Grupos políticos pró-Israel transformaram as primárias democratas nos arredores da cidade de Nova Iorque, esmagando a corrida com gastos externos recordes para derrubar um dos mais declarados detractores de Israel, o deputado Jamaal Bowman.

A investida do Comité Americano-Israelense de Assuntos Públicos e de grupos aliados deu cumprimento a um aviso feito a legisladores como Bowman após o ataque do Hamas em 7 de Outubro: Moderem as suas opiniões ou enfrentem um dilúvio de ataques políticos.

Agora, em apenas um mês, um super PAC afiliado à AIPAC gastou 14,5 milhões de dólares – até 17 mil dólares por hora – na corrida, enchendo ecrãs de televisão, enchendo caixas de correio e obstruindo linhas telefónicas com ataques cáusticos. Faltando alguns dias, os gastos já eclipsaram o que qualquer grupo de interesse já gastou em uma única corrida para a Câmara.

Grupos pró-Israel estão a utilizar a mesma abordagem noutros locais, sobretudo nas primárias de Agosto em St. Louis. O super PAC da AIPAC, o Projecto da Democracia Unida, já gastou 1,5 milhões de dólares para eliminar a deputada Cori Bush, que é um membro negro do “esquadrão” de esquerda da Câmara, tal como o Sr. Bowman.

As mensagens pagas quase nunca mencionam Israel. Na corrida de Bowman, eles favoreceram ataques dirigidos à base do partido, retratando o congressista como um pária que “continua atacando o presidente Biden” e cortejando “polêmica, caos e conspiração”.

“Jamaal Bowman tem sua própria agenda e está prejudicando Nova York”, alerta um comercial de TV. A empresa de rastreamento AdImpact estima que ele tenha sido visto 180 milhões de vezes.

A abordagem enfureceu Bowman, um aliado do presidente, que argumenta que está sendo punido por defender uma convicção moral contra a guerra Israel-Hamas, enquanto seu oponente mais moderado, George Latimerhesita nas principais prioridades de Biden, como o aumento de impostos.

A intervenção extraordinária também galvanizou uma coligação de organizações de esquerda para conduzir a sua própria campanha de influência destinada a desacreditar a AIPAC, sublinhando que o grupo recebe financiamento substancial de megadoadores republicanos e favorece posições bem à direita da sua base.

“Sou uma pessoa de cor franca. Eu sou um homem negro sincero. Luto contra o genocídio em Gaza e luto pela justiça aqui mesmo”, disse Bowman durante um debate esta semana com Latimer. “E os seus apoiantes não querem isso porque desafia o seu poder.”

Mas, faltando apenas alguns dias, a influência da AIPAC parece clara. As pesquisas indicam que Latimer, que é branco, assumiu uma liderança dominante e seus apoiadores pró-Israel estão instando outros democratas a prestarem atenção.

“Assumindo que o resultado seja o que esperamos, a mensagem será que ser pró-Israel não é apenas uma política sábia, é uma política inteligente”, disse Mark Mellman, um pesquisador democrata cuja maioria democrática por Israel gastou 1 milhão de dólares contra o Sr. Arqueiro.

Os aliados do congressista – e até mesmo alguns democratas que torcem contra ele – temem que uma derrota estabeleça um precedente mais preocupante.

Temem que, se for bem sucedido, os gastos possam não só ter um efeito inibidor sobre os Democratas dispostos a manifestar-se contra a guerra, mas também oferecer uma estratégia replicável para outros interesses ricos de ambos os partidos.

“Esta é a mensagem desta campanha: você enfrenta interesses poderosos, eles tentarão derrubá-lo”, disse o senador Bernie Sanders, de Vermont, que deveria fazer campanha com Bowman na sexta-feira.

Ele acrescentou: “Hoje, eles estão nas primárias democratas. Amanhã, eles estarão nas primárias republicanas. Eles não se importam.”

Os Super PACs não são novidade na política americana. E tornaram-se actores cada vez maiores desde que o Supremo Tribunal começou a permitir que grupos externos gastassem dinheiro ilimitado, desde que não coordenem directamente com os candidatos.

Mas a escala e as tácticas da AIPAC e da Maioria Democrática para Israel têm poucos paralelos. Com a exceção de aqueles ligados à indústria de criptomoedasa maioria dos outros grandes super PACs capazes de gastar milhões de dólares geralmente existem para promover um determinado candidato ou um determinado partido político.

A AIPAC tem feito lobby junto dos políticos americanos de ambos os partidos durante décadas, desfrutando de laços estreitos com presidentes e líderes legislativos. Ele só formou seu próprio super PAC por volta das provas intermediárias de 2022. Gastou 26 milhões de dólares nesse ciclo, visando principalmente os democratas progressistas que nos últimos anos começaram a puxar o seu partido para uma visão mais crítica de Israel.

Dois anos mais tarde, a guerra e a posição tênue de Israel na cena global aceleraram ambas as tendências. Republicanos como Paul Singer e Bernard Marcus intensificaram doações multimilionárias ao PAC da AIPAC, assim como alguns democratas.

Apesar das ameaças anteriores, o grupo optou contra um ataque generalizado aos críticos democratas de Israel. Depois de lutarem para identificar desafiantes viáveis, optaram até agora por não desafiar significativamente outros críticos de Israel, incluindo os deputados Summer Lee, Rashida Tlaib, Ilhan Omar e Alexandria Ocasio-Cortez.

Bowman, que representa uma grande população judaica, apresentou-se como o alvo ideal.

Embora tenha condenado o ataque do Hamas em 7 de Outubro, foi um dos primeiros legisladores a apelar a um cessar-fogo em Gaza, a acusar Israel de cometer genocídio naquele país e a pressionar para reduzir a ajuda militar americana a Israel – posições às quais a AIPAC se opõe directamente.

Ele era politicamente vulnerável, com fundos relativamente escassos na sua conta de reeleição e uma nova acusação de contravenção por puxando um alarme de incêndio em casa quando não havia fogo.

E em vez de recuar face às ameaças da AIPAC, ele apenas se tornou mais franco. Em um discurso recenteBowman disse que estava sendo “atacado pelo regime sionista que chamamos de AIPAC”.

“Esta corrida oferece uma escolha inequívoca”, disse Marshall Wittmann, porta-voz da AIPAC. “George Latimer é um candidato progressista e pró-Israel, enquanto Jamaal Bowman se recusou a apoiar o Estado judeu enquanto este luta uma guerra moral e justa contra representantes terroristas iranianos.”

Depois de ajudar a recrutar Latimer, o executivo do condado de Westchester, o AIPAC serviu como seu maior financiador, direcionando mais de US$ 2,4 milhões diretamente para suas contas de campanha, alguns deles vindos de doadores republicanos. Depois, em meados de Maio, o seu super PAC começou a gastar, saturando a televisão local, apesar dos notoriamente elevados preços da publicidade em Nova Iorque.

Em comparação, Bowman e os seus aliados dos Justice Democrats e do Working Families Party conseguiram juntar cerca de 4 milhões de dólares para publicidade, menos de um terço do que o United Democracy Project está a gastar.

“Esta é uma quantia astronômica de gastos em qualquer disputa pela Câmara, muito menos nas primárias democratas em Nova York”, disse Meredith Kelly, que dirigiu as comunicações do braço de campanha dos democratas na Câmara.

Projeto Democracia Unida investiu US$ 3,2 milhões um anúncio de TV positivo melhorando a imagem de Latimer como um aliado de Biden “entregando resultados progressivos”, de acordo com AdImpact.

O grupo gastou pelo menos o dobro disso em anúncios de ataque. Produzidos por uma empresa de publicidade democrata veterana, quase sempre mencionam o voto de Bowman contra o projeto de infraestrutura de Biden. Bowman disse que se opôs à legislação para pressionar o Congresso a aprovar legislação complementar sobre alterações climáticas, mas nas ondas de rádio, isso é interpretado como uma traição.

Parece que os únicos lugares onde o Projecto da Democracia Unida pagou por publicidade relacionada com Israel foram em anúncios na Internet e em mailers brilhantes que podem ser mais facilmente direccionados aos eleitores.

Muitos citam informações publicadas pelos meios de comunicação que a Maioria Democrática por Israel diz agora ter descoberto. O grupo disse que pagou pesquisadores que encontraram postagens em blogs e vídeos mostrando Bowman brincando com teorias da conspiração sobre 11 de setembro e elogiando um escritor muitos judeus consideram um anti-semita e depois os compartilharam com os repórteres. (O Sr. Bowman pediu desculpas e disse que não tem preconceito contra nenhum grupo.)

“No final das contas, super PACs como o nosso estão empenhados em vencer as corridas em que estamos envolvidos e usamos as questões que funcionam de forma mais eficaz”, disse Mellman.

Quanto a Latimer, ele parece ter poucos escrúpulos com a quantidade de dinheiro usado em seu nome. Numa entrevista recente, ele disse ser a favor de mudanças nas leis para limitar a influência do dinheiro na política. Mas, por enquanto, ele disse que estava apenas “seguindo as regras do jogo”.