O ano mais quente já registado, 2023, foi também o mais extremo em termos de incêndios florestais, de acordo com uma nova investigação.

Tanto a frequência como a intensidade dos incêndios florestais extremos mais do que duplicaram nas últimas duas décadas, concluiu o estudo. E quando se consideram as consequências ecológicas, sociais e económicas dos incêndios florestais, seis dos últimos sete anos foram os mais “energeticamente intensos”.

“O fato de termos detectado um aumento tão grande em um período tão curto de tempo torna as descobertas ainda mais chocantes”, disse Calum Cunningham, pesquisador de pós-doutorado em pirogeografia na Universidade da Tasmânia e principal autor do estudo publicado segunda-feira na revista. Ecologia e Evolução da Natureza. “Estamos vendo as manifestações de um clima cada vez mais quente e seco diante de nossos olhos nestes incêndios extremos.”

Na semana passada, incêndios florestais em Novo México matou duas pessoas e queimou mais de 24.000 hectares; em Sul da Califórnia, mais de 14.000 acres foram queimados perto de Los Angeles; e em Perupelo menos 12 pessoas morreram e muitas outras ficaram feridas em incêndios que começaram na quinta-feira devido à queima de resíduos de colheitas, segundo autoridades de saúde e ministros turcos.

Embora os incêndios florestais possam ser mortais e custar aos Estados Unidos até US$ 893 bilhões anualmenteque inclui os custos de reconstrução e os efeitos económicos da poluição e dos ferimentos, a maioria dos incêndios são “relativamente benignos e, na maioria dos casos, ecologicamente benéficos”, disse o Dr.

O novo estudo analisou a potência total emitida por grupos de eventos de incêndio, definidos como incêndios que ocorrem ao mesmo tempo nas proximidades, ou no mesmo local, em vários momentos num único dia. Os investigadores analisaram 21 anos de dados recolhidos por dois satélites da NASA entre janeiro de 2003 e novembro de 2023 para quantificar como a atividade do fogo mudou ao longo do tempo.

Eles identificaram 2.913 eventos extremos em mais de 30 milhões de incêndios em todo o mundo. Esses incêndios extremos também foram definidos pela grande quantidade de fumo que emitiram, pelos elevados níveis de emissões de gases com efeito de estufa, que podem acelerar ainda mais o aquecimento global, e pelos efeitos ecológicos, sociais e económicos do incêndio.

“Este tem sido o Santo Graal para mim”, disse David Bowman, autor sênior do estudo e professor de pirogeografia e ciência do fogo na Universidade da Tasmânia. Embora tenha observado os incêndios a ficarem mais fortes, especialmente na Austrália depois dos “incêndios florestais de verão negro” de 2019 terem matado 173 pessoas e quase três mil milhões de vertebrados, ele disse que precisava dos dados do estudo para mostrar uma tendência e transmitir que algo enorme está a acontecer.

“Quando você tem esses sinais tão assustadores, também é muito motivador”, disse Bowman. “Há um imperativo de fazer algo sobre isso.”

O aumento global na frequência e intensidade dos incêndios foi causado quase exclusivamente por mudanças em duas regiões. Nas florestas temperadas de coníferas do oeste dos Estados Unidos e do Canadá, os incêndios extremos aumentaram mais de 11 vezes, de seis em 2003 para 67 em 2023. As florestas boreais da América do Norte e das latitudes setentrionais da Rússia registaram um aumento de 7,3 vezes na incêndios energeticamente extremos.

Os cientistas planeiam examinar porque é que os incêndios nestes biomas foram tão extremos, mas o Dr. Cunningham disse que as suas descobertas são consistentes com os efeitos das alterações climáticas, que tornam as condições mais quentes e secas nestas florestas e mais propícias a eventos extremos.

Esta escala de incêndios florestais ameaça não apenas as comunidades próximas, mas também as pessoas que vivem longe porque fumaça densa pode significativamente afetar a qualidade do ar e pode viajar grandes distâncias.

“Os maiores eventos de fumaça vêm dos incêndios mais intensos”, disse Jeffrey Pierce, professor de ciências atmosféricas na Colorado State University. “Se você não tem como limpar o ar em sua casa ou procura locais que tenham sistemas de purificação de ar,” fumaça de incêndio florestal pode ter saúde forte efeitos.

Jennifer R. Marlon, cientista pesquisadora e professora da Escola de Meio Ambiente de Yale e do Programa de Comunicação sobre Mudanças Climáticas de Yale, disse que o estudo mostrou que os humanos estão mudando os padrões de queima de florestas e pastagens muito além do que já fizemos no passado.

“Incêndios florestais maiores e mais graves são uma das manifestações mais óbvias de um planeta que está esquentando”, disse o Dr. Marlon por e-mail. “Se pudermos ajudar as pessoas a compreender melhor essa ligação, poderemos conseguir apoio para trabalhar mais rapidamente para reduzir as causas profundas do problema: a queima de combustíveis fósseis.”