Existem centenas de milhares de imigrantes nos Estados Unidos que vivem ilegalmente no país há anos, trabalhando e ganhando a vida, constituindo famílias e mandando os seus filhos para a escola. O presidente Biden diz que eles podem ficar.

E depois há os recém-chegados, que cruzaram a fronteira entre os EUA e o México em números recorde, em busca de protecção contra a pobreza e a perseguição. Eles terão que esperar.

Biden tomou duas medidas importantes sobre imigração este mês, ampliando as proteções legais para cônjuges indocumentados dos cidadãos americanos, ao mesmo tempo que selando a fronteira para a maioria das pessoas que procuram asilo nos Estados Unidos.

Tomadas em conjunto, as decisões colocam em foco a abordagem de Biden a uma das questões mais polarizadoras da campanha de 2024: ele ajudará os imigrantes que já estão aqui, mas tentará manter a fronteira fechada para aqueles que tentam entrar.

A estratégia, descrita por um antigo funcionário da Casa Branca como uma abordagem “fronteira versus fronteira externa”, é um reflexo da complexidade política da imigração, uma das principais preocupações dos eleitores de ambos os partidos na campanha presidencial de 2024. As pesquisas mostram que os eleitores americanos veem a situação no fronteira sul como um problema e que mais tendem a confiar no ex-presidente Donald J. Trump lidar com isso do que confiar no Sr. Biden.

Os democratas esperam que as ações de Biden neste mês ajudem a neutralizar a questão. Matt A. Barreto, pesquisador da campanha de Biden com foco na política latina, disse que os americanos fazem uma distinção entre “imigrantes indocumentados de longo prazo” e “recém-chegados”.

“Nós os vemos, e a maioria dos americanos os vê, como totalmente diferentes”, disse Barreto, acrescentando que os eleitores apoiam os imigrantes que eles vêem como “meu amigo ou meu tio que está aqui há muito tempo e até trabalha ou paga impostos e está apenas tentando obter uma autorização de trabalho.”

Nos últimos anos, mais democratas têm apelado aos tipos de medidas de segurança nas fronteiras que o partido já denunciou no governo de Trump.

À medida que o número de pessoas que atravessam a fronteira atingiu níveis recordes, Biden foi forçado a navegar em políticas complicadas. Sua decisão no início deste ano de conceder autorizações de trabalho para milhares de recém-chegados – um esforço para torná-los menos dependentes de abrigos e outras formas de assistência – irritou outros imigrantes que esperaram durante anos para serem elegíveis para trabalhar.

Os principais assessores de Biden acreditam que suas novas políticas atrairão os eleitores hispânicos, muitos dos quais desejam uma aplicação mais rigorosa e melhores caminhos para a cidadania. Embora as pesquisas mostrem que algumas das propostas de Trump, incluindo deportações em massa, ressoam entre os eleitores, a campanha de Biden acredita que os republicanos estão pintando cada imigrante sob um pincel muito amplo.

A Casa Branca tentou trabalhar com o Congresso no passado sobre imigração. Quando Biden assumiu o cargo, ele tentou estabelecer um caminho para a cidadania para cerca de 11 milhões de imigrantes e, em fevereiro, tentou aprovar um projeto de lei que rejeitaria muitos migrantes na fronteira. Nenhum dos dois foi aprovado por causa da oposição republicana.

Trump, que fez da dureza com a imigração uma parte central de sua identidade política, encorajou os republicanos a não aprovarem as políticas de imigração de Biden. Após o anúncio de Biden esta semana, o presidente republicano Mike Johnson acusou-o de se envolver numa “farsa fronteiriça em ano eleitoral” e de jogar “nos dois lados”.

Mas no início deste mês, enquanto Biden estava diante de cartazes que diziam “proteger a nossa fronteira”, ele articulou uma “verdade simples” ao anunciar novas restrições importantes ao asilo.

“Se os Estados Unidos não protegerem a nossa fronteira, não haverá limite para o número de pessoas que podem tentar vir para cá, porque não há lugar melhor no planeta do que os Estados Unidos da América”, disse Biden em a Sala Leste da Casa Branca.

Apenas duas semanas depois, Biden entrou em uma atmosfera muito diferente na mesma sala. Desta vez, juntou-se a uma multidão entusiasmada de imigrantes para anunciar que iria proteger da deportação cerca de 500 mil cônjuges indocumentados de cidadãos norte-americanos.

Ele pareceu reconhecer seu ato de equilíbrio.

“Também sei que muitas pessoas nesta sala também estavam preocupadas com as medidas que tomei”, disse Biden, referindo-se à proibição de asilo. “Como presidente, tive que tomar essas ações. Cada nação deve proteger a sua fronteira, é simples assim.”

Biden aproveitou o evento para estabelecer uma conexão com o programa Ação Adiada para Chegadas na Infância, ou DACA, um programa popular da era Obama que protegeu centenas de milhares de jovens imigrantes da deportação.

Tal como Biden, o presidente Barack Obama tentou combinar políticas de imigração duras com outras mais generosas. Ele anunciou o DACA no meio de uma campanha de reeleição em 2012, num momento em que suas políticas de fiscalização lhe renderam o apelido de “deportador-chefe”.

E embora alguns defensores celebrassem a política de Biden para proteger os indocumentados nos Estados Unidos, preocupavam-se com aqueles que estavam fora das fronteiras dos EUA.

“O acesso ao sistema de asilo é um direito humano fundamental”, disse Ahilan T. Arulanantham, codiretor do Centro de Leis e Políticas de Imigração da Faculdade de Direito da Universidade da Califórnia em Los Angeles. “Não é tarde demais para Biden cumprir a sua promessa de campanha de restaurar o nosso sistema de asilo e, ao mesmo tempo, criar proteções e oportunidades para os nossos vizinhos indocumentados nos EUA”

Enquanto Biden se prepara para um debate no final deste mês com Trump, ele planeja enfatizar que está ao mesmo tempo dissuadindo os recém-chegados e ao mesmo tempo mantendo unidas as famílias nos Estados Unidos.

Mas resta saber se os eleitores americanos farão a distinção.