Um juiz federal ordenou na segunda-feira que a administração Biden retomasse a emissão de licenças para novas instalações de exportação de gás natural liquefeito depois que o governo interrompeu esse processo em janeiro analisar como essas exportações afectam as alterações climáticas, a economia e a segurança nacional.

O decisão, do Tribunal Distrital dos Estados Unidos para o Distrito Ocidental da Louisiana, vem em resposta a uma ação judicial movida por 16 procuradores-gerais estaduais republicanos, que argumentaram que a pausa equivalia a uma proibição que prejudicava as economias de seus estados. Muitos desses estados, incluindo Louisiana, Virgínia Ocidental, Oklahoma, Texas e Wyoming, produzem quantidades significativas de gás natural.

O juiz, James D. Cain Jr., nomeado pelo presidente Donald J. Trump, escreveu na sua decisão que os estados demonstraram que tinham perdido empregos, royalties e impostos que teriam fluido se as licenças para a exportação de gás continuassem.

O Texas, por exemplo, previu que perderia 259,8 milhões de dólares em receitas fiscais associadas à produção de gás natural ao longo de cinco anos, como resultado da pausa nas licenças.

A Secretária de Energia, Jennifer Granholm, disse esperar que a análise das exportações de GNL, que está a ser conduzida pela sua agência, seja concluída no final deste ano.

Mas o juiz Cain concordou com os procuradores-gerais que os estados estavam sendo prejudicados.

“O Tribunal considera que a perda ou atraso de receitas ligadas à produção de gás natural é um prejuízo concreto e iminente que sustenta a legitimidade”, escreveu o juiz Cain.

Elizabeth Murrill, procuradora-geral da Louisiana, disse num comunicado: “O gás natural líquido tem um impacto enorme e positivo na Louisiana, fornecendo energia limpa para todo o mundo e proporcionando bons empregos aqui em casa. O povo da Louisiana tem orgulho de poder impulsionar este país e o mundo. Uma grande vitória para a energia americana.”

A administração Biden decidiu em janeiro suspender as aprovações de novas instalações de gás natural liquefeito depois que ativistas climáticos fizeram campanha contra Calcasieu Pass 2, um projeto proposto de US$ 10 bilhões na Louisiana. Se concluído, o Calcasieu Pass 2 seria o maior terminal de exportação de gás natural do país e aumentaria as exportações diárias de gás do país em cerca de 20 por cento. Na semana passada, a Comissão Federal Reguladora de Energia votou 2 a 1 para aprovar o projeto, deixando a licença do terminal de exportação como o último obstáculo restante.

A pausa também afetou outros cinco projetos que se candidatavam à exportação de gás para países que não têm acordos de livre comércio com os Estados Unidos. Mesmo com a interrupção temporária, os Estados Unidos ainda estão no bom caminho para quase duplicar a sua capacidade de exportação até 2027 devido a projetos que já tinham sido autorizados e estavam em construção.

Os Estados Unidos são líderes mundiais nas exportações de GNL. O país possui sete terminais ativos e outras cinco instalações aprovadas em construção. Outros 17 projetos estão buscando licenças.

Os protestos sobre o Calcasieu Pass 2 ocorreram no momento em que o presidente Biden procurava reforçar o seu apoio entre os ativistas climáticos, um eleitorado importante. Apesar de Biden ter assinado a lei climática mais significativa da história do país, os jovens activistas climáticos, em particular, ficaram desapontados com a aprovação da sua administração de perfurações petrolíferas como a Willow, um enorme projecto de perfuração na natureza intocada do Alasca.

Ao anunciar a pausa em janeiro, Biden enquadrou a decisão como estando enraizada em preocupações com as alterações climáticas.

“Em todos os cantos do país e do mundo, as pessoas estão a sofrer os efeitos devastadores das alterações climáticas”, disse Biden num comunicado na altura. “Esta pausa nas novas aprovações de GNL vê a crise climática como ela é: a ameaça existencial do nosso tempo.”

Grupos ambientalistas da Costa do Golfo da Louisiana, onde a poluição das instalações de GNL afectou a saúde dos residentes, querem uma proibição total de novas exportações.

A pausa nas licenças empresas de petróleo e gás galvanizado contra Biden, de acordo com lobistas da indústria. Três executivos do petróleo organizaram uma arrecadação de fundos em Houston, em maio, para beneficiar Trump, que prometeu reiniciar as licenças de GNL.

A pausa foi anunciada um mês depois de os Estados Unidos se terem juntado a quase 200 nações numa cimeira climática das Nações Unidas, prometendo abandonar os combustíveis fósseis.

Surgiu uma luta complexa sobre o papel do GNL à medida que os países tentam migrar para uma energia mais limpa.

O gás natural, que é composto principalmente de metano, é mais limpo que o carvão quando queimado. Mas o metano é um gás com efeito de estufa muito mais potente a curto prazo, em comparação com o dióxido de carbono. E pode vazar em qualquer lugar ao longo da cadeia de abastecimento, desde a fonte de produção até as plantas de processamento e até o fogão. O processo de liquefação do gás para que possa ser transportado também consome muita energia, criando ainda mais emissões.

Funcionários do governo Biden não responderam na noite de segunda-feira a um pedido de comentários. No entanto, se a administração decidir recorrer da decisão, espera-se que seja ouvida pelo Tribunal de Apelações do Quinto Circuito dos Estados Unidos, na Louisiana, onde vários juízes nomeados por Trump decidiu a favor dos demandantes que desafiam as políticas ambientais do Sr. Biden.