Desde que o Congresso aprovou um projeto de lei que obrigaria a empresa chinesa ByteDance a vender ou encerrar o TikTok, uma das maiores questões tem sido: quem poderia comprá-lo, dadas as considerações tecnológicas, políticas e financeiras?

O bilionário Frank McCourt levantou a mão.

McCourt disse na quarta-feira que estava trabalhando para reunir um grupo de licitantes para comprar o aplicativo de mídia social. Seu objetivo ao fazer isso é repensar como o TikTok e a Internet em geral usam os dados e consideram a privacidade. Ele já está discutindo o aplicativo com acadêmicos e estudiosos do impacto da tecnologia, como Jonathan Haidt, cujo livro “A geração ansiosa”, sobre como os smartphones afetaram a saúde mental dos adolescentes, está nas listas dos mais vendidos há mais de um mês.

McCourt, ex-proprietário do Los Angeles Dodgers que fez fortuna no mercado imobiliário, há muito se interessa pelo papel da tecnologia e da sociedade. Ele está em uma cruzada para refazer a Internet e tomar o controle dos dados dos usuários de gigantes da tecnologia como Facebook e TikTok, estabelecendo uma iniciativa chamada Projeto Liberdade em 2021 para focar nesses esforços.

“Esta parecia ser uma grande oportunidade para realmente criar uma alternativa à Internet atual, que foi colonizada por grandes plataformas, incluindo o TikTok”, disse McCourt em entrevista. Ele disse que o acordo poderia ajudar os usuários a “controlar sua identidade, possuir e controlar seus dados”.

Se a ByteDance conseguirá encontrar um comprador para o TikTok será crucial para determinar seu destino: se não conseguir, poderá ser forçada a fechar nos Estados Unidos. Mas a venda do TikTok seria extremamente cara, limitando o seu grupo de compradores. Isso ocorre porque a maioria das grandes empresas de tecnologia provavelmente enfrentaria um escrutínio antitruste se tentassem adquirir o aplicativo.

Esses desafios não diminuíram totalmente o interesse em um dos aplicativos de mídia social mais populares do mundo. Steven Mnuchin, ex-secretário do Tesouro, ganhou as manchetes em março por dizer que estava “tentando formar um grupo para comprar o TikTok, porque eles deveriam ser propriedade de empresas americanas”. Os investidores norte-americanos da TikTok incluem o Susquehanna Investment Group e a General Atlantic.

A candidatura de McCourt ainda está em fase inicial. Ele não listou todas as pessoas com quem discutiu a compra nem explicou onde poderia obter capital para a oferta.

Ainda há muitas dúvidas sobre como seria uma venda do TikTok. O governo chinês tem o poder de impedir a venda do valioso algoritmo do TikTok, e as operações entre os negócios do TikTok nos EUA e os da ByteDance também podem ser difíceis de desmontar. Dada essa incerteza, McCourt disse que era muito cedo para discutir uma avaliação potencial. Mas ele está interessado no TikTok sem sua tecnologia de recomendação de vídeo e já contratou consultores financeiros do banco de investimentos Guggenheim Securities e consultores jurídicos do escritório de advocacia Kirkland & Ellis.

“Duvidamos muito que a China venda o TikTok com o algoritmo”, disse McCourt. “Somos o único licitante que não quer o algoritmo porque estamos falando de uma arquitetura diferente, de uma forma diferente de pensar sobre a Internet e como ela funciona.”

Ele disse que há valor na enorme base de usuários do TikTok, em seu conteúdo, na marca e em “muita tecnologia aquém do algoritmo”.

Em abril, Presidente Biden assinou a nova lei, que foi aprovada rapidamente no Congresso após um quase um ano processo a portas fechadas. Legisladores e funcionários de inteligência expressaram preocupações crescentes de que o TikTok represente uma ameaça à segurança nacional. A empresa processou o governo federal na semana passada e está pagando por uma contestação legal separada dos criadores do TikTok, dizendo que gastou bilhões para resolver questões de segurança e que a lei viola a Primeira Emenda.