A Índia venceu a Copa do Mundo de Críquete masculino no sábado, derrotando a África do Sul e encerrando um período de seca nas vitórias em torneios que durou mais de uma década, mesmo com o país dominando o esporte globalmente em outras medidas como talento, dinheiro e influência.

O torneio foi disputado em várias ilhas do Caribe, com algumas partidas sediadas nos Estados Unidos, inclusive em um estádio pop-up Em Nova Iórque. Quando a final, em Barbados, terminou com a Índia declarada campeã, era perto da meia-noite em casa, onde multidões alegres tomaram as ruas de várias cidades.

“Talvez em algumas horas isso seja absorvido, mas é uma sensação ótima”, disse Rohit Sharma, capitão da Índia, que fez um tour pelo estádio com a filha apoiada nos ombros para agradecer à multidão. “Para cruzar a linha – é ótimo para todos.”

Foi uma partida muito disputada e profundamente emocionante para a Índia, em parte porque muitos de seus jogadores mais experientes, incluindo Sharma, 37, estavam perto do fim de suas carreiras. A Índia venceu a Copa do Mundo pela última vez no T20, o formato mais curto de críquete, em 2007, quando Sharma estava apenas começando. O prêmio principal também escapou de Virat Kohli, 35 anos, um dos ícones mais reconhecidos do críquete. Rahul Dravid, técnico da Índia, nunca havia vencido uma Copa do Mundo durante sua longa e ilustre carreira como jogador.

Todos os três homens terminaram a noite felizes, com Sharma e Kohli anunciando sua aposentadoria do jogo curto e acelerado. Dravid, que terminou a sua passagem como seleccionador da Índia, é normalmente uma presença calma e estóica. Mas depois da vitória ele estava gritando e comemorando.

O presidente da Índia, Draupadi Murmu, e o primeiro-ministro, Narendra Modi, parabenizaram a equipe. “Em campo você ganhou a Copa do Mundo. Mas nas aldeias, ruas e comunidades da Índia, você conquistou os corações dos nossos compatriotas”, disse Modi em uma mensagem de vídeo.

O críquete, seguido por centenas de milhões de pessoas, é uma parte crucial da marca global da Índia – talvez ainda mais importante do que a indústria cinematográfica do país. O órgão dirigente do críquete na Índia foi por vezes acusado de usar o seu peso económico descomunal para ditar os termos dos eventos globais de críquete, reflectindo o seu estatuto de contribuinte mais rico e um destino para os melhores jogadores do mundo.

O início da Premier League indiana em 2007 transformou um esporte que antes era visto como lento e sem dinheiro. Em apenas 17 anos, o valor da marca da liga ultrapassou US$ 10 bilhões, colocando-a entre as ligas esportivas mais ricas do mundo. Os jogadores rotineiramente ganham contratos no valor de mais de US$ 1 milhão por uma temporada que dura cerca de oito semanas, com alguns dos mais bem pagos perto de US$ 3 milhões.

No ano passado, a Índia lançou a liga irmã do IPL, a Women’s Premier League, com US$ 500 milhões – um investimento semelhante ao que deu início à liga masculina – e já está expandindo oportunidades para mulheres na Índia e para talentos de todo o mundo. A riqueza da liga significou mais investimentos nas bases para desenvolver mais jogadores. As jogadoras há muito tempo na sombra do futebol masculino estão agora a encontrar o apoio das marcas, mais telespectadores e milhares de pessoas comparecendo aos seus jogos nos estádios.

E os jogadores estrangeiros em ambas as ligas – todos com muitos seguidores no país – são um impulso de relações públicas para a Índia enquanto viajam para jogar, usando as redes sociais para manifestar admiração pela cultura de um país muito diversificado.

Na Índia, uma nação louca por críquete que acompanha de perto cada movimento dos jogadores dentro e fora do campo, muitos desta geração de estrelas têm sido modelos que poderiam ajudar o país a avançar nas questões sociais, especialmente no que diz respeito a uma vida pública que continua dominado pelos homens.

Sharma, o capitão, casado com um profissional de gestão esportiva, e Kohli, casado com um ator, falam frequentemente do papel de seus parceiros em suas carreiras. A esposa de Sharma, Ritika Sajdeh, e sua filha estão frequentemente ao seu lado durante as turnês, enquanto Kohli é frequentemente visto fazendo videochamadas para sua família no estádio após os jogos.

“A maior preocupação da nossa filha era se todos os jogadores tivessem alguém para abraçá-los depois que ela os visse chorando na TV”, disse Anushka Sharma, esposa de Kohli. postado nas redes sociais depois da vitória.

Jasprit Bumrah, eleito o jogador mais valioso da Copa do Mundo, deu entrevista pós-premiação com sua esposa, a radialista Sanjana Ganesan. Este era um casal de trabalhadores em turnê. Atrás deles, em meio às comemorações, estava seu bebê de 10 meses sendo cuidado em um carrinho.

“Muito obrigado por falar conosco, Jasprit, e tudo de bom para…” a Sra. Ganesan começou ao encerrar a entrevista. Mas seu marido deu um abraço antes que ela terminasse de falar e depois voltou correndo para se juntar aos companheiros de equipe na comemoração.