O presidente Biden soube imediatamente após descer do palco em Atlanta, na noite de quinta-feira, que o debate havia dado errado. Naqueles primeiros momentos de choque, depois de uma atuação rouca, incoerente e às vezes incoerente, ele recorreu à sua esposa, Jill Biden.

O que quer que acontecesse a seguir na última corrida presidencial de Biden, depois talvez do pior momento de sua longa vida política, sempre dependeria dela. Sua esposa, com quem estava casado há 47 anos, entrou em sua vida décadas atrás, relutante em entrar na política, mas abraçando plenamente seus sonhos e sua crença de que um dia chegaria à Casa Branca.

Agora, seu marido de 81 anos olhou para ela depois de 90 minutos desastrosos no palco.

A mensagem da primeira-dama para ele foi clara: eles já haviam sido eliminados antes, ela estava apostada e ele – eles – permaneceria na corrida. O pensamento dela, segundo pessoas próximas, foi que foi uma noite ruim. E as noites ruins acabam.

“Dizer que eles estiveram juntos em trincheiras nem sequer começa a explicar o vínculo entre eles”, disse Elizabeth Alexander, diretora de comunicações da primeira-dama, que está com Biden desde seus tempos no Senado.

Assim, Biden passou as 24 horas após o debate colocando à prova suas décadas como esposa política, projetando confiança e normalidade enquanto elogiava efusivamente seu marido. Mas, tal como o presidente, ela é uma mensageira política intuitiva que consegue sentir o estado de espírito de uma multidão. Ela sabe que, junto com os torcedores, há legiões de pessoas que a acusam repentinamente de forçar um velho a colocar um pé cansado na frente do outro.

Se Biden considerasse seriamente abandonar a disputa, permitindo que um candidato mais jovem o substituísse, a primeira-dama seria a figura mais importante – além do próprio presidente – para tomar essa decisão.

“Jill é a voz final e mais importante. Ela o conhece e o ama com paixão. Ela também sabe tudo sobre ele. No final, a maioria das grandes decisões são tomadas com Valerie e Jill”, disse John Morgan, um dos principais doadores de Biden, referindo-se à irmã mais nova do presidente, que dirigiu quase todas as suas campanhas políticas.

Na verdade, à medida que os principais doadores do Partido Democrata se ligavam na sexta-feira, por mensagem de texto, por telefone ou pessoalmente, uma das perguntas mais imediatas que faziam uns aos outros era se algum deles sabia como conseguir uma reunião ou uma conversa com a primeira-dama.

Depois de quase meio século na política, os Biden se consideram pessoas de longo prazo. E neste momento, nenhum dos dois quer que a história da longa carreira política do presidente – definida pela tragédia, resiliência e ambição incessante – termine num palco em Atlanta, em frente ao ex-presidente Donald J. Trump, um homem que ambos insultam.

“Ele quer vencer e ela quer isso para ele e para o país”, disse Alexander. “Ela é sua maior apoiadora e defensora, porque acredita nele e teme pelo futuro do nosso país se as coisas acontecerem no sentido contrário.”

Diante dos apoiadores na sexta-feira a primeira-dama abraçou os pontos de discussão defendidos pelos líderes do Partido Democrata incluindo o vice-presidente Kamala Harrisque o mau desempenho de Biden não apagou anos de legislação bem-sucedida.

“Como Joe disse hoje cedo, ele não é um homem jovem”, disse Biden a um grupo de doadores reunidos em Manhattan na tarde de sexta-feira, sua terceira parada desde que deixou Atlanta. “Depois do debate da noite passada, ele disse: ‘Sabe, Jill, não sei o que aconteceu. Eu não me senti tão bem. Eu disse: ‘Olha, Joe, não vamos deixar 90 minutos definirem os quatro anos que você é presidente’”.

O Dr. Biden compreendeu que a noite do debate representou um grave passo em falso. O presidente precisava entrar na sala de debates e abordar preocupações sobre sua idade. Em vez disso, ele subiu ao palco depois de seis dias de preparativos e debates simulados em Camp David e tinha pouco mais do que uma voz rouca para mostrar isso. (A Casa Branca disse que ele estava resfriado.)

Ela ouviu enquanto Trump zombava dele. “Realmente não sei o que ele disse no final da frase”, disse Trump quando Biden errou na resposta sobre a imigração. “Eu também não acho que ele saiba o que disse.”

Ela ouviu o ex-presidente atacar Hunter Biden, filho do Sr. Biden que ela criou desde a infância e ficou parado durante um julgamento recente sob acusação de porte de arma, sentado na primeira fila do tribunal enquanto os piores momentos de seu vício eram narrados para o mundo ver.

E ela observou seu marido com os olhos arregalados e o queixo caído enquanto Trump prosseguia, absorvendo com raiva o que estava acontecendo, mas em grande parte incapaz de revidar.

Depois, o Dr. Biden deu a mão ao presidente, que desceu as escadas com cautela. O momento rapidamente se tornou viral. Em uma festa organizada pela campanha que os Bidens visitaram logo após o debate, ela elogiou o marido por seu desempenho. Mas os críticos de outros lugares a viram dando-lhe um tapinha na cabeça por simplesmente ter conseguido sobreviver ao debate.

“Você respondeu a todas as perguntas, sabia todos os fatos”, disse ela. “E o que Trump fez?”

“Mentira!” a multidão gritou.

De repente, uma primeira-dama que tinha evitado grandes controvérsias ao longo dos últimos três anos e meio viu-se na mira de pessoas que acreditam que ela tem tentado esconder as suas faculdades diminuídas.

“O que Jill Biden e a campanha de Biden fizeram a Joe Biden esta noite – levando-o ao palco para se envolver em uma batalha de inteligência enquanto desarmado – foi abuso de idosos, puro e simples”, escreveu a deputada Harriet M. Hageman, republicana de Wyoming, em uma postagem nas redes sociais.

O Relatório Drudgeum proeminente site de tendência conservadora cujo autor, Matt Drudge, irritou-se com Trump, publicou uma foto nada lisonjeira dos Bidens na sexta-feira com a manchete “CRUEL JILL SE APEGA AO PODER”.

A primeira-dama e os seus conselheiros há muito que notam afirmações semelhantes em websites conservadores e estão conscientes de que estão a vazar para o grande público. Alexander disse que Biden vê seu papel “amorfo” como “um ato de serviço, em vez de uma tomada de poder mítica inventada pelos cantos sombrios da Internet”.

Ela acrescentou que a primeira-dama às vezes se sentia prejudicada pelo demandas do papelrepleto de expectativas e fios ocultos.

“Você tem que apoiar, mas não tanto a ponto de seus motivos serem questionados”, disse Alexander, atribuindo grande parte da culpa à Internet, aos bots e a uma máquina de direita que alimenta “todas as conspirações”.

Os conselheiros do presidente e da primeira-dama minimizam a ideia de que ela tem a capacidade de interromper unilateralmente a campanha de reeleição do presidente e abrir caminho para outro candidato quatro meses antes das eleições presidenciais. Eles reconhecem a influência e o poder únicos dela na vida dele, mas dizem que Biden está no controle de sua própria campanha.

“Há muita coisa colocando isso sobre Jill”, disse um dos principais conselheiros de Biden, que falou sob condição de anonimato para discutir a dinâmica familiar. Mas enquanto Biden quiser concorrer, dizem os conselheiros, ela o apoiará.

“Quando Joe é derrubado, Joe se levanta”, disse ela aos doadores em Nova York. “E é isso que estamos fazendo hoje.”