Um indiano se declarou inocente na segunda-feira das acusações de orquestrar um plano fracassado de assassinato contra um separatista sikh em Nova York, um plano que os promotores dizem que ele elaborou em nome de um funcionário não identificado do governo indiano.

O réu, Nikhil Gupta, foi preso na República Checa há um ano e extraditado na semana passada para comparecer pela primeira vez no tribunal federal de Manhattan. Ele é acusado de tentar organizar o assassinato de Gurpatwant Singh Pannuncidadão americano e advogado de um grupo separatista Sikh com sede em Nova York.

A tentativa de assassinato, que ocorreu num contexto de dúvidas sobre a situação da Índia compromisso com a democraciaabrangeu vários países e refletiu o assassinato bem-sucedido de outro separatista no Canadá, dizem os promotores.

Na manhã de segunda-feira, Gupta entrou no tribunal de Lower Manhattan vestindo um cardigã azul e uma camisa estampada amarela e parecia relaxado enquanto falava com seu advogado, Jeffrey Chabrowe, na mesa da defesa. Ele está detido no Centro de Detenção Metropolitano, no Brooklyn, desde que desembarcou nos Estados Unidos, na tarde de sexta-feira.

Em uma declaração aos repórteres após a acusação, Chabrowe chamou o caso de “assunto complexo” para a Índia e os Estados Unidos. “Serão desenvolvidos antecedentes e detalhes que poderão lançar as alegações do governo sob uma luz inteiramente nova”, disse ele.

Gupta é acusado de assassinato de aluguel e conspiração para cometer assassinato de aluguel. Se condenado, ele enfrentará no máximo 10 anos de prisão por cada acusação. Ele foi enviado de volta ao centro de detenção após a acusação de segunda-feira e deve comparecer novamente ao tribunal em 28 de junho.

Damian Williams, o procurador dos EUA para o Distrito Sul de Nova Iorque, classificou a tentativa de assassinato como uma “ameaça mortal e ultrajante”. Em um acusação revelado em novembro, os promotores federais de Manhattan descreveram uma conspiração audaciosa que começou por volta de maio de 2023, quando um funcionário do governo indiano convocou Gupta para organizar o assassinato de Pannun, que morava em Nova York na época.

Pannun é conselheiro geral da Sikhs for Justice, uma organização que apoia a secessão de Punjab, um estado no norte da Índia. Ele é um crítico veemente do governo indiano e foi banido do país, dizem os promotores.

Gupta, que vivia na Índia, contou ao funcionário do governo sobre “seu envolvimento no tráfico internacional de narcóticos e armas”, de acordo com a acusação.

Seguindo as instruções do funcionário do governo indiano, o Sr. Gupta contatou um homem que ele acreditava que o ajudaria a contratar um assassino em Nova York, mas que na verdade era um agente do governo americano. Esse agente apresentou o Sr. Gupta a um oficial disfarçado da Drug Enforcement Administration que fingiu ser o assassino.

Em acordos intermediados por Gupta, o funcionário do governo indiano concordou em pagar ao oficial da DEA US$ 100 mil para matar Pannun, incluindo um adiantamento em dinheiro de US$ 15 mil pelo trabalho, disseram os promotores.

Gupta então compartilhou informações pessoais sobre o Sr. Pannun com o policial disfarçado, incluindo o endereço do Sr. Pannun em Nova York e seu número de telefone. Quando o oficial indiano pediu atualizações, o Sr. Gupta transmitiu fotos de vigilância do Sr. Pannun que o agente lhe havia enviado.

Gupta instruiu o oficial disfarçado a realizar o assassinato o mais rápido possível, mas pediu-lhe que não o fizesse na época das reuniões de alto nível entre autoridades americanas e indianas, de acordo com a acusação. O primeiro-ministro Narendra Modi visitou Washington e encontrou-se com o presidente Biden em junho de 2023.

Então, disseram os promotores, em 18 de junho daquele ano, homens armados mataram Hardeep Singh Nijjar, outro líder separatista Sikh, na Colúmbia Britânica, Canadá. Nijjar conhecia Pannun e também era um crítico ferrenho do governo indiano.

Pouco depois, disseram os promotores, Gupta disse ao policial disfarçado que Nijjar “também era o alvo” e que “temos tantos alvos”. Gupta então disse ao policial – o falso assassino – que “agora não havia necessidade de esperar” para matar Pannun, disseram os promotores.

Na segunda-feira, Pannun, que estava sentado apenas algumas fileiras atrás de Gupta na galeria do tribunal, disse em um comunicado que tinha “plena fé” de que os Estados Unidos responsabilizariam Gupta e seus co-conspiradores.

“O atentado contra a minha vida em solo americano é o caso flagrante do terrorismo transnacional da Índia desafiando a soberania da América e prova inequivocamente que a Índia de Modi acredita no uso da violência para suprimir a opinião política dissidente”, disse ele.

O caso de Gupta ameaçou complicar as delicadas relações entre Washington, Ottawa e Nova Deli. Durante a sua presidência, Biden cortejou os líderes da Índia para combater a influência da Rússia e da China, apesar das crescentes preocupações sobre o compromisso da Índia com a democracia.

Modi, que está no cargo desde 2014, foi reeleito primeiro-ministro da Índia em junho, mesmo quando o seu partido Bharatiya Janata perdeu a maioria no Parlamento.