Os Estados Unidos estão no meio de um intenso esforço diplomático para evitar uma guerra total entre Israel e as forças do Hezbollah no Líbano, à medida que aumentam os riscos de que qualquer um dos lados possa iniciar uma luta regional mais ampla.

Nos últimos dias, as autoridades norte-americanas pressionaram os seus homólogos israelitas e transmitiram mensagens aos líderes do Hezbollah com o objectivo de evitar um conflito regional mais amplo que temem que possa atrair tanto o Irão como os Estados Unidos.

O ministro da Defesa de Israel, Yoav Gallant, reuniu-se com vários funcionários do governo Biden em Washington esta semana, em grande parte para discutir a escalada das tensões ao longo da fronteira norte de Israel com o Líbano. Essa visita seguiu-se a uma semana passada do conselheiro de segurança nacional de Israel, Tzachi Hanegbi, e do seu ministro de assuntos estratégicos, Ron Dermer.

Também na semana passada, um alto funcionário da Casa Branca, Amos Hochstein, que assumiu um papel diplomático informal de mediação entre os dois lados, visitou Israel e o Líbano. Hochstein alertou o Hezbollah, que é apoiado pelo Irão, que os Estados Unidos não seriam capazes de conter Israel caso este se comprometesse com uma guerra total com o grupo de milícias.

Arquirrivais há décadas, Israel e o Hezbollah trocam tiros frequentemente ao longo da fronteira norte de Israel. Depois dos ataques liderados pelo Hamas, em 7 de Outubro, terem desencadeado um violento ataque israelita em Gaza, o Hezbollah começou a disparar contra Israel, principalmente contra alvos militares israelitas no norte de Israel, para mostrar solidariedade com o Hamas, que também é apoiado pelo Irão.

Os combates intensificaram-se nas últimas semanas e as reduzidas operações de combate de Israel em Gaza, onde enfraqueceu enormemente o Hamas, libertaram mais das suas forças para uma possível ofensiva no norte.

O cenário de pesadelo para as autoridades dos EUA seria uma escalada em que, pela segunda vez, o Irão e Israel trocar golpes diretamente. Numa outra ronda deste tipo, os Estados Unidos poderão não ser capazes de controlar a escalada da retaliação como fizeram em Abril.

Por enquanto, as autoridades dos EUA acreditam que tanto Israel como o Hezbollah prefeririam chegar a uma solução diplomática.

Durante a sua visita a Washington, Gallant disse a funcionários da administração Biden que Israel não queria uma guerra em grande escala com o Hezbollah, mas que estava preparado para atingir duramente o grupo se fosse provocado muito mais.

Entre as autoridades que se reuniram com Gallant estavam Hochstein, o secretário de Estado Antony J. Blinken e o diretor da CIA, William J. Burns.

“A prioridade dos EUA é a desescalada”, disse David Schenker, antigo secretário de Estado adjunto para assuntos do Médio Oriente na administração Trump. “Nenhum dos lados quer uma guerra.”

O Hezbollah foi formado com a ajuda do Irão para combater a ocupação israelita do sul do Líbano depois de Israel ter invadido o país em 1982. Uma força de combate muito mais formidável do que o Hamas, o Hezbollah acumulou milhares de foguetes capazes de devastar cidades israelitas.

As agências de inteligência americanas avaliam que o Hezbollah pretende mostrar apoio ao Hamas atacando através da fronteira, mas tem tentado evitar dar a Israel uma desculpa para lançar uma incursão transfronteiriça.

Autoridades dos EUA acreditam que o governo israelense está dividido quanto à sabedoria de abrir uma frente maior no norte. Algumas autoridades israelenses, incluindo Gallant, argumentaram após os ataques do Hamas em 7 de outubro que Israel deveria ter respondido tentando destruir tanto o Hamas quanto o Hezbollah.

A posição de Gallant mudou desde então, segundo autoridades americanas. Ele agora diz que abrir uma nova frente seria imprudente, disseram as autoridades.

Mas autoridades e analistas dos EUA dizem que o risco de a guerra se espalhar continua perigosamente elevado.

O primeiro-ministro Benjamin Netanyahu, de Israel, enfrenta uma pressão política crescente para restabelecer a segurança no norte de Israel, de onde cerca de 60 mil residentes foram evacuados. Muitos esperam regressar à região antes do início do novo ano escolar, em Setembro, mas a maioria afirma que não se sentirá suficientemente seguro para regressar enquanto os ataques do Hezbollah continuarem.

A acrescentar ao risco está a incerteza entre os Estados Unidos, Israel, o Hezbollah e o Irão sobre as verdadeiras intenções uns dos outros.

“Existe a possibilidade de retirar esta última escalada e expansão do conflito do abismo”, advertiu Suzanne Maloney, diretora do programa de política externa da Brookings Institution em Washington, DC. “Mas há quatro atores envolvidos num jogo perigoso. de frango e a perspectiva de erro de cálculo é alta.”

“Muitos em Washington e noutros lugares subestimaram a tolerância ao risco da actual liderança iraniana”, acrescentou.

As autoridades norte-americanas não têm contacto direto com o Hezbollah porque os Estados Unidos o consideram um grupo terrorista. Hochstein transmite as suas mensagens aos seus líderes através de políticos xiitas libaneses informalmente alinhados com o grupo.

“Ele transmitiu uma mensagem muito forte: se você acha que podemos ditar o que eles fazem ou não, você está errado”, disse Ed Gabriel, presidente da Força-Tarefa Americana para o Líbano, uma organização sem fins lucrativos que apoia a democracia no Líbano. e laços EUA-Líbano. “Você tem que entender que a América não tem poder para deter Israel.”

O Sr. Gabriel, ex-embaixador dos EUA em Marrocos, disse ter conhecimento direto da comunicação. Uma autoridade dos EUA confirmou que Hochstein transmitiu a mensagem.

Além de exortar ambos os lados a mostrarem moderação, Hochstein tem tentado persuadir o Hezbollah a retirar as suas forças para mais longe da fronteira de Israel, conforme exigido por uma resolução do Conselho de Segurança das Nações Unidas aprovada após a guerra de 2006 entre Israel e o Hezbollah.

No domingo, Netanyahu disse numa entrevista televisiva que Israel estava a exigir “o distanciamento físico do Hezbollah” da fronteira para remover a ameaça representada pelo grupo armado.

“Espero que não sejamos forçados a fazê-lo militarmente, mas se formos, estaremos à altura da tarefa”, disse ele.

Um confronto maior entre Israel e o Líbano poderia ser devastador para ambos os lados. Israel infligiu tantos danos ao Líbano em 2006 que o líder do grupo, Hassan Nasrallah, disse que não teria conduzido a operação que lançou a guerra se soubesse dos danos que resultariam. Mas Israel também sairia ensanguentado. O Hezbollah afirma que poderia lançar 3.000 foguetes e mísseis por dia, uma barragem com potencial para sobrecarregar o sistema de defesa antimísseis Iron Dome de Israel.

E mesmo que o Irão não se envolvesse directamente, as suas outras forças por procuração, incluindo as milícias xiitas no Iraque e os militantes Houthi no Iémen, poderiam intensificar os seus ataques contra Israel e os interesses dos EUA.

Analistas e autoridades dizem que a suspensão dos combates em Gaza seria a forma mais segura de acalmar o atrito entre Israel e o Hezbollah. Mas um recente plano para parar a luta endossado pelo Sr. Biden e o Conselho de Segurança está em dúvida na sequência das exigências adicionais do Hamas e das declarações equívocas do Sr. Netanyahu.

Hanegbi, conselheiro de segurança nacional de Israel, disse que Hochstein estava otimista de que o plano de Israel de fazer a transição para combates de menor intensidade em Gaza depois de encerrar sua ofensiva em Rafah poderia abrir uma janela diplomática para uma trégua com o Hezbollah.

“Ele acredita que isto proporcionará ao Hezbollah uma escada com a qual poderá descer da sua solidariedade diária com a batalha em Gaza”, disse Hanegbi na terça-feira durante um debate na Universidade Reichman em Herzliya. “E isso significa que será possível falar sobre um assentamento no norte.”

Uma preocupação crescente para as autoridades norte-americanas é o bem-estar dos diplomatas e cidadãos americanos na capital libanesa, Beirute.

Na quinta-feira, o Departamento de Estado emitiu novamente um aviso alertando novamente os americanos para não viajarem para o Líbano e sublinhando que o governo do Líbano “não pode garantir a protecção dos cidadãos dos EUA contra surtos repentinos de violência e conflitos armados”.