Em maio de 2019, um alto funcionário do Departamento de Agricultura dos EUA recebeu uma ligação em seu celular do senador Robert Menendez, de Nova Jersey.

A conversa foi breve, o senador foi sucinto e a mensagem foi clara: “Parem de interferir no meu eleitorado”.

Ted A. McKinney, então subsecretário de comércio e assuntos agrícolas estrangeiros, testemunhou sobre a troca na sexta-feira, durante a terceira semana do julgamento de suborno de Menendez no Tribunal Distrital Federal em Manhattan.

Foi a primeira vez que os jurados ouviram diretamente uma testemunha que atribuiu ao senador uma conduta central para a reivindicação do governo em uma acusação que alega um ampla conspiração de suborno: que o Sr. Menendez estava disposto a exercitar sua força política para obter tratamento favorável aos aliados.

Em troca, dizem os promotores, o Sr. Menendez e sua esposa foram recompensado com subornos incluindo ouro, maços de dinheiro e um Mercedes-Benz conversível.

No momento da ligação, McKinney e outros do USDA estavam soando publicamente o alarme sobre um acordo mediado pelo Egito que concedia um monopólio da carne halal para uma startup de Nova Jersey dirigida por Wael Hanaamiga de longa data da esposa do senador, Nadine Menendez.

Até então, quatro empresas dividiam o trabalho de certificar que a carne halal exportada dos Estados Unidos para o Egito tinha sido preparada de acordo com a lei islâmica. A mudança repentina estava fazendo com que o preço dos produtos halal subisse no Egito e arriscava a perda de negócios para pecuaristas, agricultores e processadores de carne bovina dos EUA, disse McKinney.

Ao testemunhar, McKinney foi inequívoco sobre o que considerava o propósito da ligação de Menendez, então o democrata mais graduado no Comitê de Relações Exteriores do Senado.

“Senti que ele estava me dizendo para desistir”, disse McKinney, “e parar de fazer todas as coisas que estávamos fazendo”.

De acordo com a acusação, a empresa que conquistou o monopólio, a IS EG Halal, foi usada para canalizar subornos ao Sr. Menendez e à sua esposa.

Hana, um cidadão norte-americano que emigrou do Egito quando jovem, manteve laços estreitos com funcionários da inteligência egípcia, de acordo com depoimentos no julgamento. Enquanto o monopólio da carne halal estava sendo negociado, dizem os promotores, Hana e Menendez organizaram reuniões entre o senador e altos funcionários militares egípcios; também transmitiram mensagens sobre o desejo do país de aumentar a ajuda dos EUA.

Os Estados Unidos não tinham poder para bloquear a decisão do Egipto de entregar o trabalho ao IS EG Halal. E no interrogatório, o advogado do Sr. Menendez, Adam Fee, enfatizou esse fato.

Ele pressionou McKinney sobre se ele estava ciente de que o Egito tinha preocupações de que a carne enviada dos Estados Unidos não estava sendo preparada de acordo com os costumes islâmicos antes de passar para um único certificador, sugerindo uma explicação alternativa para o lucrativo monopólio.

McKinney disse que sua principal preocupação era que entregar todo o trabalho à IS EG Halal, que não tinha experiência anterior no setor, poderia causar atrasos na certificação e, ao mesmo tempo, aumentar os custos para os agricultores e processadores de carne bovina dos EUA. Isto, por sua vez, poderá limitar a capacidade das empresas norte-americanas de comercializarem os seus produtos no estrangeiro.

“Eu queria ter certeza de que teríamos concorrência”, disse McKinney.

Fee deveria retomar o interrogatório do Sr. McKinney na segunda-feira. Menéndez, num breve comentário aos repórteres fora do tribunal, disse: “Espere pela cruz e descobrirá a verdade”.

Hana e um segundo empresário de Nova Jersey, Fred Daibes, são acusados ​​​​do senador e de sua esposa pela conspiração de suborno. Hana e o Sr. Daibes estão sendo julgados com o Sr. Menendez, mas o juiz, Sidney H. Stein, atrasou o julgamento da Sra. tratado para câncer de mama. Todos os quatro se declararam inocentes.

Os advogados de Menéndez contestaram a versão do governo sobre o que aconteceu na conversa. “Não houve pressão na ligação”, disse Avi Weitzman, outro dos advogados, ao júri em sua declaração de abertura.

Menendez já havia “contactado agências federais em várias ocasiões para ajudar os constituintes”, acrescentou Weitzman. “Esse é o trabalho dele.”

Ao descrever o telefonema do senador, o Sr. McKinney testemunhou que o Sr. Menendez começou mencionando um artigo, publicado em árabe, que expunha a história do processo de certificação recentemente simplificado do Egito. McKinney disse que quando tentou explicar suas preocupações ao senador, foi abruptamente interrompido.

“Ele disse: ‘Não vamos nos preocupar com isso’, ou ‘Isso não é importante’, ou ‘Não vamos fazer isso’”, disse McKinney, reconhecendo que não tinha uma memória exata da conversa de cinco anos atrás. “Mas ele interrompeu minha explicação.”

Logo após a ligação, o gabinete de Menendez no Senado encaminhou o artigo e uma tradução para o inglês, e McKinney disse que havia começado a preparar uma resposta por escrito.

Ele então reconheceu que tinha tomado conhecimento de que o Federal Bureau of Investigation estava investigando o acordo comercial e disse aos seus funcionários para não enviarem o material preparado.

“Eu divulguei”, ele testemunhou, “para, por favor, retirar-se”.

“Estava nas mãos do FBI”, acrescentou.