegível”. Desde que o UCSF começou a administrar lecanemab no outono passado, o hospital tratou algumas dezenas de pacientes com ele, com cerca de 60% das pessoas que atendiam aos critérios de triagem sendo finalmente aprovadas pelo painel.

Os pacientes elegíveis e suas famílias também têm muitas coisas a pesar.

Do ponto de vista prático, o lecanemabe pode ser demorado e caro. Os pacientes precisam receber infusões a cada duas semanas, além de exames regulares de ressonância magnética para monitorar os efeitos colaterais. E embora o medicamento seja 80% coberto pelo Medicare, o tratamento e as muitas consultas médicas que ele exige ainda podem somar US$ 6.600 anuais em despesas do próprio bolso. de acordo com uma estimativa.

“Para eles viajarem, tire um dia de folga a cada duas semanas”, isso é muito para os pacientes e seus familiares, disse a Dra. Liliana Ramirez Gomez, diretora clínica da Divisão de Distúrbios de Memória do Hospital Geral de Massachusetts.

As pessoas também precisam considerar os riscos. A principal preocupação com o lecanemabe é uma condição conhecida como ARIA, para anormalidades de imagem relacionadas à amiloide, que podem causar inchaço ou sangramento cerebral. Durante um ensaio clínico, estes efeitos secundários ocorreram entre 5% e 39% dos pacientes, dependendo do estado APOE4 da pessoa, embora muitas vezes não apresentassem sintomas. Dos mais de 1.600 pacientes que receberam uma dose de lecanemabe, quatro mortes foram possivelmente ligado ao medicamento.

Houve casos de ARIA em todos os três centros médicos, mas até agora nenhum foi grave. “Não creio que a manifestação dos efeitos colaterais tenha sido tão preocupante quanto alguns poderiam ter previsto”, disse o Dr. Petersen.

Juntamente com estes riscos e encargos, o benefício potencial de tomar lecanemab é, em média, um 27 por cento de desaceleração da doença. A droga não melhora a memória das pessoas, mas atrasa a progressão da doença de Alzheimer em cerca de cinco meses.

Ajuda as pessoas a permanecerem “na fase inicial atual por mais tempo”, disse Rabinovici. “Está atrasando o momento em que eles precisam de ajuda nas atividades básicas da vida diária.”

A maioria dos pacientes do Dr. Rabinovici que tomam lecanemab só o tomam há alguns meses, então ele disse que ainda estão no “modo esperar para ver” para avaliar os benefícios.

Apesar das suas preocupações, os especialistas disseram que muitos dos seus pacientes – e dos seus médicos – estavam entusiasmados com a medicação.

“A doença de Alzheimer é uma condição devastadora para os pacientes e suas famílias, por isso as pessoas estão realmente muito entusiasmadas e ansiosas para receber este tratamento”, disse o Dr. Ramirez Gomez. “Do lado dos médicos, acho que também há um sentimento de otimismo, até certo ponto.”

É assim que Helene e seu marido, Joseph, se sentem. Quando Helene foi diagnosticada com comprometimento cognitivo leve devido ao início precoce da doença de Alzheimer, aos 61 anos, ela e Joseph começaram imediatamente a procurar tratamentos e ensaios clínicos potenciais. (Ambos pediram para usar nomes do meio para proteger sua privacidade.)

Depois de completarem todos os testes exigidos, souberam que Helene era uma boa candidata ao lecanemab e decidiram prosseguir o tratamento. Embora tenham enfrentado vários obstáculos – lutar para conseguir que o seguro de Joseph cobrisse, viajar 90 minutos de ida e volta até o centro de infusão, uma reação negativa após a primeira dose – o processo valeu a pena. Helene não teve problemas de inchaço ou sangramento cerebral e não progrediu para o próximo estágio da doença.

“É preciso ter fé de que a ciência existe”, disse Joseph. “Existem riscos, mas sentimos que os estamos a gerir razoavelmente bem.”

“De uma perspectiva egoísta”, acrescentou ele, “só a quero por mais tempo”.