Os militares israelitas afirmaram na noite de quarta-feira que tinham assumido o “controlo táctico” sobre o Corredor Filadélfia – uma faixa sensível de Gaza ao longo da sua fronteira com o Egipto – numa medida que poderia sobrecarregar ainda mais os já tensos laços de Israel com o Cairo.

O contra-almirante Daniel Hagari, porta-voz militar israelense, disse que a zona era “o tubo de oxigênio do Hamas” e tinha sido usada pelo grupo armado palestino para “contrabandear regularmente munições para o território de Gaza”. Ele disse que o Hamas também construiu túneis perto da fronteira egípcia, calculando que Israel não ousaria atacar tão perto do território egípcio.

Autoridades israelenses disseram que a tomada da área estreita, com cerca de 15 quilômetros de extensão, é de importância crucial para evitar que o Hamas se rearme por meio do contrabando transfronteiriço. “Deve estar em nossas mãos; ela deve ser fechada”, disse o primeiro-ministro Benjamin Netanyahu, de Israel, aos repórteres em dezembro, após ser questionado se Israel ainda pretendia capturar a zona.

Um oficial militar israelense, que informou os repórteres na quarta-feira sob condição de anonimato para cumprir o protocolo militar, disse que as tropas identificaram pelo menos 20 túneis que vão de Gaza ao Egito, alguns deles descobertos recentemente.

Mas, ao informar os repórteres na noite de quarta-feira, o almirante Hagari não chegou a afirmar que os túneis atravessavam a fronteira.

“Não posso dizer agora que todos estes túneis atravessam o Egito”, disse ele. “Vamos inspecionar isso e repassar a inteligência” ao Egito. Os poços dos túneis em Gaza “estão localizados nas proximidades da fronteira com o Egipto, incluindo em edifícios e casas”, acrescentou. “Investigaremos e cuidaremos de cada um desses poços.”

Após o anúncio israelita, o canal estatal Al-Qahera News do Egipto citou um alto funcionário anónimo que disse “não há verdade” nas alegações de túneis sob a fronteira.

“Estas mentiras reflectem a magnitude da crise que o governo israelita enfrenta”, disse o responsável, acrescentando: “Israel continua as suas tentativas de exportar mentiras sobre as condições no terreno das suas forças em Rafah, a fim de obscurecer o seu fracasso militar e para encontrar uma saída para sua crise política.”

O Egito tem anteriormente alertou que uma ocupação israelense do corredor fronteiriço representaria uma “séria ameaça às relações egípcio-israelenses”. Na segunda-feira, pelo menos um soldado egípcio foi morto num tiroteio com forças israelitas perto da passagem de Rafah; ambos os lados disseram que estão investigando o assunto.

As tropas israelenses não estão presentes em todos os lugares do Corredor Filadélfia, disse o oficial militar israelense, mas agora têm a capacidade de impedir efetivamente o Hamas de se mover através dos túneis abaixo e perto da fronteira. Durante a operação, as tropas israelenses destruíram uma rede de túneis que se estendia por quase um quilômetro e meio subterrâneo no leste de Rafah, disse o almirante Hagari.

O governo do Egipto contestou que os túneis transfronteiriços sejam um problema, dizendo que as suas próprias forças os eliminaram nos últimos anos.

“Israel usa estas alegações para justificar a continuação da operação Rafah e prolongar a guerra para fins políticos”, disse ele.

Um número limitado de forças israelenses também foi destacado para a área de Tel al-Sultan, no oeste de Rafah, disse a autoridade. Este é o avanço mais profundo na cidade de Rafah confirmado por Israel desde que a sua ofensiva terrestre começou no início de Maio.

O Egipto e Israel trocaram culpas sobre quem é responsável pelo encerramento contínuo da passagem de Rafah, um canal fundamental para levar ajuda a Gaza e permitir a saída dos doentes e feridos. As tropas israelitas capturaram a passagem em 6 de Maio e as autoridades israelitas, egípcias e palestinianas não conseguiram chegar a um acordo para retomar as operações no local.

Emad Mekay e Johnatan Reiss relatórios contribuídos.