No início, Nigel Farage manteve a calma. Quando os manifestantes interromperam um discurso de vitória eleitoral de Farage, o veterano perturbador político britânico, ativista anti-imigrante e aliado do ex-presidente Donald J. Trump, ele os ignorou.

Mas enquanto o caos persistia na conferência de imprensa de sexta-feira, Farage começou a responder, abafando os críticos gritando “chato!” no microfone nada menos que nove vezes.

Com Farage por perto, as coisas raramente são enfadonhas, como o Partido Conservador de centro-direita da Grã-Bretanha acaba de descobrir, às suas custas.

Expulsos do poder após 14 anos por uma vitória esmagadora do Partido Trabalhista, os Conservadores sucumbiram à sua pior derrota na história moderna, uma perda impressionante que deixou os remanescentes do partido em desordem. Em contraste, o pequeno partido insurgente de Farage, o Reform UK, está em ascensão e elevou-o a um determinante central do futuro da direita política britânica – e talvez da direcção geral do país.

A sua presença na cena política e a sua retórica dura e anti-imigração podem ter uma influência crucial na trajetória dos conservadores, cujo líder, o ex-primeiro-ministro Rishi Sunak, disse na sexta-feira que ficaria de lado assim que um sucessor foi escolhido.

Não só os candidatos reformistas conquistaram cinco assentos no Parlamento – incluindo Farage, pela primeira vez após oito tentativas – mas o partido também obteve cerca de 14 por cento dos votos em todo o país. Por essa medida, o Reform foi o terceiro partido mais bem-sucedido na Grã-Bretanha, convidando a comparações com o crescente partido de direita da França, o Rally Nacional.

“A reforma tem uma base para construir um sério desafio não apenas para os conservadores, mas também para Keir Starmer e o Partido Trabalhista”, disse Matthew Goodwin, professor de política na Universidade de Kent, referindo-se ao novo primeiro-ministro trabalhista britânico. “A questão é: será que Nigel Farage conseguirá criar uma organização, uma estrutura partidária e uma operação profissional que seja capaz de cumprir aquilo que, historicamente, ele se esforçou para fazer com os seus partidos anteriores.”

Bombástico, pugilista e carismático, Farage, 60, é uma figura polarizadora que há muito tempo irrita o Partido Conservador, do qual ele renunciou em 1992. Durante esse período, ele e seus aliados foram frequentemente demitidos e ridicularizados – inclusive uma vez. por David Cameron, um ex-líder que convocou apoiadores do Partido da Independência do Reino Unido, ou UKIP, que o Sr. Farage então liderou “bolos de frutas, malucos e racistas enrustidos.

Mas foi a pressão do UKIP que forçou Cameron a prometer um referendo sobre o Brexit que acabou por perder em 2016, encerrando o seu mandato em Downing Street.

Recentemente, o Sr. Farage retirou-se da política e decidiu concorrer às eleições gerais apenas às 11 horas. Mas o seu impacto foi eléctrico, e a sua campanha contra a imigração tocou num ponto sensível entre os conservadores, cujo governo presidiu a uma triplicação da migração legal desde que o Reino Unido abandonou a União Europeia.

“Ele tem aquele toque comum”, disse Tim Bale, professor de política na Universidade Queen Mary de Londres. “Ele é um comunicador político consumado e tem o carisma que muitos outros políticos tradicionais – porque têm de lidar com questões reais em vez de questões inventadas – acham difícil igualar.”

Alguns conservadores de direita gostariam de convidar Farage de volta ao seu partido. Outros temem que ele repeliria os seus eleitores moderados.

Ele sugeriu que a Reforma poderia suplantar os Conservadores e que poderia até encenar uma tomada do partido.

Mas sem fazer nada disso, ele já provou a ameaça que representa.

Em 2019, o Partido Brexit, então liderado por Farage, optou por não apresentar candidatos contra muitos legisladores conservadores, evitando o risco de o voto da direita se dividir e ajudando Boris Johnson, um antigo primeiro-ministro, a uma vitória esmagadora.

Na semana passada, o novo partido de Farage disputou eleições em todo o país, custando aos Conservadores dezenas de assentos. O Professor Goodwin calculou que em cerca de 180 distritos eleitorais a votação a favor da Reforma foi maior do que a margem de derrota dos Conservadores.

“Eles têm problemas de vários lados”, disse o professor Goodwin, observando que os conservadores perderam votos para os trabalhistas e os liberais democratas centristas, “mas Farage é de longe o maior problema que os conservadores enfrentam”.

O partido enfrenta agora uma decisão crítica sobre quem o deve liderar e que tipo de política adoptar.

Uma facção quer uma mudança para a direita para combater a Reforma, que, nas eleições gerais, corroeu o voto do Partido Conservador nas áreas que apoiam o Brexit no norte e no centro do país, facilitando muitas vezes o caminho dos Trabalhistas para a vitória. O Professor Goodwin argumentou que, depois do Brexit, o apoio do Partido Conservador está agora mais concentrado entre os eleitores que são mais conservadores socialmente e hostis à Europa.

Mas os conservadores também perderam votos para os trabalhistas e para os pequenos liberais democratas, pró-europeus e centristas, que conquistaram 72 assentos ao concentrarem a sua campanha em distritos centrais conservadores no sul de Inglaterra, mais socialmente liberal.

“Os conservadores perderam esta eleição em duas frentes, mas parecem muito mais preocupados com uma frente do que com a outra”, disse o professor Bale. Os conservadores parecem culpar a Reforma pela sua derrota, disse ele, ignorando ao mesmo tempo o facto de que as políticas de direita que prometeram para combater a ameaça de Farage lhes custaram votos no centro político.

A escolha final sobre quem se tornará o líder conservador é feita pelos membros do partido que tendem a ser mais velhos e mais de direita do que a média dos britânicos. “É difícil imaginar que um Conservador mais moderado seja escolhido por um grupo de membros que é tão ideológica e demograficamente pouco representativo do eleitor médio”, disse o Professor Bale.

Para complicar a situação para os moderados, o seu conjunto de candidatos credíveis diminuiu quando Penny Mordaunt, uma ministra sénior do gabinete, perdeu o seu assento nas eleições, tirando-a da disputa.

Isso fortaleceu as perspectivas dos candidatos de direita, incluindo Priti Patel, ex-secretária do Interior; Kemi Badenoch, ex-secretário de negócios e comércio; e Suella Braverman, outra ex-secretária do Interior. Parte da sua retórica ecoou a de Farage e ela descreveu a chegada de requerentes de asilo em pequenos barcos à costa sul da Grã-Bretanha como uma “invasão”.

Alguns conservadores esperam que o carismático mas propenso a escândalos, Johnson – que não concorreu nas eleições – possa eventualmente regressar para combater a ameaça da Reforma.

A candidata mais aberta a convidar Farage para as fileiras conservadoras é Braverman, e os analistas não avaliam como prováveis ​​suas chances de se tornar líder. A maioria dos seus rivais desconfia de Farage, sentindo talvez que ele estaria bem posicionado para eclipsá-los.

“Não creio que veremos um Partido Conservador envolvido com Farage durante muito tempo; ele simplesmente não acredita no Partido Conservador”, disse o professor Goodwin.

Falando antes das eleições, Farage disse ao The New York Times que “genuinamente não consegue ver que o Partido Conservador como o conhecemos seja adequado ao seu propósito: o Brexit destacou as divisões entre as duas alas muito claras”. Questionado se poderia voltar a participar, Farage disse: “Isso não vai acontecer”.

Assumindo que isso está correcto, muito depende da sua capacidade de transformar o emergente Reform UK, que tem apenas uma infra-estrutura esquelética, numa força capaz de desafiar nas próximas eleições gerais, que devem ter lugar até 2029.

Que ele pode está longe de ser certo. Nas eleições municipais, a Reforma teve um desempenho significativamente pior do que o do UKIP, sugerindo que a sua base activista é irregular e demonstrando que é o que o Professor Bale chama de “partido AstroTurf, em vez de um partido popular”.

Comentários racistas e homofóbicos feitas por alguns dos activistas e candidatos da Reforma suscitaram indignação, sublinhando a sua dificuldade em avaliar os principais apoiantes.

E Farage, como líder da Reforma, tem lutado para delegar ou partilhar os holofotes. Ele também tem a reputação de discutir com os colegas.

Farage “claramente acha muito difícil tolerar qualquer tipo de oposição ou direção alternativa para o partido sugerida por qualquer outra pessoa”, disse o professor Bale.

“Ele é a melhor banda de um homem só.”