Em sua primeira temporada como treinador principal, West levou o Lakers ao melhor recorde da NBA, 53-29, com Abdul-Jabbar como o jogador mais valioso da liga, mas perdeu nos playoffs para o eventual campeão, o Portland Trail Blazers, liderado por Bill Walton, quem morreu mês passado. Dois anos depois, o Los Angeles perdeu mais uma vez para o eventual campeão, o Seattle SuperSonics.

O recorde de vitórias e derrotas de West em três temporadas como técnico foi de 145-101, um currículo confiável, especialmente considerando que ele não tinha experiência anterior como treinador em nenhum nível. Mas não foi uma experiência gratificante.

Entre outras coisas, ele passou por dois incidentes preocupantes. Em um deles, Abdul-Jabbar quebrou a mão ao dar um soco no centro adversário, Kent Benson, do Milwaukee Bucks, depois que Benson lhe deu uma cotovelada no estômago. Várias semanas depois veio um dos episódios mais chocantes e perturbadores da história da liga: em 9 de dezembro de 1977, quando uma confusão na quadra estourou entre o Lakers e o Houston Rockets, o atacante do Laker, Kermit Washington, deu um soco em o chefe do Rockets, Rudy Tomjanovich, que quase o matou e encerrou sua carreira.

Em uma biografia de West de 2010, Roland Lazenby escreveu que “West tem certeza de que o talento substitui o treinamento no negócio do basquete”, e embora Cooke tenha vendido o time após a temporada de 1979 e o novo proprietário, Jerry Buss, quisesse que West permanecesse no , ele não se importou em estar no banco. West no entanto tinha interesse na avaliação dos jogadores e em ter um papel executivo na equipe e em 1982 após uma temporada que trouxe ao Lakers liderado por Abdul-Jabbar e Magic Johnson seu segundo campeonato em três anos Buss o nomeou gerente geral.

West era um construtor de equipe ativo. Suas escolhas no draft incluíram vários jogadores que se tornaram fiéis do Laker: James Worthy (nº 1 geral em 1982, à frente de Dominque Wilkins), AC Green na primeira rodada em 1985, e, para substituir Abdul-Jabbar, que se aposentou após 20 anos como jogador dominante do jogo Vlade Divac na primeira rodada em 1989.