O chefe de uma instituição de caridade chamada Modest Needs foi acusado na terça-feira de desviar US$ 2,5 milhões para alugar um arranha-céu Columbus Circle, fazer cirurgias estéticas e jantar regularmente em alguns dos restaurantes mais caros de Manhattan.

O executivo da instituição de caridade, Keith Taylor, foi acusado numa queixa federal de desviar dinheiro doado através da plataforma de crowdfunding da instituição de caridade para contas pessoais, evitando mais de 1 milhão de dólares em impostos e criando um conselho de administração fictício preenchido com nomes de conhecidos desconhecidos.

“Keith Taylor alegou falsamente que as doações para a sua instituição de caridade ajudariam famílias trabalhadoras com despesas inesperadas que as colocariam em risco de ficar sem abrigo”, disse Damian Williams, procurador dos EUA para o Distrito Sul de Nova Iorque, num comunicado. Ele acrescentou que, em vez disso, o réu “defraudou os doadores da instituição de caridade e tirou injustamente dinheiro dos bolsos dos mais necessitados”.

Taylor, 56, foi libertado da custódia na terça-feira sem ter que pagar fiança. Brian Ketcham, advogado do Sr. Taylor, disse na noite de terça-feira que seu cliente nega as acusações e pretende limpar seu nome.

Keith Taylor apareceu frequentemente em reportagens.Crédito…Ozier Muhammad/The New York Times

A Modest Needs, fundada por Taylor em 2002, afirma fornecer “subsídios de emergência para trabalhadores de baixa renda que correm o risco de cair na pobreza”, de acordo com seu relatório. local na rede Internet. Em 2009, o Sr. Taylor disse CNN ele teve a ideia de Modest Needs depois de refletir sobre um pequeno, mas significativo ato de gentileza que o ajudou a pagar o aluguel após um caro conserto de carro. Às vezes, disse ele, US$ 10 ou US$ 20 podem ajudar as pessoas a sobreviver.

A organização Página do YouTube e local na rede Internet estão cheios de apelos urgentes. Nos apelos aos possíveis doadores, as pessoas descrevem circunstâncias dolorosas que as levaram a procurar ajuda de estranhos, como custos com cuidados infantis, dívidas médicas e despejos iminentes.

A humilde apresentação da Modest Needs aos doadores disparou, assim como o perfil do Sr. Taylor.

Durante os seis anos iniciados em 2016, a instituição de caridade arrecadou cerca de US$ 9,9 milhões em doações, de acordo com a denúncia. Mas, desse montante, apenas 5,9 milhões de dólares foram gastos em custos empresariais, distribuídos como subvenções ou pagos a outros funcionários que não o Sr. Taylor.

Os promotores dizem que Taylor pegou dinheiro destinado a ajudar os mais necessitados e, em vez disso, gastou-o em alguns dos alimentos mais caros da América.

Entre 2016 e maio deste ano, o Sr. Taylor gastou mais de US$ 320 mil em refeições e bebidas em restaurantes de Manhattan, de acordo com promotores.

Em cinco anos, começando em 2017, diz a denúncia, Taylor gastou mais de US$ 101 mil na Jean-Georges, uma empresa duas estrelas Michelin restaurante em Midtown, onde uma das pessoas falsamente listadas como membro do conselho trabalhava como barman.

O barman disse aos investigadores que o Sr. Taylor frequentava regularmente o restaurante, às vezes visitando o bar duas vezes por dia. Preços no restaurante variam de US$ 32 por um prato de massa a US$ 188 por um bife de lombo para dois.

Outro favorito do Sr. Taylor era o Per Se, um restaurante do Columbus Circle com três estrelas Michelin e um menu degustação de nove pratos isso custa US$ 390. Os promotores dizem que Taylor gastou mais de US$ 68 mil lá. No Masa, um dos restaurantes de sushi mais aclamados da América, a denúncia diz que Taylor gastou US$ 25.930 no mesmo período.

A denúncia também diz que Taylor gastou mais de US$ 300 mil no aluguel de um arranha-céu de luxo a poucos minutos dos restaurantes. Seu registro eleitoral lista sua residência como um apartamento no 30º andar de um prédio com vista para o Central Park. Os aluguéis mensais de uma unidade de dois quartos nos andares superiores variam entre US$ 6 mil e US$ 7 mil, de acordo com o site de listagem de imóveis StreetEasy.

Entre 2020 e 2022, o Sr. Taylor gastou US$ 63.000 em suas próprias despesas médicas, que incluíam cirurgia estética, de acordo com a denúncia.

Melanie Cochran, de Nashville, tornou-se amiga de Taylor há quase duas décadas e eles mantiveram contato ao longo dos anos.

Sua fundação até deu a Cochran algumas centenas de dólares para cobrir o custo do pagamento do carro, disse ela. Ela disse que solicitou os fundos há vários meses e que o dinheiro foi enviado diretamente para a CarMax em seu nome.

Ela disse que ficou chocada com as acusações.

“A fundação ajudou muitas pessoas”, disse Cochran. “Ele é muito inteligente e muito gentil, tem muita empatia.”

Cochran disse que viu Taylor pela última vez durante uma visita à cidade de Nova York há cerca de dois anos, durante a qual eles desfrutaram de um jantar caro com muitas bebidas no Delice & Sarrasin, um restaurante vegano em Greenwich Village.

Até onde ela sabe, a fundação ainda estava em funcionamento quando conversaram há cerca de um mês, disse ela, embora o Sr. Taylor tenha dito que estava passando por um “momento difícil”, com muitas pessoas solicitando assistência e poucos doadores doando.

A nova denúncia não é a primeira vez que a liderança de Taylor é questionada. Em 2012, o Charity Navigator, um site que classifica organizações sem fins lucrativos, emitiu um alerta aos possíveis doadores. Descreveu um empréstimo de US$ 26 mil da instituição de caridade aos cofres pessoais do Sr. Taylor, que foi discriminado nas declarações fiscais do grupo.

Taylor processou a Charity Navigator no ano seguinte, dizendo que ela estava retaliando contra ele depois que ele questionou sua metodologia. Ele desistiu do processo pouco depois. O aviso foi removido do site e Modest Needs atualmente tem um classificação de quatro estrelaso mais alto.

Em 2014, a American Express processou o Sr. Taylor por mais de US$ 31.000 em dívidas de cartão de crédito. A empresa não levou o caso além da denúncia inicial, mas três anos depois, processou-o novamente por uma quantia não paga, pouco menos de US$ 30 mil, na mesma conta. Essa disputa terminou com o tribunal ordenando que o Sr. Taylor pagasse o saldo devedor e custas judiciais adicionais.

Mas as Modest Needs do Sr. Taylor mantiveram um alto perfil e uma reputação sólida. Em 2020, foi incluído em um New York Times artigo que sugeriu maneiras de ajudar estranhos durante a pandemia de Covid-19.

Em uma CNN entrevista em 2002, Daryn Kagan, um ex-âncora, apresentou o Sr. Taylor como “apenas um cara comum com um coração muito grande” tentando ajudar as pessoas necessitadas.

“Vamos, diga a verdade. Você é um cara muito rico e rico que está espalhando seu dinheiro por aí, certo? Sra. Kagan perguntou ao Sr. Taylor, provocando.

“Eu gostaria”, ele começou a responder, antes de se interromper. “Não dificilmente.”

Kirsten Noyes contribuiu com pesquisas.