As forças russas aproximaram-se na terça-feira da parte central de Vovchansk, uma cidade no nordeste da Ucrânia que têm atacado nos últimos 10 dias como parte de uma nova ofensiva na região.

Roman Semenukha, vice-chefe da administração militar na região nordeste de Kharkiv, disse na televisão na segunda-feira que as forças ucranianas perderam cerca de 40% da cidade, com as tropas russas avançando do norte.

Mapas de código aberto do campo de batalha compilados por grupos independentes também mostram que a Rússia controla agora a parte norte da cidade, que tinha uma população pré-guerra de 17.000 habitantes.

Vovchansk, que fica a apenas oito quilômetros da fronteira russa, tem sido o principal alvo da nova ofensiva de Moscou. Tanto as autoridades dos EUA quanto o presidente Vladimir V. Putin, da Rússia, disseram que a ofensiva faz parte de um esforço para estabelecer uma zona tampão.

A intenção, dizem analistas e oficiais militares, é pressionar Forças ucranianas longe da fronteirapara evitar que atacassem vilas e cidades russas com artilharia.

“As forças do Kremlin tentarão fazer mais avanços nas próximas semanas e tentar criar uma zona tampão ao longo da fronteira com a Ucrânia”, disse Lloyd J. Austin III, secretário da Defesa dos EUA. disse na segunda-feira durante uma reunião com aliados ocidentais da Ucrânia.

As forças russas também avançaram para oeste de Vovchansk, avançando cerca de oito quilómetros para dentro do território ucraniano, a norte de Kharkiv, a segunda maior cidade da Ucrânia. Eles agora controlam mais de 70 milhas quadradas de terras ucranianas na área e obtiveram os maiores ganhos territoriais desde o final de 2022.

Autoridades ucranianas afirmaram nos últimos dias que a situação na região se estabilizou graças à redistribuição urgente de unidades ucranianas que conseguiram retardar o avanço russo.

O Exército Ucraniano alertou que a Rússia poderia abrir outra frente mais ao norte de Kharkiv, em direção à cidade de Sumy. As autoridades disseram que a Rússia está a concentrar forças através da fronteira e a realizar ataques de sabotagem e reconhecimento na área.

General Kyrylo Budanovchefe da inteligência militar da Ucrânia, disse ao The New York Times na semana passada que esperava que as forças russas fizessem um forte avanço na direção de Sumy após o culminar da sua ofensiva na região de Kharkiv.

Por enquanto, as tropas russas parecem determinadas a capturar Vovchansk. Eles atacam a cidade há dias com poderosas armas guiadas, conhecidas como bombas planadoras, que podem lançar centenas de quilos de explosivos com o impacto, disseram autoridades ucranianas.

Depois de chegarem aos arredores da cidade nos primeiros dias da ofensiva de 10 dias atrás, as forças russas avançaram lentamente para dentro dela, engajando-se em combates de rua.

Oleh Syniehubov, chefe da administração militar regional de Kharkiv, disse na segunda-feira que a linha da frente em Vovchansk corre agora ao longo do rio Vovcha, que separa a parte norte da cidade do resto. “Nossos soldados estão tentando retomar casa por casa, rua por rua”, disse ele.

As forças russas também realizaram ataques em pontes sobre um rio que corre mais a sul, no que parece ser uma tentativa de perturbar as linhas logísticas da Ucrânia na área.

“Vovchansk é o maior assentamento imediatamente na fronteira que forneceria às forças russas um campo de preparação perto da retaguarda russa para preparar e lançar a segunda fase da operação ofensiva russa”, disse o comunicado. Instituto para o Estudo da Guerraum think tank com sede em Washington, disse no fim de semana.

As autoridades ucranianas têm lutado para evacuar os residentes da cidade sob fogo.

“A situação na Ucrânia deteriorou-se mais uma vez dramaticamente com os massivos ataques aéreos russos contra a infra-estrutura civil e a brutal ofensiva russa na área de Kharkiv”, disse o comunicado. Ministra das Relações Exteriores da Alemanha, Annalena Baerbockdisse na terça-feira durante uma visita a Kiev.