O caminho da Geórgia até ao seu primeiro jogo no campeonato europeu de futebol foi longo, com mais de 30 anos de preparação. Então, quando finalmente chegou na terça-feira, ninguém quis perder.

Na Alemanha, esse entusiasmo foi evidente entre os milhares de adeptos que encheram as ruas num dia chuvoso em Dortmund e depois correram como um rio vermelho e branco para dentro do estádio. Em Tbilisi, milhares de pessoas enfrentaram o calor para se reunirem nos parques e praças da cidade para assistirem ao jogo da sua equipa contra a Turquia. Mais pessoas se aglomeraram em um dos principais estádios da capital, onde foram erguidas telas gigantes de vídeo.

E então havia o homem na scooter.

Ele tinha surpreendeu a seleção da Geórgia em sua base de treinamento alemã no sábado, parando após uma jornada de 12 dias que percorreu mais de 4.000 quilômetros (cerca de 2.500 milhas). Conduzido ao campo pelos dirigentes da equipa antes de uma sessão de treino, o homem conversou brevemente com os jogadores e depois abriu o fecho da sua grande mochila azul para revelar a sua preciosa carga: uma enorme bandeira da Geórgia. coberto de mensagens de apoio de simpatizantes em casa.

“As pessoas na Geórgia só falam sobre o futebol e as conquistas que conquistamos, e essa energia é uma loucura”, disse o capitão da Geórgia, Guram Kashia, na véspera da partida.

A Geórgia é a equipa com a classificação mais baixa no Euro 2024, mas essa realidade pouco fez para diminuir o seu orgulho. Em mais de três décadas como nação independente, nunca antes se tinha qualificado para um grande torneio internacional.

Agora que chegou o momento, toda a positividade em torno da equipa contrasta fortemente com uma crise política que dividiu o país. Essa divisão veio à tona poucos dias depois de a seleção se ter qualificado para o Euro, em março, quando o partido do governo iniciou um esforço para promover uma peça legislativa que atraiu forte oposição. O governo apresentou o projecto de lei como um esforço para tornar mais transparente o financiamento estrangeiro dos grupos não-governamentais e das organizações de comunicação social do país. Os oponentes denunciaram isso como um esforço furtivo converter a Geórgia num estado pró-Rússia.

A turbulência que se seguiu levou a alguns dos maiores protestos da história do país e levantou o que foi para muitos uma questão nacional vital: deveria a Geórgia, uma antiga república soviética, olhar para a Rússia em busca do seu futuro, ou para a Europa?

“É um sentimento muito difícil de explicar”, disse Andro Babuadze, 20 anos, um estudante que chegou a Dortmund vindo de Tbilisi na manhã de terça-feira. Mais do que tudo, disse ele, o evento ofereceu um palco para uma pequena nação como a Geórgia ser vista. “Parece que você está sendo reconhecido porque estes são os países de elite do futebol mundial. A Europa é um lugar muito unido. E é por isso que também estamos nos esforçando como país.”

Alguns analistas e legisladores disseram que a qualificação da Geórgia para o Euro em março – uma noite que desencadeou celebrações emocionantes em todo o país – criou uma oportunidade conveniente para o governo promover a lei.

“Eles decidiram aproveitar o momento, pensando, se não agora, então quando?” disse Armaz Akhvlediani, um legislador independente no Parlamento georgiano.

A unidade não durou. À medida que o torneio se aproximava, aumentava também a ferocidade dos protestos em Tbilisi e a repressão das forças governamentais. Foi, disse Babuadze, “um pouco assustador e comovente ao mesmo tempo”.

A conta obteve aprovação final em maio, mas a luta que começou parece longe de terminar. Mais de 60 por cento dos georgianos são a favor da adesão do seu país à NATO e à União Europeia, de acordo com para pesquisas. Para eles, a estreia da Geórgia num grande torneio internacional de futebol serve como a prova mais visível até à data de que o seu país faz parte da Europa.

Essa exposição também tornou às vezes desconfortável para os jogadores, já que eles não conseguiram evitar ser arrastados para a briga. Alguns ofereceram apoio total aos oponentes do projeto de lei do governo. Outros foram criticados por não fazerem o mesmo.

Quando a maior estrela do time, Khvicha Kvaratskhelia, emitiu um neutro declaração não apoiando nenhum dos lados, ele irritou alguns dos ativistas mais estridentes da oposição. Outros jogadores foram mais francos. Um deles, o atacante Budu Zivzivadze, condenou os espancamentos de manifestantes e disse em uma entrevista com um canal local no YouTube que “a Rússia é um estado inimigo não só para nós, mas para quase todos”. Mais tarde, ele pediu ao canal para remover essa seção de sua entrevista, mas em maio escreveu nas redes sociais que ele se opôs a “tudo o que leva a Geórgia à Rússia”.

Do outro lado da divisão estão figuras proeminentes como Kakha Kaladze, um dos melhores jogadores vindos da Geórgia e agora prefeito de Tbilisi. Ele tem defendido o governo e sua decisão de adotar a lei.

No entanto, o valor do sucesso da seleção como símbolo político é claro: os manifestantes aproveitaram a qualificação do país fazendo referências a ela em faixas e cartazes exibidos em manifestações – eventos que também apresentam regularmente músicas que normalmente seriam ouvidas dentro dos estádios de futebol. .

A intensidade do sentimento não deu sinais de diminuir. Quando os bilhetes para os três jogos da Geórgia na fase de grupos, na Alemanha, foram colocados à venda, foram adquiridos em menos de uma hora. E na terça-feira, a multidão presencial em Dortmund foi complementada – pelo menos em espírito – por outra enorme em Tbilisi, onde os torcedores lotaram um estádio equipado com seis telas de vídeo. Todos foram brindados com um jogo frenético de ponta a ponta que pode ser considerado uma das melhores partidas do torneio.

Para os georgianos, a energia trouxe boas recordações da noite de março, quando o país reservou o seu lugar no Euro. Dentro do estádio lotado naquele dia, os torcedores invadiram o campo, abraçando os jogadores e uns aos outros. Alguns se ajoelharam na grama. Outros subiram na baliza e envolveram-na em bandeiras nacionais enquanto a fumaça vermelha subia de uma extremidade à outra do estádio.

“Quase desmaiei de felicidade”, disse Kashia, o capitão da Geórgia.

David Mujiri, ex-jogador da seleção nacional e hoje secretário-geral da federação de futebol da Geórgia, disse em entrevista esta semana que a noite continua sendo um borrão de tensão excruciante e alegria indescritível. Babuadze, o torcedor, disse que isso representava algo mais: a chance de seu país finalmente ocupar o seu lugar no centro das atenções ao lado de nações que aspira ver como iguais.

Mas para ele, a qualificação da Geórgia também tinha – ainda que brevemente – unido uma nação fracturada. “Este é o mais próximo que estivemos da unidade em muito tempo”, disse Babuadze. “Todos tinham essa coisa em comum que os deixava felizes.”

Ainda não se sabe se as atuações da seleção na Alemanha podem restaurar um pouco desse sentimento e se a participação na Euro pode fazer com que a Geórgia se sinta mais parte da Europa.

Mas a sua primeira vitória terá de esperar: enquanto o primeiro jogo da Geórgia produziu o primeiro golo do país na Euro, eliminando um défice inicial, a Turquia respondeu com mais dois para esmagar os sonhos de reviravolta do recém-chegado.

Ainda assim, para as massas georgianas, a derrota por 3-1 não importou. Eles conversaram com seu time no apito final, aplaudindo os jogadores enquanto eles se aproximavam para agradecer mais de duas horas de apoio incansável. Por uma noite, apenas participar foi o que mais contou.

Myriam Grigalashvili contribuiu com reportagem de Tbilisi, Geórgia.