Depois de décadas de exercício do poder político, militar e económico em toda a África, a França está a reduzir a sua presença no continente, à medida que enfrenta um ressentimento significativo em muitas das suas antigas colónias. No entanto, uma nação emergiu como uma excepção: o Ruanda.

Como outras nações africanas procuram reduzir a influência da FrançaRuanda está abraçando-o, celebrando a cultura, a língua e a comida francesas, apesar de décadas de relações gélidas com Paris sobre o seu papel na o genocídio de Ruanda em 1994. Em troca, as empresas francesas estão a aumentar os seus investimentos no Ruanda.

A distensão defendida pelo líder de longa data do Ruanda Paulo Kagame, conferiu à França um parceiro de segurança muito necessário em África e garantiu ao Ruanda milhões de dólares em fundos de desenvolvimento e comércio. O aquecimento das relações também é uma rara boa notícia para o presidente francês, Emmanuel Macron, que enfrentou uma onda de indignação em toda a África e foi esmagado pela extrema direita nas eleições parlamentares europeias deste mês.

“Temos um parceiro em Kagame”, disse Hervé Berville, ministro de Estado francês, numa entrevista na capital do Ruanda, Kigali.

Durante décadas, o rancor diplomático e a hostilidade caracterizaram as relações entre os dois países. Kagame acusou a França, e especialmente o governo de François Mitterrand, então presidente, de permitir que as autoridades ruandesas que supervisionaram o genocídio de 1994, no qual cerca de 800 mil pessoas foram massacradas.

A relação desgastou-se tanto no início da década de 2000 que o Ruanda trocou o francês pelo inglês nas salas de aula, expulsou o embaixador francês, fechou a escola internacional e o centro cultural francês e bloqueou a emissora de rádio estatal francesa.

Mas os acontecimentos começaram a mudar quando Macron chegou ao poder. Em 2021, um relatório que ele encomendou concluído que, embora a França não tenha sido cúmplice do genocídio, ela tinha uma responsabilidade “séria e esmagadora” por ele. Ruanda Publicados o seu próprio relatório semanas mais tarde e acusou Paris de fornecer “apoio inabalável” ao governo que executou o genocídio, a fim de manter a sua própria influência.

Senhor Macron visitou Ruanda logo após a divulgação dos relatórios, dando início a uma cascata de acontecimentos que provocaram a aproximação entre os países.

Em meados de 2021, a França nomeou um novo embaixador no Ruanda. A Agência Francesa de Desenvolvimento inaugurou um novo escritório em Kigali. França doado centenas de milhares de doses da vacina Covid durante a pandemia.

Os conglomerados franceses investiram milhões de dólares em investimentos em imobiliário, tecnologia, entretenimento e turismo. No mês passado, líderes de mais de 50 empresas francesas participaram do Fórum de CEOs da África em Kigali, disseram autoridades francesas. Alguns deles incluindo o chefe da TotalEnergies encontrou-se pessoalmente com o Sr. Kagame.

No Ruanda, o francês foi reintroduzido nas escolas. Macron abriu um centro cultural francês recém-construído. Os jovens ruandeses agora jantam em restaurantes que oferecem culinária francesa. Artistas e designers de moda ruandeses apresentar e expor seus trabalhos nas principais instituições culturais francesas.

“Para onde quer que você olhe, há francês e França”, disse Mashauri Muhindo Memcan, professor em Kigali. Há alguns anos, ele era o único professor de francês em sua escola, disse ele, mas agora lidera um departamento crescente com seis professores de francês.

Para a França, o novo compromisso com o Ruanda reflecte os esforços do Sr. Macron para encontrar aliados e parceiros de negócios num continente onde nações rivais como China e Rússia são disputando influência.

Mas também visa envolver as gerações mais jovens em conversas sobre o passado, de modo a “evitar uma repetição”, disse Berville, o ministro francês. “Precisamos estar vigilantes”, disse ele a um grupo de estudantes franceses e ruandeses em Kigali, numa tarde recente, vestindo uma gravata escura sobre uma camisa branca, à la Macron.

Apesar dos laços de aquecimento, os dois países ainda têm divergências.

A França acusou o Ruanda de apoiar os combatentes rebeldes que causam estragos na vizinha República Democrática do Congo, o que Kigali há muito nega.

O Ruanda ainda se ressente pelo facto de a França não ter reivindicado mais responsabilidade pelo genocídio. Essas tensões surgiram durante o 30º aniversário do genocídio, em Abril, quando Macron recuado em reconhecer o fracasso da França em deter o genocídio.

Mas o Ruanda e a França solidificaram a sua cooperação em defesa, mesmo quando As tropas francesas foram expulsas de vários países africanos, incluindo Mali, Níger e Burkina Faso.

Embora de pequena dimensão, o Ruanda tem utilizado as suas forças armadas para alavancar a sua influência a nível internacional, especialmente através de missões de manutenção da paz. E a França, receosa de outra intervenção militar, olhou para o Ruanda como uma alternativa ao envio de tropas em solo africano, disse Federico Donelli, professor de relações internacionais na Universidade de Trieste, que escreveu extensivamente sobre as forças armadas do Ruanda.

Foi este o caso de Moçambique, onde a França apoiou a implantação de Tropas ruandesas vão combater uma insurgência na província de Cabo Delgado. A região abriga um projeto multibilionário de gás de propriedade da TotalEnergies da França.

A França também promoveu o envolvimento do Ruanda em Moçambique na União Europeia, disse Donelli. O bloco financiou a missão de Ruanda no valor de 20 milhões de euros, ou US$ 21,4 milhões.

“A França vê o Ruanda como um parceiro perfeito na sua nova agenda africana”, acrescentou Donelli. “Os custos políticos de Paris, tanto internos como continentais, são mais baixos. E Kigali poderá ganhar uma boa reputação e benefícios económicos.”

Para além da segurança, a França aumentou o seu financiamento para o desenvolvimento da nação sem litoral. A agência francesa de desenvolvimento gasto meio bilhão de euros para criar empregos e renovar instalações de saúde. Em Abril, os dois países assinaram uma parceria de desenvolvimento avaliada em 400 milhões de euros, ou cerca de 429 milhões de dólares.

A França também está a financiar a formação profissional de milhares de estudantes universitários ruandeses em disciplinas que incluem a mecatrónica, uma área híbrida que combina mecânica e electrónica.

Numa manhã recente, vários responsáveis ​​franceses visitaram uma faculdade que a França financiou e construiu em Tumba, uma cidade a cerca de 32 quilómetros a noroeste de Kigali. Os alunos reuniam-se em aulas e laboratórios estudando automação industrial e desenvolvendo sistemas robóticos.

“Há uma vontade no Ruanda de mudar, melhorar e até construir sistemas que possam beneficiar toda a África”, disse Arthur Germond, director nacional do Ruanda para a agência francesa de desenvolvimento, que liderou a visita. “Queremos ajudar nessa visão.”

Para alguns ruandeses, as mudanças nas relações pressagiam novas oportunidades.

Durante anos, Hervé Kimenyi, um comediante, absteve-se de actuar em francês enquanto o Ruanda se afastava da língua e o seu público diminuía. Mas com a melhoria das relações, ele está agora criando um clube de comédia que apresentará stand-up, poesia e música exclusivamente em francês.

Ao fazê-lo, disse ele, espera alcançar tanto os ruandeses mais velhos como os mais jovens, mas também estudantes e profissionais de língua francesa de outras partes do continente, principalmente da África Ocidental, que agora vivem no Ruanda.

Para Berville, o ministro francês, o fortalecimento das relações com o Ruanda implicará trabalhar nos desafios que ambas as nações enfrentam, como as alterações climáticas. Mas também implicará que a França tome medidas activas para ter em conta o passado, incluindo julgar suspeitos de genocídio que ainda vivem na França.

Essa é a única maneira de tornar a melhoria das relações “irreversível”, independentemente de quem suceder Macron nas próximas eleições francesas, disse Berville. “As palavras são boas”, disse ele, “mas as ações são melhores”.