Os militares de Israel disseram que estavam prosseguindo com seu ataque terrestre no sul da Faixa de Gaza na terça-feira, apesar do aumento indignação internacional sobre as suas operações lá, incluindo um ataque aéreo no fim de semana que matou dezenas de civis.

Os militares disseram que as suas tropas estavam em combate corpo-a-corpo com combatentes do Hamas e que tinham enviado uma “equipa de combate” adicional para Rafah, sem especificar quantos soldados adicionais foram enviados para a cidade do sul.

Os militares afirmaram que o seu ataque a Rafah no domingo – que provocou um incêndio mortal que matou pelo menos 45 pessoas – teve como alvo um complexo do Hamas.

Na segunda-feira, o primeiro-ministro Benjamin Netanyahu, de Israel, disse que foi um “trágico acidente” o facto de civis no campo, muitos deles deslocados de outras partes de Gaza, terem morrido.

Seus comentários, no entanto, pouco fizeram para reprimir um coro de vozes que exigiam responsabilização e a suspensão dos combates, que surgiram em meio a relatos de outro ataque mortal na vizinha Al-Mawasi na terça-feira.

Um funcionário em Gaza, Dr. Mohammed Al Moghayer, da Defesa Civil Palestina, disse que pelo menos 21 pessoas foram mortas e dezenas ficaram feridas na terça-feira, quando ataques atingiram tendas que abrigavam pessoas deslocadas em Al-Mawasi, não muito longe da cidade de Rafah. Israel declarou a área de Al-Mawasi uma zona humanitária segura. O ataque de terça-feira pareceu ocorrer perto da zona humanitária, mas não dentro dela, segundo vídeos verificados pelo The New York Times.

Os militares israelitas, que anteriormente disseram aos civis para irem para Al-Mawasi, disseram que o seu ataque não foi realizado dentro da zona segura.

Vídeos verificados pelo The Times mostram várias pessoas mortas e feridas numa área agrícola de Al-Mawasi, onde civis estavam abrigados. As imagens verificadas pelo Times mostraram uma cena caótica com mulheres e crianças gritando sobre corpos caídos no chão.

O Times verificou a localização dos vídeos comparando as imagens do rescaldo com imagens de satélite da área, mas não conseguiu verificar imediatamente se os danos foram causados ​​por um ataque aéreo israelense.

Cerca de um milhão de pessoas fugiram de Rafah durante o ataque de Israel, de acordo com as Nações Unidas. O êxodo de Rafah, outrora o principal destino das pessoas que procuravam refúgio dos combates noutras partes do enclave, é o mais recente de uma série de sequência de deslocamentos desde que Israel lançou uma guerra para desmantelar o Hamaso grupo armado que liderou o ataque mortal a Israel em 7 de outubro.

A vice-presidente Kamala Harris disse na terça-feira que “a palavra trágico nem sequer começa a descrever” as consequências do ataque aéreo de domingo que provocou o incêndio no campo.

Matthew Miller, porta-voz do Departamento de Estado, disse na terça-feira que os Estados Unidos expressaram “profunda preocupação” ao governo de Israel sobre o ataque e pediram mais informações sobre o ataque e a conflagração resultante.

“Israel disse que pode ter havido um depósito de munição do Hamas perto da área onde realizaram o ataque”, disse Miller. “É uma questão factual muito importante que precisa ser respondida.”

Miller disse que a posição dos EUA é que “não queremos que ocorram grandes operações militares” em Rafah numa escala semelhante aos anteriores ataques israelitas em Khan Younis e na Cidade de Gaza. “Neste momento, não vimos uma operação militar na escala das operações anteriores”, disse Miller.

O secretário dos Negócios Estrangeiros britânico, David Cameron, citou na terça-feira as cenas “profundamente angustiantes” do ataque de domingo ao acampamento em Rafah – cujas imagens mostravam corpos carbonizados de forma irreconhecível – ao apelar a uma investigação “rápida e abrangente”.

O porta-voz dos militares israelenses, contra-almirante Daniel Hagari, disse em entrevista coletiva na terça-feira que uma investigação estava examinando “todas as possibilidades” para determinar o que causou o incêndio no campo no domingo, incluindo se as armas foram “armazenadas em um complexo próximo para o nosso alvo.”

Os jactos israelitas dispararam as “munições mais pequenas” que podiam usar, disse ele, insistindo que “as nossas munições por si só não poderiam ter desencadeado um incêndio desta dimensão”.

Mesmo quando a causa do incêndio for estabelecida, disse o almirante Hagari, “isso não tornará a situação menos trágica”.

O almirante Hagari não deu nenhuma indicação de que os militares israelitas iriam interromper a sua operação em Rafah, de onde o Hamas lançou foguetes no domingo, disparando sirenes em Tel Aviv pela primeira vez em meses. Ele não respondeu diretamente à pergunta de um repórter sobre se os tanques haviam se movido para o centro de Rafah, dizendo que os batalhões do Hamas permaneceram na cidade e que as forças israelenses estavam operando de forma “direcionada”.

A China juntou-se na terça-feira a um número crescente de países para condenar as operações de Israel. Pequim expressou “séria preocupação” com as acções militares israelitas em Rafah, citando uma ordem do Tribunal Internacional de Justiça na semana passada que parecia apelar a Israel para parar a sua ofensiva militar na cidade. A China “opõe-se a qualquer violação do direito internacional” e “exorta veementemente Israel a ouvir a voz da comunidade internacional e a parar de atacar Rafah”, disse Mao Ning, porta-voz do Ministério dos Negócios Estrangeiros.

Mas a redacção da ordem do tribunal – que apelava a Israel para suspender imediatamente quaisquer acções em Rafah, “que possam infligir ao grupo palestiniano em Gaza condições de vida que provocariam a sua destruição física, no todo ou em parte” – era ambígua. Autoridades israelenses argumentaram que a decisão permitiu continuar os combates em Rafah porque os militares não infligiriam tais condições.

No terreno e nos arredores de Rafah, os residentes relataram fortes bombardeamentos.

“Foi uma noite sangrenta e muito difícil”, disse Nedal Kuhail, 30 anos, que se preparava na tarde de terça-feira para deixar o apartamento no bairro de Tal al-Sultan, no oeste de Rafah, onde estava abrigado com sua família desde o início de a guerra. “O perigo estava nos perseguindo por todos os lados.”

Tal al-Sultan está na mesma área do ataque mortal que Israel disse ter como alvo um complexo do Hamas no domingo, matando dois dos comandantes do grupo.

Kuhail disse por telefone que uma explosão ocorreu no andar inferior de seu prédio na noite de segunda-feira, enquanto outro apartamento próximo também foi atingido. Ele disse que viu várias pessoas que foram mortas ou feridas. “Isso nos levou a tomar a decisão rápida de deixar Rafah para sobreviver”, disse ele.

Kuhail estimou que mais de 85 por cento das pessoas restantes na sua área fugiram desde a manhã de terça-feira, instigadas pelo terror que enfrentaram durante a noite. Imagens de vídeo da agência de notícias Reuters na terça-feira mostraram pessoas deixando partes de Rafah, algumas a pé e outras em carroças, enquanto o som de explosões e tiros ecoava pelas ruas.

Kuhail disse ter encontrado um armazém vazio para alugar à sua família na área de Deir al-Balah, no centro de Gaza. Embora o armazém esteja vazio e não tenha electricidade, água ou casa de banho, Kuhail disse estar grato por pelo menos ter um lugar para ir, ao contrário de muitos outros que estão em fuga.

O relatório foi contribuído por Arijeta Lajka, Christian Triebert, Iyad Abuheweila, Alexandra Stevenson, Johnatan Reiss, Abu Bakr Bashir e Stephen Crowley