A carreira política de Jacob Zuma poderia ter terminado quando ele foi forçado a renunciar há seis anos ao cargo de presidente da África do Sul devido a alegações de corrupção.

Ou poderia ter terminado quando ele foi acusado criminalmente por aceitar subornos, ou quando foi indiciado por acusações de violação, ou quando foi para a prisão por desacato ao tribunal, ou quando foi suspenso do Congresso Nacional Africano, o órgão que há muito governa a África do Sul. festa.

Mas Zuma, de 82 anos, recuperou de forma improvável após todas as ameaças à sua sobrevivência política e agora tem um poder significativo para determinar quem liderará o país.

O partido político que Zuma fundou há seis meses – umKhonto weSizwe, ou MK – terminou em terceiro lugar nas eleições nacionais da semana passada, alterando o cenário político da África do Sul. A exibição ajudou a provocar o colapso impressionante do partido que ele liderou – o Congresso Nacional Africano, ou ANC, que não conseguiu obter uma maioria absoluta pela primeira vez desde que a democracia do país começou em 1994.

Zuma está posicionado para conseguir aquilo que analistas e rivais políticos dizem acreditar que o seu regresso à política realmente significa: punir um ANC que ele acredita ter virado contra ele, e particularmente o Presidente Cyril Ramaphosa, seu antigo vice.

“Retomaremos o nosso ANC”, disse Zuma na segunda-feira, dirigindo-se aos seus apoiantes no centro de Joanesburgo.

Num discurso incoerente que durou 45 minutos, Zuma apontou directamente para Ramaphosa, dizendo que o ANC tinha sido entregue “a criminosos que roubam dinheiro e o escondem debaixo do colchão”. Tratava-se de uma referência a um escândalo em que mais de meio milhão de dólares foram roubados de um sofá numa das propriedades do Sr. Ramaphosa.

O ANC continua a ser o partido mais popular do país, obtendo 40 por cento dos votos. Mas foi uma queda embaraçosa de 18 pontos percentuais em relação às eleições anteriores, em 2019.

O partido de Zuma obteve 14,5 por cento. O MK diz que não entraria numa coligação governamental com o ANC a menos que Ramaphosa renunciasse, mas os líderes do ANC disseram que isso é um fracasso.

Mesmo depois de o partido de Zuma ter superado as expectativas da maioria dos investigadores e analistas, ele está a contestar os resultados, alegando, sem fornecer provas publicamente, que a comissão eleitoral do país conspirou com o ANC para fraudar a votação. Zuma afirma que o seu partido obteve uma maioria de dois terços.

“Estávamos esperando, obviamente, os nossos dois terços”, disse Duduzile Zuma, uma das filhas de Zuma, numa entrevista. Mas com “o aparelhamento, há alguns problemas”.

O mais alto tribunal da África do Sul decidiu há apenas algumas semanas que Zuma não poderia servir no parlamento devido à sua condenação por desacato por não ter testemunhado perante um inquérito de corrupção. Isto também o tornou inelegível para a presidência porque o presidente deve ser membro do parlamento.

O novo partido de Zuma recebeu o nome do braço armado do ANC durante a luta contra o apartheid. Naquela época, Zuma serviu como militante clandestino na ala; suas atividades políticas o levaram à prisão em 1963. Ele passou 10 anos preso na Ilha Robben ao lado de Nelson Mandela e serviu ao ANC desde o exílio depois de ser libertado.

Durante a transição para fora do apartheid no início da década de 1990, o Sr. Zuma foi o vice-secretário-geral do ANC sob o comando do Sr. Ramaphosa. Zuma acabou por se tornar vice-presidente do segundo presidente democraticamente eleito da África do Sul, Thabo Mbeki, em 1999.

Mas Mbeki demitiu-o depois de ele ter sido implicado em suborno como parte de um negócio de armas. Zuma foi posteriormente acusado criminalmente nesse caso; essas acusações ainda estão pendentes. Zuma também foi acusado nessa altura de violar uma amiga da família que estava a visitar a sua casa, mas foi absolvido após um julgamento.

Apesar do desentendimento de Zuma com Mbeki, ele construiu uma facção leal dentro do ANC. Tornou-se o líder do partido em 2007 e o presidente do país em 2009.

Ele cumpriu nove anos politicamente tumultuados, durante os quais foi acusado de usar indevidamente dinheiro do Estado para financiar melhorias na sua propriedade rural na sua província natal, KwaZulu-Natal. Ele também foi acusado de permitir que amigos e associados saqueassem fundos do governo.

Depois de renunciar sob pressão em 2018, um juiz conduziu um inquérito público sobre corrupção que durou anos durante o seu mandato. Zuma foi condenado a 15 meses de prisão por se recusar a testemunhar perante o inquérito.

Os apoiantes de Zuma saíram às ruas em protesto em 2021, depois de ele ter sido preso, e as manifestações ficaram fora de controlo à medida que sul-africanos desiludidos incendiavam partes do país com os piores tumultos desde o fim do apartheid. Cerca de 350 pessoas morreram nos distúrbios, que causaram danos estimados em US$ 2,6 bilhões.

Sr. cumpriu cerca de dois meses de prisão antes de ser libertado em liberdade condicional médica.

Embora os sul-africanos estejam geralmente descontentes com os seus políticos, as sondagens mostram que Ramaphosa é mais popular do que Zuma. Um inquérito realizado este ano pela Ipsos South Africa concluiu que Zuma tinha o segundo índice de aprovação profissional mais elevado entre os líderes dos principais partidos políticos, atrás de Ramaphosa.

Zuma apresenta-se como um defensor da luta da maioria negra, ao mesmo tempo que retrata Ramaphosa, um investidor bilionário, como representante dos interesses das ricas empresas pertencentes a brancos.

No seu manifesto, o partido MK afirma que o Estado irá confiscar todas as terras do país e assumir o controlo dos recursos naturais para garantir que os rendimentos beneficiem todos os sul-africanos. Afirma que aumentará o salário mínimo e criará um sistema universal de saúde.

“Há mais pobreza, há mais problemas, há mais criminalidade”, disse Zuma durante uma conferência de imprensa para anunciar o partido em Dezembro passado. A liderança do ANC não estava a conseguir corrigir esses problemas, disse ele, por isso queria fazer algo a respeito.

Mas Mpumelelo Mkhabela, um analista político que escreveu um livro sobre corrupção dentro do ANCdisse que Zuma falhou durante nove anos como presidente e mais de três décadas na liderança do partido do governo para mudar drasticamente as circunstâncias dos sul-africanos negros pobres.

“As pessoas poderiam perguntar, com razão, porque é que não propagaram todas estas políticas o tempo todo”, disse Mkhabela.

Os líderes do ANC não descartaram a possibilidade de se reunirem com Zuma para formar um governo. Alguns sul-africanos estão preocupados com a possibilidade de a corrupção prosperar se isso acontecer.

Mas para os apoiantes de Zuma, as alegações de corrupção são infundadas. Tal como o ex-presidente Donald J. Trump, Zuma conseguiu transformar julgamentos e investigações numa força política. Ele se retrata como vítima de forças sinistras que tentam derrubá-lo porque defende os pobres.

Reggie Ngcobo, coordenador regional do MK em KwaZulu-Natal, disse que Zuma é “apenas um típico homem rural” cuidando do seu gado, que recebe uma crítica injusta da mídia. Ele disse que foi calorosamente recebido muitas vezes na casa do Sr. Zuma e que o Sr. Zuma melhoraria a vida da maioria negra.

Quando Zuma lançou o MK, Ngcobo, 43 anos, disse que deixou o açougue e o negócio de entregas que possuía para se voluntariar no partido em tempo integral.

Com Zuma, ele disse: “Vejo esperança e o futuro”.