Quando o Presidente Biden deixou claro no ano passado que planeava concorrer a outro mandato, alguns importantes contribuidores democratas expressaram dúvidas. Ele era muito velho, eles temiam. Ele não aguentaria mais quatro anos.

Coube a Jeffrey Katzenberg dizer-lhes que estavam errados. Quando alguns ainda não acreditaram nele, Katzenberg desafiou-os a virem a Washington e descobrirem por si próprios – e depois providenciou para trazer os doadores duvidosos à Casa Branca para se sentarem com o presidente octogenário e convencê-los de que ele ainda era suficientemente esperto.

“Ele estava tipo, ‘Confie em mim. E se você não confia em mim, confie, mas verifique. Venha comigo, veja por si mesmo e interaja com o presidente’”, contou o governador Gavin Newsom da Califórnia, um aliado de longa data de Katzenberg, em uma entrevista. “E ele começou a fazer isso de forma consistente.” No final, Newsom acrescentou: “Ele realmente foi fundamental para tirar as pessoas da margem e fazê-las mergulhar de cabeça nesta campanha”.

Poucos mergulharam de cabeça na campanha de reeleição do presidente de forma mais profunda do que Katzenberg. O antigo magnata de Hollywood conhecido por “O Rei Leão” e “Shrek”, entre muitos outros, Katzenberg tem sido um dos mais prolíficos geradores de dinheiro para presidentes democratas durante uma geração. Na noite de sábado, ele reunirá Biden com o ex-presidente Barack Obama, George Clooney, Julia Roberts e Jimmy Kimmel para uma arrecadação de fundos repleta de estrelas em Los Angeles, após a arrecadação de fundos de US$ 26 milhões no Radio City Music Hall em março, ele acertou com Obama e o ex-presidente Bill Clinton.

Embora o Sr. Katzenberg não tenha resolvido O problema da idade do Sr. Biden de qualquer maneira e os assessores de Biden observaram que alguns dos que ele trouxe para a Casa Branca não precisavam ser convencidos, seus esforços para validar o presidente junto ao grupo abastado ajudaram a construir um fundo de guerra que tem superado a campanha de Trump. Mas ele foi muito além do seu trabalho político anterior, juntando-se à campanha de Biden como copresidente e investindo totalmente no esforço para derrotar o ex-presidente Donald J. Trump.

Ele pode ser encontrado nos corredores da Ala Oeste oferecendo conselhos e conselhos. Ele esteve em Camp David no fim de semana antes do discurso sobre o Estado da União, ajudando o presidente a se preparar para seu discurso na televisão nacional. Ele incentivou a campanha a gravar vídeos de reação do presidente para as redes sociais e conectou assessores de Biden a escritores para ajudar a inventar piadas para o presidente contar no jantar da Associação de Correspondentes da Casa Branca.

“Ele acredita piamente na importância desta eleição”, disse Rob Flaherty, vice-gerente de campanha. “Ele fala sobre isso em termos realmente existenciais. Ele fala sobre como é nisso que ele quer gastar seu tempo e não consegue se concentrar em mais nada. Ele é um cara realmente implacável.”

O presidente fala com Katzenberg várias vezes por semana, assim como muitos de seus conselheiros. “Que eu saiba, esse cara não dorme”, disse Jeffrey D. Zients, chefe de gabinete da Casa Branca, observando que ele estava falando a título pessoal e não em função de campanha. “Ele está 24 horas por dia, 7 dias por semana. Isso é inestimável.”

Ele pode ser difícil, no entanto. “Ele não aceita um não como resposta”, disse Rufus Gifford, presidente financeiro da campanha. “Ele definitivamente tem uma opinião e a defende veementemente, o que eu aprecio.” Os dois conversam tanto, disse Gifford, que “ele nos chama de Batman e Robin. Discutimos sobre quem é Batman e quem é Robin.”

Não é nenhuma surpresa que os democratas tenham prazer em oferecer depoimentos ao Sr. Katzenberg. Durante anos, ele tem sido o principal representante do partido para aproveitar o dinheiro de Hollywood, arrecadando milhões de dólares para Clinton, Obama e outros. Da mesma forma, não é surpresa que os céticos se perguntem o que isso traz para ele. Os grandes arrecadadores de fundos geralmente querem alguma coisa, seja política ou benefícios. Atualmente, Katzenberg tem muitos interesses comerciais, principalmente no setor de tecnologia.

Mas se ele tiver uma pergunta, os democratas dizem que ele ainda não o fez. “Nunca tive a sensação de que houvesse algum interesse pessoal, se é que você me entende. Nunca. Nunca”, disse a prefeita Karen Bass, de Los Angeles, que se beneficiou da ajuda de Katzenberg na sua eleição de 2022. “Ele não está tentando ser um embaixador. Ele não está tentando ocupar um cargo no gabinete.”

Esguio e vigoroso, intenso, mas amável, Katzenberg, aos 73 anos, ainda exala uma espécie de energia ambiciosa e animal, como se fosse um de seus protagonistas de filme. Ele é famoso em Hollywood, e agora em Washington, por acordar às 5 da manhã e andar de bicicleta ergométrica por 90 minutos enquanto lê simultaneamente quatro jornais antes de tomar até três reuniões de café da manhã – e waffles ou café da manhã com ovos e bacon extra-crocante. , não do tipo frondoso da Califórnia. “O cara come como um cavalo e não engorda”, disse seu amigo próximo Casey Wassermano magnata dos esportes, da música e do entretenimento, reclamou com bom humor.

Katzenberg se recusou a dar uma entrevista para esta história, mas em fóruns públicos ele se descreveu como uma personalidade “supertriplo tipo A” e um chefe exigente que ficou famoso por dizer aos funcionários que se eles não viessem trabalhar no Sábado, eles não deveriam se preocupar em aparecer no domingo. “Superar as expectativas” é seu mantra de duas palavras.

“Eu não sou um bunter”, disse ele em uma entrevista no palco do Summit Palm Desert na Califórnia em 2022. “Não sou um rebatedor de base. Eu não sou um corredor. Só sei uma coisa: toda a minha carreira sempre foi sobre saltar para cima do muro.” Ele não tem paciência para o segundo melhor. “Mostre-me um bom perdedor – eu lhe mostrarei um perdedor”, disse ele.

Katzenberg cresceu no Upper East Side de Nova York, filho de um corretor de bolsa de Wall Street e de um artista que o enviou para a Ethical Culture Fieldston School. Ele aprendeu com seu pai o amor pelo jogo que o levou a ser expulso do acampamento de verão.

Sem pontas soltas, o adolescente passou então a trabalhar Prefeito John V. Lindsay, eventualmente se tornando o homem do prefeito carregando seus papéis e sacolas de dinheiro para pagar os locais de discurso nos dias anteriores ao uso mais amplo dos cartões de crédito. “Esse foi o meu diploma universitário”, disse Katzenberg, que abandonou a Universidade de Nova York.

No final das contas, ele foi para o oeste e se tornou assistente de Barry Diller, o magnata da mídia, e abriu caminho no mundo do cinema, tornando-se próximo de Lew Wasserman, o antigo corretor de poder de Hollywood. “Meu avô entregou-lhe o bastão”, disse Casey Wasserman, agora presidente dos Jogos Olímpicos de Verão de 2028 em Los Angeles. “Ele não joga muitos jogos. Ele é incrivelmente direto no meio. O que você vê é o que você obtém.”

Primeiro no Walt Disney Studios e depois, depois de ser afastado em uma luta pelo poder, na DreamWorks, a empresa que fundou com Steven Spielberg e David Geffen, Katzenberg ajudou a levar para as telas filmes como “Star Trek: The Motion Picture”, “Os Caçadores da Arca Perdida”, “Bom Dia, Vietnã”, “Uma Linda Mulher” e “Sociedade dos Poetas Mortos”, além de clássicos de animação como “Aladdin”, “A Pequena Sereia”, “Madagascar” e “Kung Fu Panda”. ” Pelas suas próprias contas, ele participou de 406 filmes de ação ao vivo, 41 filmes de animação, mais de 85 programas de televisão e cinco peças da Broadway.

Não conhecido por suas dúvidas excessivas, ele ficou abatido quando seu esforço para criar um aplicativo de streaming de vídeo para conteúdo curto com Meg Whitman, ex-CEO do eBay, provou ser um fracasso embaraçoso. Apesar de US$ 1,75 bilhão em investimentos, sua empresa start-up Quibi faliu depois de apenas seis meses, incapaz de encontrar um mercado durante a Covid contra concorrentes como o TikTok. Sua empresa de investimento em tecnologia, WndrCo (pronuncia-se Wonder Company), no entanto, acaba de anunciar este mês levantou outros US$ 460 milhões em fundos de capital de risco.

Senhor Katzenberg, estimado em US$ 2,1 bilhões, há muito que satisfez o seu interesse pela política e tornou-se aquilo que Paul Begala, o estrategista democrata de longa data, chamou de “o maior arrecadador de fundos vivo”. Begala, um nativo do Texas, observou que os fazendeiros colocavam um sino no pescoço de uma vaca guiada para que o rebanho a seguisse. “Jeffrey Katzenberg é o carro-chefe do Partido Democrata”, disse ele.

Begala disse que Katzenberg estava tão fervoroso que convocou na noite da eleição de 2012, quando Obama foi declarado vencedor. “Para quem servimos em 2016?” — perguntou o Sr. Katzenberg. “Acho que deveria ser Hillary. Devíamos começar. Begala lembrou-se de ter protestado por ainda não ter comemorado a vitória daquela noite: “Jeffrey, nem tive tempo de ficar bêbado”.

Mas isso significa que Katzenberg pode se antecipar. No dia da eleição de 2016, quando se esperava que Hillary Clinton derrotasse Trump, Katzenberg encontrou-se no Waldorf Astoria de Nova York com o ator Alec Baldwin. Os dois estavam traçando planos para uma comédia televisiva estrelada por Baldwin como Trump em uma realidade alternativa na qual ele havia conquistado a presidência.

Como muitos democratas, Katzenberg nutre uma antipatia visceral por Trump. Ele disse a associados que conheceu Trump em Nova York, décadas atrás, e já naquela época pensava que o magnata do setor imobiliário era correto e rude. “Ele era um “idiota” colossal e nada realmente mudou”, disse ele uma reunião em West Hollywood patrocinado pela Axios no mês passado, usando um palavrão. Não que isso tenha impedido Katzenberg de fazer uma aparição especial em “O Aprendiz” com Trump em 2006.

Quando questionado sobre por que está tão determinado agora a derrotar Trump, Katzenberg frequentemente conta uma história sobre uma tarefa do ensino médio para entrevistar seus avós nascidos na Europa sobre onde eles estavam antes da Segunda Guerra Mundial. Ele descobriu que eles não acreditavam que Adolf Hitler representasse um perigo real durante a sua ascensão. Ele diz aos associados que não quer que os seus netos perguntem o que ele estava a fazer quando o seu próprio país enfrentou um teste semelhante.

Acontece que Trump também se enquadra na teoria política e cinematográfica de Katzenberg: ele gosta de citar Walt Disney dizendo que os filmes são tão bons quanto seus vilões. É muito mais fácil apresentar Trump aos eleitores como um vilão do que, digamos, John McCain ou Mitt Romney.

Se Trump é Scar de “O Rei Leão”, Katzenberg vê Biden como Mufasa, o sábio pai-rei. Pode não ser a melhor analogia – Scar mata Mufasa em um golpe para assumir o controle das Terras do Orgulho e cabe ao filho de Mufasa, Simba, buscar justiça e derrubar o usurpador.

Mas a questão é que Katzenberg tem pressionado a equipe de Biden a pensar na campanha como uma história para contar. “Ele é um bom parceiro de reflexão sobre como reunir os vários elementos”, disse Michael Tyler, diretor de comunicações da campanha, que estima conversar com Katzenberg várias vezes por semana. “Como você cria um momento? Como você pode ter certeza de que não será um momento comum?”

Foi por isso que esteve em Camp David antes do Estado da União, sentado em Aspen Lodge juntamente com os conselheiros do presidente. Katzenberg não escreveu nem editou o discurso, mas apresentou suas idéias sobre como enquadrar a narrativa, juntamente com apelos por brevidade que não foram totalmente bem-sucedidos. Ele argumentou que Biden deveria se concentrar na questão da idade, chamando a longevidade do presidente “seu superpoder.”

Katzenberg não é um especialista em política, embora ultimamente tenha sido absorvido pelo problema dos sem-abrigo em Los Angeles. Ele pressionou o prefeito Bass sobre essa questão e até voou para Sacramento durante uma forte tempestade para uma reunião de 15 minutos com o governador Newsom para defender uma política mais robusta para os sem-teto antes de voltar para casa.

Porém, nada disso se compara à sua paixão pela campanha de Biden. Até os seus beneficiários acham curioso que ele esteja tão envolvido nesta campanha. “Perguntei a ele de 10 maneiras diferentes, em 10 dias diferentes: ‘Por que você está fazendo isso?’”, lembrou Newsom. “Ele me olha vesgo e fica chateado toda vez que pergunto o que você quer aqui.”