Uma investigação do Congresso descobriu que BMW, Jaguar Land Rover e Volkswagen compraram peças originárias de um fornecedor chinês sinalizado pelos Estados Unidos por participar de programas de trabalho forçado em Xinjianguma região do extremo oeste da China onde a população local está sujeita a vigilância e detenções em massa.

Tanto a BMW como a Jaguar Land Rover continuaram a importar componentes fabricados pela empresa chinesa para os Estados Unidos, em violação da lei americana, mesmo depois de terem sido informados por escrito sobre a presença de produtos proibidos na sua cadeia de abastecimento, afirma o relatório.

A BMW despachou para os Estados Unidos pelo menos 8 mil veículos MINI contendo a peça depois que o fornecedor chinês foi adicionado, em dezembro, a uma lista do governo dos EUA de empresas que participam de trabalho forçado. A Volkswagen tomou medidas para corrigir o problema.

A investigação, iniciada em 2022 pelo presidente do Comitê de Finanças do Senado, Ron Wyden, de Oregon, um democrata, destaca o risco para as grandes montadoras enquanto os Estados Unidos tentam fazer cumprir uma lei de dois anos com o objetivo de bloquear mercadorias de Xinjiang. A Lei de Prevenção do Trabalho Forçado Uigur proíbe que produtos fabricados total ou parcialmente em Xinjiang sejam importados para os Estados Unidos, a menos que o importador possa provar que não foram fabricados com trabalho forçado.

Em um comunicado, Wyden disse que “as montadoras estão enfiando a cabeça na areia e depois jurando que não conseguem encontrar nenhum trabalho forçado em suas cadeias de abastecimento”.

“De alguma forma, a equipe de supervisão do Comitê de Finanças descobriu o que empresas multibilionárias aparentemente não conseguiram: que a BMW importava carros, a Jaguar Land Rover importava peças e a VW AG fabricava carros que incluíam componentes fabricados por um fornecedor proibido por usar trabalho forçado uigure”, ele adicionou. “O autopoliciamento das montadoras claramente não está funcionando.”

A peça em questão é conhecida como transformador LAN e faz parte de um sistema que permite a comunicação entre os componentes eletrônicos de um veículo. As montadoras não compraram o componente diretamente do Sichuan Jingweida Technology Group, também conhecido como JWD, fabricante chinês que teria utilizado trabalho forçado. Em vez disso, fazia parte de uma unidade eletrônica que compraram da Lear Corp., fornecedora de sistemas elétricos automotivos.

A Lear disse em comunicado que não tinha relacionamento direto com a JWD, mas comprou as peças de outro fornecedor. Quando Lear soube que o JWD havia sido adicionado à lista de trabalho forçado, a empresa disse: “Notificamos imediatamente nossos clientes sobre produtos que contêm esses componentes e trabalhamos com nosso fornecedor para reencaminhar rapidamente a fabricação desses componentes para outro subfornecedor. ”

Acrescentou: “Levamos estas questões a sério e partilhamos o desejo da comissão de combater o trabalho forçado”.

O governo chinês gere programas que enviam grupos de pessoas para Xinjiang para trabalhar em empresas e explorações agrícolas privadas, e especialistas em direitos humanos dizem que alguns destes acordos são coagidos. Relatórios publicados nos últimos anos por pesquisadores do Australian Strategic Policy Institute e da Sheffield Hallam University vincularam o JWD a programas de transferência de mão de obra patrocinados pelo governo, incluindo transferências de centenas de pessoas de Xinjiang para a empresa em 2018. Em dezembro, o governo dos EUA acrescentou JWD a uma lista de empresas que trabalharam com o governo de Xinjiang para recrutar, transportar ou receber trabalho forçado.

A Lear notificou as três montadoras em janeiro de que lhes havia vendido a peça JWD. Posteriormente, a Volkswagen revelou voluntariamente aos agentes alfandegários dos EUA que os carros então em trânsito para os Estados Unidos continham a peça. A empresa providenciou a substituição da peça nos portos dos EUA antes de entrarem no país.

Mas o comitê disse que a BMW, mesmo depois de receber sua carta de Lear, continuou a importar essa peça e milhares de veículos MINI que a continham até pelo menos abril de 2024. A BMW parecia ter interrompido suas importações somente depois que o comitê a questionou repetidamente sobre JWD, De acordo com o relatório.

A BMW disse em comunicado que tomou medidas para interromper as importações dos componentes e substituiria voluntariamente as peças nos veículos que os continham. “O Grupo BMW tem padrões e políticas rigorosas em matéria de práticas laborais, direitos humanos e condições de trabalho, que todos os nossos fornecedores diretos devem seguir”, afirmou a empresa.

A Jaguar Land Rover também recebeu a carta de Lear em janeiro, mas disse ao comitê que sua subsidiária norte-americana não foi informada sobre isso, segundo o relatório. A empresa continuou importando o componente JWD até pouco depois de 22 de abril, quando Lear reiterou a informação à Jaguar Land Rover.

A Volkswagen também continua a manter uma instalação em Xinjiang através de uma joint venture com uma empresa estatal chinesa. A Volkswagen disse ao comitê que uma empresa externa auditou a instalação e a concluiu livre de trabalho forçado em 2023, mas se recusou a fornecer ao Congresso uma cópia completa da auditoria.

A Jaguar Land Rover e a Volkswagen não responderam aos pedidos de comentários.

A China nega a existência de trabalho forçado e violações dos direitos humanos em Xinjiang. Segundo o governo dos EUA, de 2017 a 2019, as autoridades chinesas em Xinjiang detiveram mais de um milhão de uigures étnicos e outras minorias em centros de reeducação.

Hoje, continuam a registar-se elevadas taxas de prisão e muitas formas de doutrinação política, de acordo com um relatório do Serviço de Pesquisa do Congresso. O jornal New York Times também documentou O programa de detenções em massa da China em Xinjiang.

A China é o maior mercado automóvel do mundo e o que mais cresce. O país foi responsável por cerca de um terço dos carros que a BMW e a Volkswagen venderam no primeiro trimestre e cerca de um quinto das vendas da Jaguar Land Rover.

Mas os fabricantes de automóveis estrangeiros têm lutado para manter a quota de mercado no meio de um ataque de novos concorrentes chineses focados em veículos eléctricos. E tornou-se cada vez mais difícil para os fabricantes de automóveis estrangeiros manter um bom relacionamento com o governo chinês, ao mesmo tempo que aderem aos padrões de direitos humanos dos Estados Unidos e da Europa.

Os carros têm dezenas de milhares de componentes, e a parte JWD encontra-se em várias camadas da cadeia de abastecimento dessas grandes montadoras. Ainda assim, a comissão do Senado disse que os incidentes sublinharam a inadequação dos actuais sistemas utilizados para identificar o trabalho forçado, como questionários, autorrelatos e auditorias limitadas de fornecedores directos.

Richard Mojica, advogado alfandegário da Miller & Chevalier, disse que os fabricantes de automóveis enfrentam uma tarefa “enorme” ao tentar rastrear todas as suas cadeias de abastecimento, em parte porque dependem fortemente da cooperação de fornecedores diretos, o que nem sempre acontece.

Os Estados Unidos “ainda não detiveram automóveis e componentes automotivos em quantidades significativas”, disse ele. Mas um aumento na fiscalização governamental poderá levar os fabricantes de automóveis e os seus fornecedores a mapearem estas redes de abastecimento com mais urgência.

Empresas comprando algodão, tomates, painéis solares, minerais críticos e outros produtos provenientes da China também enfrentaram a exposição a Xinjiang nas suas cadeias de abastecimento.

Na quinta-feira passada, a administração Biden adicionou 26 empresas têxteis chinesas à Lei de Prevenção do Trabalho Forçado Uigur lista de entidades, citando seus laços com o trabalho forçado. Wyden disse que apelaria à alfândega dos EUA para intensificar a sua aplicação e reprimir os infratores.